Nel 1972, un modello al computer prevedeva la fine del mondo - e siamo sulla buona strada

Chiamalo Apocalypse 2040.

All'inizio degli anni '70, un programma per computer chiamato World1 prevedeva che la civiltà sarebbe probabilmente crollata entro il 2040. I ricercatori del Massachusetts Institute of Technology (MIT) l'avevano programmato per prendere in considerazione un modello di sostenibilità per il mondo.

La previsione è riemersa perché l'emittente australiana ABC ha ricircolato un telegiornale del 1973 sul programma per computer. I risultati del programma, tuttavia, non sono mai realmente scomparsi, poiché i suoi risultati sono stati rivalutati nel corso dei quasi 50 anni dalla loro prima apparizione.

La cattiva notizia per noi è che il modello sembra essere azzeccato finora.

Un modello informatico del giorno del giudizio

Il modello informatico è stato commissionato dal Club di Roma, un gruppo di scienziati, industriali e funzionari governativi focalizzati sulla risoluzione dei problemi del mondo. L'organizzazione voleva sapere quanto bene il mondo potesse sostenere il suo tasso di crescita sulla base delle informazioni disponibili al momento. World1 è stato sviluppato da Jay Forrester, il padre della dinamica dei sistemi, una metodologia per comprendere come funzionano i sistemi complessi.

Nel decidere il destino della civiltà, il programma ha preso in considerazione diverse variabili, tra cui i livelli di inquinamento, la crescita della popolazione, la disponibilità di risorse naturali e la qualità della vita globale. Questi fattori sono stati considerati in sinergia tra loro anziché separatamente, secondo la prospettiva del Club di Roma secondo cui i problemi del mondo sono interconnessi.

Un simile approccio era nuovo negli anni '70, anche se la previsione prodotta da World1 non era pensata per essere "precisa". Il programma ha prodotto grafici che hanno dimostrato cosa sarebbe successo a quelle metriche in futuro, senza nemmeno tenere conto di cose come i cambiamenti climatici. Tutti i grafici indicavano una traiettoria discendente per il pianeta.

Secondo il segmento ABC del 1973, World1 ha identificato il 2020 come un punto di svolta per la civiltà.

"Intorno al 2020, le condizioni del pianeta diventano estremamente critiche. Se non facciamo nulla al riguardo, la qualità della vita scende a zero. L'inquinamento diventa così grave che inizierà a uccidere le persone, il che a sua volta farà diminuire la popolazione, inferiore rispetto al 1900. A questo punto, tra il 2040 e il 2050, la vita civile così come la conosciamo su questo pianeta cesserà di esistere ".

In rotta per la fine del mondo

Una vasta popolazione globale potrebbe essere troppo stressante per le risorse naturali. Una tale popolazione potrebbe anche lavorare insieme per aiutare a salvare il pianeta. (Foto: Ints Vikmanis / Shutterstock)

Questa non era la fine del modello. Nel 1972, il Club di Roma pubblicò "The Limits to Growth", un libro che costruiva il lavoro di World1 con un programma chiamato World3, sviluppato dagli scienziati Donella e Dennis Meadows e da un team di ricercatori. Questa volta le variabili erano popolazione, produzione alimentare, industrializzazione, inquinamento e consumo di risorse naturali non rinnovabili.

"I limiti della crescita" hanno spinto il crollo della civiltà al 2072, quando i limiti della crescita sarebbero stati i più facilmente evidenti e avrebbero comportato un declino della popolazione e dell'industria.

Le critiche al libro erano quasi immediate e dure. Il New York Times, ad esempio, ha scritto: "Il suo imponente apparato di tecnologia informatica e gergo dei sistemi ... prende ipotesi arbitrarie, le scuote e ne esce con conclusioni arbitrarie che hanno l'anello della scienza", concludendo che il libro era "vuoto e ingannevole."

Altri hanno sostenuto che l'opinione del libro su ciò che costituisce una risorsa potrebbe cambiare nel tempo, lasciando i loro dati miopi a possibili cambiamenti nelle abitudini di consumo.

La marea delle scoperte del libro è cambiata nel tempo, tuttavia. Nel 2014, Graham Turner, allora ricercatore presso il Melbourne Sustainable Society Institute dell'Università di Melbourne, ha raccolto dati da varie agenzie delle Nazioni Unite, dall'amministrazione nazionale oceanica e atmosferica e da altri punti vendita, tracciando i loro dati insieme ai risultati del modello World3.

Ciò che Turner scoprì fu che il modello World3 e le informazioni statistiche attuali tendevano a coincidere con un altro, fino al 2010, indicando che il modello World3 era su qualcosa. Turner ha avvertito che la convalida del modello World3 non ha indicato "un accordo" con esso, in gran parte a causa di alcuni parametri all'interno del modello World3. Tuttavia, Turner ha sostenuto che probabilmente eravamo sulla "cuspide del collasso" grazie a diversi fattori, in particolare quella che Turner ha definito la fine del picco di facile accesso al petrolio.

Scrivendo in The Guardian, Turner e Cathy Alexander, una giornalista con sede a Melbourne, hanno spiegato che né il modello World3 né la sua conferma da parte di Turner hanno indicato che il crollo era una garanzia.

"La nostra ricerca non indica che il collasso dell'economia mondiale, dell'ambiente e della popolazione sia una certezza", hanno scritto. "Né sosteniamo che il futuro si svolgerà esattamente come previsto dai ricercatori del MIT nel 1972. Potrebbero scoppiare guerre, così come un'autentica leadership ambientale globale. Entrambe potrebbero influire in modo drammatico sulla traiettoria.

"Ma le nostre scoperte dovrebbero suonare un campanello d'allarme. Sembra improbabile che la ricerca di una crescita sempre crescente possa continuare incontrollata fino al 2100 senza causare gravi effetti negativi - e tali effetti potrebbero arrivare prima di quanto pensiamo."

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