Modi sorprendenti che gli animali fanno scorta per l'inverno

L'inverno sta arrivando, e per molti animali selvatici che non migrano o vanno in letargo, ciò significa che è tempo di fare le scorte di cibo. Alcune creature sono famose per questo, come scoiattoli che seppelliscono noci o pikas che nascondono l'erba, mentre altri si affaticano nell'oscurità, nonostante le loro impressionanti - e talvolta terribili - tattiche per accumulare cibo.

Alcune specie sfidano l'ira dell'inverno catturando prede vive, per esempio, e tenendole prigioniere nel loro nido o tana. Alcuni preparano il loro cibo stabile, come miele o scatti, o trasformano i loro corpi in "fusti di stoccaggio viventi". E anche tra noti prepper invernali come gli scoiattoli, gli umani spesso non riescono ad apprezzare la piena complessità di ciò che fanno queste accaparrate operose.

Ecco uno sguardo più da vicino a diversi animali che immagazzinano cibo per l'inverno, così come altri periodi di magra, e gli elaborati metodi che usano per garantire la loro sopravvivenza fino alla primavera:

Scoiattoli

Gli scoiattoli grigi orientali sono accaparramenti a dispersione notoriamente prolifici ed efficaci. (Foto: Tabor Chichakly / Shutterstock)

Alcuni degli animali più importanti per l'accaparramento invernale sono gli scoiattoli, il cui frenetico seppellimento e dissotterramento di noci è uno spettacolo comune in autunno e in inverno. Tuttavia, questi scorci isolati di uno scoiattolo che scava nel cortile non trasmettono il quadro completo.

Gli scoiattoli mangiano ghiande di oltre 20 diverse specie di querce, insieme a noci di noce, noci, faggi, nocciole e molte altre. A differenza dei roditori che costruiscono "dispense" - una singola scorta di cibo, in genere conservata in un nido o in una tana - molti scoiattoli ad albero usano una strategia nota come "accaparramento dello scatter", che protegge il loro investimento diffondendolo in centinaia di nascondigli.

Quando uno scoiattolo grigio orientale trova una ghianda, scuote rapidamente il dado per ascoltare eventuali tonchi all'interno. Le ghiande infestate da tonchio tendono ad essere mangiate sul posto (insieme ai tonchi stessi), poiché la presenza degli insetti significa che la ghianda non durerà a lungo in deposito. Le ghiande prive di tonchio, tuttavia, sono spesso memorizzate nella cache per dopo, con noci di qualità superiore in genere sepolte più lontano dall'albero che le ha lasciate cadere. Questo può essere rischioso, poiché avventurarsi lontano dalla copertura dell'albero espone uno scoiattolo a predatori aerei come i falchi, ma riduce anche le probabilità che un altro animale trovi la ghianda.

Uno scoiattolo rosso eurasiatico accaparrato scava nella neve in una foresta russa. (Foto: Andrei Metelev / Shutterstock)

Il ladro è un grande motivatore per gli scoiattoli che accumulano spargimenti. Oltre a diffondersi attorno alla loro scorta, possono provare a ingannare gli spettatori scavando buchi falsi o scavando e seppellendo una noce più volte. Un singolo scoiattolo può creare centinaia o migliaia di cache all'anno, ma grazie a una memoria spaziale dettagliata e un forte senso dell'olfatto, recuperano dal 40 all'80% circa. (Questa è una relazione reciprocamente vantaggiosa, poiché le ghiande non recuperate possono germogliare in nuove querce.)

Alcuni scoiattoli sugli alberi usano persino una strategia mnemonica per organizzare le noci per specie, secondo uno studio del 2017 sugli scoiattoli di volpe orientali. Questo "blocco spaziale" può ridurre le esigenze mentali di accaparramento della dispersione, hanno concluso i ricercatori, aiutando gli scoiattoli a "ridurre il carico di memoria e quindi aumentare l'accuratezza del recupero".

Oltre alle noci e ai semi, lo scoiattolo rosso americano raccoglie anche i funghi per l'inverno, asciugandoli accuratamente prima di riporli nei rami degli alberi.

Chipmunks

Le sacche per guance di Chipmunks li aiutano ad accumulare cibo in modo più efficiente. (Foto: Ira Evva / Shutterstock)

Alcuni scoiattoli a terra usano anche tecniche di accaparramento dello spargimento, anche se vanno in letargo. La chipmunk di pino giallo del Nord America occidentale, per esempio, può raccogliere fino a 68.000 articoli per un solo inverno e seppellirli in migliaia di cache separate. Trascorre circa quattro mesi in uno stato di semi-letargo noto come "torpore", durante il quale emerge all'incirca una volta alla settimana per nutrirsi da varie cache.

Molti scoiattoli a terra saltano questo lavoro extra, invece, mettendo invece tutto il loro cibo invernale in una dispensa. La chipmunk orientale del Nord America è una dispensa dispensa, che trascorre gran parte dell'autunno raccogliendo semi e altri alimenti da conservare nella sua tana, che può allungare più di 10 piedi di lunghezza. Potrebbe esserci conforto nel mantenere tutto il cibo insieme, ma c'è anche un rovescio della medaglia: quasi il 50 percento delle dispense orientali dello scoiattolo viene rubato da altri animali, secondo la BBC, compresi altri scoiattoli. Tuttavia, questo metodo per risparmiare tempo viene utilizzato anche da altri scoiattoli a terra come marmotte, nonché da alcuni roditori non scoiattoli come criceti e topi.

Moles

Alcune talpe si preparano per l'inverno rifornendo le loro tane di lombrichi vivi, che prima immobilizzano mordendosi nei loro segmenti anteriori per evitare fughe. (Foto: Cezary Korkosz / Shutterstock)

I roditori non sono gli unici piccoli mammiferi che hanno bisogno di accumulare cibo per l'inverno. Lo stile di vita sotterraneo delle talpe può offrire una certa protezione dal freddo, ma non vanno in letargo e possono ancora soffrire la fame se non si riforniscono prima che inizi l'inverno. I lombrichi sono una fonte di cibo chiave per le talpe - che possono mangiare quasi il loro peso corporeo in lombrichi al giorno - eppure possono diventare più difficili da trovare quando il terreno si raffredda sopra la linea di gelo. Per creare una cache alimentare invernale di lunga durata, le talpe hanno sviluppato una macabra strategia di accumulo: mantengono vivi i lombrichi come prigionieri.

Le talpe lo fanno mordendo le teste dei vermi, causando un infortunio che immobilizza la loro preda. Per garantire che i loro prigionieri non possano fuggire, alcune talpe hanno persino tossine nella loro saliva che possono paralizzare i lombrichi. Conservano i vermi vivi in ​​una speciale camera sotterranea all'interno della loro rete di tunnel, nutrendosi di loro quando necessario durante l'inverno. Ben 470 lombrichi vivi sono stati scoperti in una singola camera della talpa, secondo la Mammal Society, per un totale di 820 grammi (1, 8 libbre).

shrews

I toporagni dalla coda corta possono immagazzinare più dell'80 percento del cibo che catturano, usando la saliva velenosa per paralizzare la preda per lunghi periodi. (Foto: USGS Bee Inventory and Monitoring Lab [dominio pubblico] / Flickr)

Gli toporagni possono assomigliare vagamente ai topi, ma sono più strettamente correlati alle talpe che ai roditori. Come le talpe, trascorrono gran parte del loro tempo sottoterra, o allo stesso modo nascosti alla vista scavando tra i rifiuti delle foglie. Anche come le talpe, sono accaparratori di dispense che imprigionano prede vive per aiutarli a superare l'inverno.

Gli toporagni non vanno in letargo, ma alcuni entrano in uno stato di torpore simile ai scoiattoli, mescolandosi periodicamente per fare rifornimento di cibo. (Alcune specie riducono persino i loro teschi per aiutarli a sopravvivere all'inverno, perdendo fino al 30 percento della loro massa cerebrale.)

Diverse specie di toporagni sono velenose e simili ad alcune talpe, usano la loro saliva tossica per inabilitare la preda. Tutte le specie di toporagni dalla coda corta hanno neurotossina ed emotossina nella loro saliva, per esempio, che introducono in una ferita masticando. La loro dieta consiste principalmente di invertebrati come lombrichi, insetti e lumache, sebbene il loro veleno possa anche aiutarli a sottomettere prede più grandi, come salamandre, rane, serpenti, topi, uccelli e persino altri toporagni.

Un toporagno nordico dalla coda corta indaga su una mandorla in Quebec. (Foto: Gilles Gonthier [CC BY 2.0] / Flickr)

I toporagni dalla coda corta sono mangiatori voraci, spesso mangiano il loro peso corporeo ogni giorno nel cibo e anche passare qualche ora senza mangiare potrebbe essere fatale. L'energia necessaria per stare al caldo in inverno può spingere ancora più in alto le loro esigenze alimentari, richiedendo fino al 40 percento in più di cibo per mantenere la temperatura corporea. La loro saliva velenosa li aiuta ad affrontare questo problema, consentendo loro di stabilire dispense di prede vive simili a quelle delle talpe. Un singolo toporagno può avere abbastanza veleno per uccidere 200 topi, ma quantità minori possono anche paralizzare la preda mantenendola in vita. In uno studio, il toporagno nordico ha messo in cache l'87 percento di tutte le prede catturate.

"Per un animale che deve mangiare costantemente", scrive Matthew Miller per The Nature Conservancy, "questo mantiene sempre pronto un pasto fresco ma sgradevole". Secondo l'American Chemical Society, una singola dose di veleno di toporagno può paralizzare un verme di farina per 15 giorni, e poiché la preda è immagazzinata viva, "non c'è preoccupazione per il deterioramento". Se un prigioniero si sveglia prematuramente, il toporagno può semplicemente paralizzarlo.

picchi

Un picchio di ghianda tende un albero di granaio ripieno di cibo in California. (Foto: Jennifer Bosvert / Shutterstock)

La maggior parte dei picchi sono noti per beccare nella corteccia degli alberi per acquisire cibo, in particolare insetti e altri invertebrati che si nascondono sotto, ma alcuni membri di questa famiglia di uccelli usano la loro omonima abilità per conservare il cibo invece di rimuoverlo. La memorizzazione nella cache del cibo è stata segnalata in diverse specie di picchi, tra cui picchi dal ventre rosso che usano accaparramento di scattering e picchi rossi che costruiscono dispense.

Uno degli esempi più notevoli è il picchio delle ghiande del Nord America occidentale, che è famoso per la sua cospicua abitudine di creare "alberi di granai" in grado di immagazzinare 50.000 o più noci alla volta. Lo fa praticando una serie di buchi in un albero, concentrandosi sulla spessa corteccia degli arti morti "dove la perforazione non danneggia un albero vivente", secondo il Cornell Lab of Ornithology.

I picchi delle ghiande vivono in gruppi familiari con una dozzina o più di individui e collaborano a compiti come allevare pulcini, cercare cibo e mantenere le loro cache. Raccolgono ghiande e altre noci durante tutto l'anno, incastrandole nei loro alberi del granaio così strettamente che è difficile per altri animali rubarle. Poiché l'adattamento può allentarsi man mano che le ghiande si seccano, i membri del gruppo controllano regolarmente i loro granai e spostano i dadi sciolti in fori più piccoli. Non solo difendono i loro granai dagli intrusi, ma pattugliano un territorio circostante fino a 15 acri.

corvidi

Le schiaccianoci di Clark si fermano in cima a un pino nel Parco Nazionale di Yellowstone. (Foto: Frank Fichtmueller / Shutterstock)

L'intelligenza corre nella famiglia dei corvidi, che comprende corvi e corvi insieme ad altri uccelli intelligenti come corvi, ghiandaie, gazze e schiaccianoci. I corvidi sono famosi per prodezze di intelligenza come gli strumenti di produzione o il riconoscimento dei volti umani, e molte specie sono anche prolifiche accumulatori a dispersione con una potente memoria spaziale.

Uno dei migliori è lo schiaccianoci di Clark nel Nord America occidentale, che può nascondere più di 30.000 semi di pino pinyon durante l'autunno, quindi recuperare la maggior parte delle sue cache fino a nove mesi dopo. È impressionante non solo perché è un numero enorme di luoghi da ricordare, ma come hanno notato i ricercatori in uno studio del 2005 sulla cognizione corvida, anche perché "molti aspetti del paesaggio cambiano in modo così drammatico attraverso le stagioni".

Molti altri corvidi e non corvidi usano anche l'accaparramento della dispersione, ma gli schiaccianoci di Clark dipendono in modo particolare dalle loro cache dei semi e il loro cervello si è evoluto per adattarlo. La ricerca mostra che gli uccelli accaparratori in generale hanno un ippocampo più grande - una regione cerebrale chiave coinvolta nella memoria spaziale - eppure l'ippocampo di uno schiaccianoci di Clark è pesante anche tra i corvidi che immagazzinano cibo, secondo uno studio del 1996, che ha trovato questi uccelli " anche prestazioni migliori durante il recupero della cache e i test operativi della memoria spaziale rispetto agli scrub jays. "

E questo sta dicendo qualcosa. Gli scrub jays non nascondono tutti i semi delle schiaccianoci di Clark, ma nascondono più alimenti deperibili come insetti e frutta, il che richiede loro di ricordare non solo dove hanno memorizzato nella cache i loro vari oggetti, ma anche cosa fossero quegli oggetti e quanto tempo fa ognuno era nascosto. "Questa capacità di ricordare il" cosa, dove e quando "di eventi passati specifici è simile alla memoria episodica umana", secondo lo studio del 2005 citato sopra ", perché implica il ricordare un episodio particolare che è accaduto in passato ".

formiche

Le colonie di formiche di Honeypot hanno operai specializzati che fungono da dispense viventi. (Foto: Greg Hume [CC BY 2.5] / Wikimedia Commons)

Insieme agli scoiattoli, le formiche sono famose per la memorizzazione nella cache del cibo prima dell'inverno, un tratto a cui si fa riferimento in scritti antichi come il libro biblico dei proverbi e la favola di Esopo "La formica e la cavalletta". Tuttavia, secondo uno studio del 2011, "a parte le prove aneddotiche, in realtà si sa poco sul comportamento accaparramento delle formiche". E come al solito con questi insetti industriosi, quel poco che sappiamo è davvero notevole.

Alcune formiche producono miele per aiutarli a superare i periodi di magra, ad esempio, anche se non esattamente allo stesso modo delle api. Conosciute come formiche honeypot, le loro colonie presentano operai specializzati noti come "repletes" che sono ingozzati di cibo fino a quando i loro addome si gonfiano come palloncini d'acqua (nella foto sopra). Queste formiche pendono dal soffitto come "barili di stoccaggio viventi", dice l'entomologo Walter Tschinkel al National Geographic, "immagazzinando cibo attraverso stagioni o addirittura anni".

L'alto contenuto di zucchero del miele aiuta a prevenire il deterioramento e altre specie di formiche accumulano alimenti stabili come i semi nei loro nidi. Le prede animali sono più difficili da preservare, ma simili a talpe e toporagni, le formiche possono aggirare il problema memorizzando nella cache le prede vive. Alcune formiche predatrici pungono la loro preda per immobilizzarla, per esempio, poi la riportano nel loro nido. In alcuni casi, le larve di prede "sono mantenute in uno stadio di stasi metabolica", hanno scritto i ricercatori in uno studio del 1982 sulle formiche di Cerapachys "e possono quindi essere conservate per un periodo superiore a due mesi".

Altre formiche hanno trovato il modo di preservare le proteine ​​senza prendere prigionieri. La formica di fuoco Solenopsis invicta, per esempio, disidrata piccoli pezzi di preda per creare "scatti di insetto", che la colonia accumula nella zona più secca e calda del suo nido.

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Questo è solo un esempio degli impressionanti modi in cui gli animali selvatici si scontrano contro l'inverno. Questi e altri drammi di vita o di morte si svolgono tranquillamente intorno a noi non solo in autunno, ma spesso anche molto prima dell'anno, molto prima che la maggior parte degli umani siano in modalità invernale. È una testimonianza della raffinatezza sottovalutata e delle abilità di sopravvivenza della fauna selvatica, comprese le familiari creature del cortile dagli scoiattoli alle formiche.

L'accaparramento è solo una strategia per sfidare l'inverno. Per saperne di più sugli altri, dai un'occhiata a questi elenchi di animali che vanno in letargo e animali che migrano.

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