Lo scienziato crea cellule realistiche dal metallo

Gli scienziati che cercano di creare una vita artificiale generalmente lavorano supponendo che la vita debba essere basata sul carbonio, ma cosa accadrebbe se una cosa vivente potesse essere ricavata da un altro elemento?

Un ricercatore britannico potrebbe aver dimostrato questa teoria, riscrivendo potenzialmente il libro della vita. Lee Cronin dell'Università di Glasgow ha creato cellule realistiche dal metallo - un'impresa che pochi credevano fattibile. La scoperta apre la porta alla possibilità che ci possano essere forme di vita nell'universo non basate sul carbonio, riferisce New Scientist.

Ancora più notevole, Cronin ha lasciato intendere che le cellule a base di metallo potrebbero replicarsi e evolversi.

"Sono sicuro al 100% che possiamo far evolvere l'evoluzione al di fuori della biologia organica", ha affermato.

Le "cellule" altamente funzionanti che Cronin ha costruito sono costruite con grandi poliossometalati derivati ​​da una gamma di atomi di metallo, come il tungsteno. Li fa assemblare in sfere frizzanti mescolandoli in una soluzione salina specializzata e chiama le strutture simili a cellule risultanti "cellule chimiche inorganiche" o iCHELLs.

Le bolle metalliche sono certamente simili a cellule, ma sono in realtà vive ? Cronin ha fatto un caso convincente per il confronto costruendo gli iCHELLS con una serie di caratteristiche che li fanno funzionare allo stesso modo delle cellule reali. Ad esempio, modificando la struttura di ossido esterno delle bolle in modo che siano porose, ha essenzialmente costruito iCHELL con membrane in grado di consentire selettivamente l'ingresso e l'uscita di sostanze chimiche in base alle dimensioni, proprio come accade con le pareti delle cellule reali.

Il team di Cronin ha anche creato bolle all'interno delle bolle, il che apre la porta alla possibilità di sviluppare "organelli" specializzati. Ancora più avvincente, alcuni degli iCHELL sono dotati della capacità di fotosintesi. Il processo è ancora rudimentale, ma collegando alcune molecole di ossido a coloranti sensibili alla luce, il team ha costruito una membrana che divide l'acqua in ioni idrogeno, elettroni e ossigeno quando è illuminata, ed è così che inizia la fotosintesi nelle cellule reali.

Naturalmente, la qualità realistica più convincente degli iCHELL finora è la loro capacità di evolversi. Sebbene non siano dotati di qualcosa che assomigli al DNA in remoto, e quindi non possano replicarsi allo stesso modo delle cellule reali, Cronin è comunque riuscito a creare alcuni poliossometalati che possono usare l'un l'altro come modelli per auto-replicarsi. Inoltre, è attualmente impegnato in un esperimento di sette mesi per vedere se iCHELL collocati in ambienti diversi si evolveranno.

I primi risultati sono stati incoraggianti. "Penso che abbiamo appena mostrato le prime goccioline che possono evolversi", ha suggerito Cronin.

Sebbene l'idea di una strana nuova forma di vita basata sul metallo in rapida evoluzione in un laboratorio da qualche parte sulla Terra possa sembrare inquietante, la scoperta potrebbe cambiare per sempre il modo in cui la vita è definita. Inoltre migliora notevolmente le probabilità di vita esistenti altrove nell'universo, poiché le forme di vita potrebbero potenzialmente essere costruite da un numero qualsiasi di elementi diversi.

Le possibilità sono eccitanti da immaginare, anche se gli iCHELL di Cronin alla fine non raggiungono le cellule viventi in piena regola. La sua ricerca potrebbe aver già spazzato via la porta dai paradigmi precedenti sulle condizioni necessarie per la vita.

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