Le piccole braccia di T. rex potrebbero essere state utili dopo tutto

Il Tyrannosaurus rex era considerato uno dei carnivori più temibili del suo tempo. Mentre il dibattito imperversa sul fatto che si trattasse di un predatore puro o di uno spazzino, possiamo tutti concordare sul fatto che T. rex sembra sapesse come mangiare un pasto.

Distaccando dal suo aspetto feroce, tuttavia, c'erano un paio di piccoli artigli a due cifre. Sembravano appartenere a una creatura molto più piccola, non al cosiddetto re delle lucertole tiranno.

Tuttavia, gli scienziati affermano che queste armi dall'aspetto meschino potrebbero essere ancora utili, se un'analisi delle zampe anteriori dei parenti lontani è qualche indicazione.

Guardare il presente per capire il passato

Per considerare la zampa anteriore di un T. rex, Christopher Langel, uno studente universitario di geologia, e Matthew Bonnan, un professore di biologia, entrambi alla Stockton University nel New Jersey, hanno esaminato gli arti del tacchino domestico (Meleagris gallopavo) e il Alligatore americano (Alligator mississippiensis). Hanno preso le ossa dell'ulna e dell'omero di entrambi gli animali e le hanno collocate all'interno di due dispositivi che creano quella che viene chiamata ricostruzione a raggi X della morfologia mobile, o XROMM.

XROMM consente ai ricercatori di creare un modello 3D delle ossa di qualunque cosa venga scansionata. I dati sui movimenti vengono quindi aggiunti alla scansione e il risultato è un'immagine in movimento 3D che, secondo il sito Web XROMM, consente agli scienziati di vedere "movimenti rapidi delle ossa, come durante il volo degli uccelli, il salto delle rane e la corsa umana".

Mentre XROMM può essere usato con esemplari vivi, Langel e Bonnan hanno usato solo gli arti di tacchini e alligatori per il loro studio. Le ali e le braccia erano posizionate su una piattaforma in plexiglass tra le macchine XROMM. I due ricercatori hanno quindi utilizzato il filo da pesca per tirare il gomito di ciascun arto mentre l'XROMM registrava i movimenti ossei.

L'alligatore americano può aiutare gli scienziati a capire come il T. rex ha mosso le sue braccia. (Foto: Wing-Chi Poon / Wikimedia Commons)

I risultati hanno mostrato che i gomiti di entrambi gli animali sono complicati nei loro movimenti, molto più dei nostri. "Quando flettiamo i gomiti, entrambe le ossa dell'avambraccio seguono l'articolazione della cerniera per piegarsi verso la parte superiore del braccio", hanno detto i ricercatori il 17 ottobre durante la 78a Società annuale di paleontologia dei vertebrati. "Le nostre mani spesso ruotano il palmo verso l'alto quando flettiamo i gomiti, perché un osso dell'avambraccio ruota attorno all'altro.

"L'articolazione del gomito [per tacchini e alligatori] è più complessa, ed entrambe le ossa dell'avambraccio non solo ruotano attorno all'articolazione, ma [anche] oscillano lateralmente verso l'osso del braccio mentre il gomito è flesso", hanno continuato i ricercatori. "A differenza dei nostri gomiti, entrambe le ossa dell'avambraccio fanno ruotare il palmo della mano verso l'interno e leggermente verso l'alto."

Questo, secondo Live Science, ha sorpreso i ricercatori.

"È stato particolarmente sorprendente vedere quanto le ossa dell'avambraccio potrebbero oscillare da un lato all'altro del gomito, un movimento che è essenzialmente vietato ai mammiferi come noi", hanno detto Langel e Bonnan. "In sostanza, alligatori e tacchini possono girare il palmo della mano verso l'interno e verso l'alto come facciamo noi, ma [lo fanno] usando movimenti più complessi delle ossa al gomito. Ancora una volta, Madre Natura ha risolto lo stesso problema in diversi modi."

Allunga la mano e tocca qualcosa

Il T. rex potrebbe aver tenuto le braccia rivolte verso l'interno. (Foto: JopsStock / Shutterstock)

Per quanto riguarda ciò che ciò significa per il T. rex, Live Science spiega che indica che il dinosauro era un "batacchio, non uno schiaffo". Ciò significa che il T. rex avrebbe tenuto le mani giunte verso l'interno, come se applaudissero, invece di guardarle verso il basso e verso l'esterno, come se stessero schiaffeggiando.

I risultati suggeriscono che le braccia di T. rex "potrebbero essere state in grado di ruotare il palmo della mano verso l'interno e verso l'alto in modo tale che il palmo si trovasse di fronte al petto quando il gomito era flesso", hanno spiegato i ricercatori.

Il motivo per cui il T. rex lo farebbe, tuttavia, rimane un mistero poiché non possiamo davvero vedere il dinosauro in azione.

"Ma potremmo ipotizzare che un tale movimento (ruotando l'avambraccio e la mano verso il petto) potrebbe consentire ad alcuni teropodi di avvicinare la preda per un morso", hanno detto Langel e Bonnan a Live Science in una e-mail.

La ricerca del duo non è stata pubblicata in una rivista peer-reviewed.

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