Meduse immortali: vive davvero per sempre?

Mentre spesso si scherza sul fatto che i gatti abbiano nove vite, una certa specie di medusa è stata considerata "immortale" dagli scienziati che hanno osservato la sua capacità di, quando in crisi, ripristinare le sue cellule nella loro prima forma e ricrescere. Ciò significa che queste minuscole creature, lunghe da 4 millimetri a 5 millimetri, hanno potenzialmente vite infinite.

La creatura, conosciuta scientificamente come Turritopsis nutricula, fu scoperta nel Mar Mediterraneo nel 1883, ma la sua rigenerazione unica non fu nota fino alla metà degli anni '90. Come funziona il processo? Se una Turritopsis matura viene minacciata, ad esempio ferita o affamata, si attacca a una superficie nelle calde acque dell'oceano e si converte in una macchia. Da quello stato, le sue cellule subiscono una transdifferenziazione in cui le cellule si trasformano essenzialmente in diversi tipi di cellule. Le cellule muscolari possono diventare spermatozoi o uova, oppure le cellule nervose possono trasformarsi in cellule muscolari, "rivelando un potenziale di trasformazione senza pari nel regno animale", secondo lo studio originale della specie pubblicato nel 1996.

Da quando è stata scoperta l'immortalità virtuale dei Turritopsis, così anche sciami di meduse geneticamente identiche lontane dal loro habitat originale, tra cui Giappone, Spagna e la parte dell'Oceano Atlantico di Panama. I ricercatori hanno concluso che queste creature moltiplicanti vengono catturate nelle acque di zavorra, l'acqua che viene aspirata e pompata dalle navi mercantili a lunga distanza. Anche i polipi potrebbero crescere sugli scafi della nave. Sebbene geneticamente identiche, queste meduse sembrano essersi adattate ai loro nuovi ambienti. Ad esempio, è stato scoperto che gli esemplari di sciami che vivono in acque tropicali hanno otto tentacoli, mentre quelli scoperti nelle regioni temperate hanno 24 o più tentacoli.

Ma la Turritopsis può - e fare - morire. La loro rigenerazione avviene solo dopo la maturazione sessuale, quindi possono soccombere ai predatori o alle malattie nella fase del polipo. Ma poiché le meduse sono gli unici animali conosciuti con questa "immortalità", gli scienziati le stanno studiando da vicino, con la speranza di applicare ciò che imparano a problemi come l'invecchiamento e la malattia.

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