Nel microscopico mondo dell'arte della diatomea

Diatomee abilmente organizzate da Klaus Kemp. (Foto: Klaus Kemp)

Quando gli amici di Klaus Kemp vanno in vacanza, non vuole souvenir. "Dico loro: 'Riportami un po' di fango '. Come qualcuno che è più felice quando setaccia i globi di fango per tesori nascosti, è il miglior regalo possibile. Kemp, un inglese di origine tedesca, è uno dei pochi praticanti rimasti al mondo dell'arte vittoriana di arrangiamento di diatomee, in cui minuscole alghe unicellulari sono disposte sui lati di vetro in una serie di forme e motivi - e tutte visibili solo sotto un microscopio. Ci sono più di 100.000 specie di piccoli organismi dal guscio duro, quindi le possibilità sono infinite.

Kemp ha scoperto per la prima volta questo mondo nascosto nella sua adolescenza, quando è andato a lavorare per un'azienda di forniture biologiche che ha fornito materiale a scuole e università. Il direttore della compagnia gli mostrò alcune diapositive di diatomee e ne rimase affascinato. "Era come una scatola di gioielli di forme, dimensioni, colori. Ho avuto un riconoscimento immediato che volevo studiarli."

Più tardi, quando l'azienda ha piegato, gli è stata data la collezione. Oggi, "probabilmente possiedo la più grande collezione di campioni che qualsiasi amatore ha, anche molti musei. Se dovessi dare un conteggio dei campioni, sarebbe superiore a 10.000", stima Kemp.

La sua collezione è una grande risorsa che gli scienziati e le aziende idriche possono utilizzare per tracciare l'evoluzione della popolazione di diatomee per vedere come l'inquinamento e i cambiamenti climatici l'hanno influenzata. "Le diatomee sono indicatori piuttosto buoni della qualità dell'acqua", afferma. "E fanno molto di più per lo scambio di gas di quanto non faccia mai la foresta pluviale amazzonica. Anche se sono così piccoli, la biomassa, il numero totale di essi, supera qualsiasi altra cosa su questo pianeta. Non puoi vederli nudi occhio, ma puoi vederne le prove dallo spazio. Sulla costa della California, c'è una fascia di acqua scolorita che è diatomee. " Inoltre, sottolinea il loro ruolo essenziale nella parte inferiore della catena alimentare. "Rimuovili e crolla."

Klaus Kemp al suo microscopio, prendendosi una pausa dall'organizzare le piccole diatomee. (Foto: Sheila Kemp)

Kemp, che era fuggito a Berlino Ovest da Berlino Est e poi in Inghilterra nel 1948 quando aveva 10 anni, dice che ci sono due lati di lui per quanto riguarda le diatomee: lo scienziato e l'artista. Quest'ultimo venne alla ribalta quando iniziò a sperimentare la diatomea organizzando puramente "per il bene degli interessi. Andavo alle riunioni e vendevo alcune diapositive". Ciò è cambiato quando ha ricevuto una chiamata da qualcuno a Santa Cruz, in California, che ha richiesto un'immagine speciale da utilizzare su una cartolina di Natale. "Ci ho pensato e poi ho prodotto un albero di Natale, con palline, candele e regali alla base. Le persone che hanno ricevuto il biglietto hanno telefonato e chiesto da dove lo ha preso, e questo mi ha aperto il mercato americano."

Internet ha reso globale quel mercato, diffondendo la voce sul lavoro e le scoperte di Kemp e rendendo possibile la vendita di diapositive tramite il suo sito Web. La maggior parte del costo varia da 5 a 70 sterline inglesi (da $ 7, 50 a $ 106), con disegni complicati come l'albero di Natale di fascia alta. Ha venduto decine di migliaia di loro fino ad oggi.

Kemp trascorre un giorno sulla maggior parte dei pezzi, come uno schema ripetuto in una stella o in un cerchio, "Ma non lo faccio tutti i giorni per tutto il giorno. Devi andartene perché è una grande fatica per gli occhi." Fare una pausa nel giardino rifocalizza la sua visione. Pezzi di grandi dimensioni o più complessi possono richiedere settimane. "Il più grande che ho fatto è di 1.200 pezzi in un arrangiamento, 100 al giorno."

Comincia prendendo i fanghi di colore marrone e facendoli bollire in acido cloridrico e poi acido solforico per rimuovere il materiale organico. "Ti rimane un bel sedimento bianco. Quando lo scuoti, sembra che i fiocchi di neve cadano." Sotto il microscopio, esamina e ordina i suoi campioni, usando un piccolo ago di vetro, posizionandoli su un vetrino. "I vittoriani usavano cose più esotiche come ciglia di maiale, aculei di istrice, peli di tasso, baffi di tigre", osserva. "Non prenderò un baffo da una tigre. Non credo che sarebbe di buon umore."

Nelle sue prime ricerche, ha scoperto che i diatomisti vittoriani mentivano spesso sull'adesivo che utilizzavano per fuorviare i concorrenti. "Penso che potrei aver colpito quello che stavano usando attraverso un processo di eliminazione di ciò che era disponibile al momento", dice. "Non te lo dirò, ma l'ho dato a mia moglie, e dopo che me ne sarò andato, lei potrà darlo a chiunque lo voglia."

Se qualcuno sarà aperto alla domanda. "Quando ho iniziato per la prima volta negli anni '50, c'erano sette dilettanti. Tutti quelli ora sono morti", dice Kemp. "Ci sono una o due persone che stanno facendo piccoli montaggi o stanno tentando di farlo, e ho parlato con loro di come farlo. Odio pensare che non ci fosse nessuno a raccoglierlo", dice del suo insolito hobby . "Penso che se avessi fatto qualcosa, avrebbe aperto il mondo della microscopia alle persone più di chiunque altro, e non vorrei che andasse perso per altri cento anni."

Pensava di aver trovato il suo protetto quando un collega del Montana lo visitò per due settimane di tutoraggio. "Ha fatto bellissime cavalcature. Sfortunatamente, è tornato alla pesca con la mosca. Nessuno ha la pazienza. Sono molto entusiasti all'inizio ma si annoiano o sono frustrati. Non tutte le diapositive che fai sono vincenti. Molte persone possono vivere con quello. "

Diatomee disposte a sembrare fiori. (Foto: Klaus Kemp)

Quindi Kemp ha la pazienza di un santo? "Mia moglie direbbe di no", ridacchia. "I miei amici pensano che io sia un po 'iper", dice, trovando impossibile calmarsi come hanno fatto i vittoriani sedendosi in una stanza buia per un'ora.

"In generale, non ho troppa pazienza. È piuttosto strano che io possa sedermi lì e non sentirmi frustrato anche quando va storto."

Ma ammette la sua esasperazione "quando ho fatto una bella disposizione simmetrica e uno galleggia via. Li hai sistemati tutti su un vetrino e hai messo l'adesivo sopra per tenerli, metti una resina su quello e poi metti un bicchiere sopra per sigillarlo. Ma a volte uno galleggia. Quando mi sono sposato, avevo lasciato la mia diapositiva appoggiata al microscopio, e mia moglie stava spolverando e lei lo spolverò ", ricorda, notando, " Siamo ancora sposati ".

Kemp trova che le ricompense del suo scrupoloso lavoro valgano lo sforzo, per la pace e la tranquillità che questo gli procura e lo stupore che prova ancora quando guarda le diatomee. "Ovunque tu vada, puoi trovare diatomee e non sai mai cosa troverai. È un vero tesoro per me", dice. "Sono ancora stupito anche dopo 60 anni, che qualcosa di così piccolo può essere così geometricamente corretto e così meravigliosamente scolpito, e nessuno sa che sono lì. Questa è la cosa più sorprendente che trovo su di loro. Sono davvero bellissimo a tutti gli effetti ".

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Foto inserto: Klaus Kemp

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