Neonicotinoidi: cosa devono sapere i giardinieri

Negli ultimi anni c'è stato un gran ronzio per un gruppo di sostanze chimiche note come "neonicotinoidi". Questi pesticidi colpiscono il sistema nervoso centrale degli insetti e sono un collegamento sospetto al disordine di collasso delle colonie nelle api domestiche e al rapido declino di molte specie di impollinatori selvatici.

Circa l'85% delle piante da fiore terrestri si basano sull'impollinazione delle api e di altri impollinatori, secondo la Xerces Society, un'organizzazione no profit che protegge la fauna selvatica attraverso la conservazione degli invertebrati. Le api impollinano anche oltre il 30% di tutte le piante che producono cibi e bevande consumati dagli esseri umani in tutto il mondo.

"I neonicotinoidi sono una delle cause più gravi di pressione negativa al ribasso sugli impollinatori", secondo Keith Delaplane, professore di entomologia e direttore del Honey Bee Program presso l'Università della Georgia. Di fatto, considera i neonicotinoidi la seconda causa principale di declino delle api mellifere della nazione, riservando il primo posto all'acaro parassita varroa distruttore.

Cosa sono i neonicotinoidi?

"I neonicotinoidi sono un pesticida ad ampio spettro che prende il nome dalla loro chimica di base, perché è vicino a quello della nicotina", ha detto Delaplane, sottolineando che i "neonici", come vengono spesso chiamati, non sono gli stessi della nicotina. La famiglia dei neonicotinoidi comprende pesticidi specifici come acetamaprid, imidacloprid, dinotefuran, clothianidin e thiamethoxam. Hanno guadagnato popolarità nella produzione ornamentale agricola e commerciale perché sono efficaci contro una vasta gamma di parassiti di insetti e sono considerati meno pericolosi per l'uomo e altri vertebrati rispetto a molti insetticidi.

"Il segno distintivo dei neonicotinoidi è che sono sistemici", ha aggiunto Delaplane. Ciò significa che viaggiano attraverso una pianta attraverso il suo sistema vascolare e distribuiscono la sostanza chimica a tutte le parti del tessuto vegetale 24/7, compresi il suo nettare e il polline.

"I neonicotinoidi martellano solo insetti", ha detto Delaplane. Mentre ci sono molti insetti bersaglio, come la mosca bianca, gli scarabei giapponesi, il trivellatore di cenere di smeraldo e altri, i neonicotinoidi sono usati in generale per controllare succhiare e masticare insetti e coleotteri. Ma alcuni degli insetti che "martellano" sono importanti impollinatori come api, bombi e api solitarie.

Come i neonicotinoidi sono diventati motivo di preoccupazione

Un'ape mellifica europea riporta il polline fresco all'alveare. (Foto: Muhammad Mahdi Karim / Wikimedia Commons)

In un rapporto del 2014, David Smitley - un professore di entomologia alla Michigan State University che lavora con le industrie dell'orticoltura per risolvere i problemi dei parassiti degli insetti - includeva i neonici in una sequenza temporale che tracciava il declino delle api da miele.

Secondo Smitley, il declino delle api iniziò negli anni '50 e aumentò drasticamente quando gli acari parassiti furono introdotti negli Stati Uniti intorno al 1987. La classe di pesticidi neonicotinoidi fu introdotta nel 1994, ma il tasso di declino delle api, mentre continuava, non peggiorò immediatamente .

Una svolta per la consapevolezza dei neonicotinoidi è avvenuta nel giugno 2013, quando 50.000 api sono morte nel parcheggio di un negozio Target a Wilsonville, in Oregon, vicino al quartier generale della Xerces Society. Scott Hoffman Black, direttore esecutivo della Xerces Society, ha affermato di aver confermato che le api sono morte per essere state spruzzate con un insetticida che conteneva il dinotefuran neonicotinoide. Ha affermato che le istruzioni sull'etichetta non sono state seguite.

Nel 2014, uno studio della Harvard School of Public Health ha collegato basse dosi di neonicotinoidi al disturbo del collasso della colonia. Ulteriori studi hanno prodotto risultati contrastanti sull'impatto dei pesticidi sul declino delle api e hanno anche indicato altri fattori come l'acaro varroa e le fonti alimentari insufficienti.

Le piante di agrumi, come questo albero di limoni, possono contenere alti livelli di residui di imidacloprid. (Foto: Larisa Blinova / Shutterstock)

Nel 2016, la US Environmental Protection Agency (EPA) ha emesso una "valutazione preliminare del rischio" avvertendo che le colonie di api potrebbero essere in pericolo a causa dell'imidacloprid, un pesticida approvato dall'agenzia 22 anni prima. Negli alveari esposti a oltre 25 parti per miliardo di imidacloprid, l'EPA ha riportato una maggiore possibilità di "riduzioni degli impollinatori e meno produzione di miele". Alcuni mesi dopo, uno studio sulla rivista Nature ha riferito che le api che frequentano colture trattate con neonicotinoidi hanno subito un peggioramento della popolazione rispetto alle specie che si nutrono di altre piante.

Alla fine di maggio 2019, l'EPA ha ritirato dal mercato una dozzina di pesticidi a base di neonicotinoidi nell'ambito di un accordo legale che coinvolge il Center for Food Safety. I prodotti contengono i principi attivi clothianidin o thiamethoxam.

Dei 12 pesticidi cancellati negli Stati Uniti, sette erano per prodotti di rivestimento di semi usati dagli agricoltori, secondo Bloomberg Environment. Gli agricoltori hanno ancora accesso ad altri prodotti a base neonica, ma i gruppi ambientalisti stanno spingendo l'EPA a vietarli per tutti gli usi all'aperto.

"L'intera classe di ingredienti attivi sarà presto ri-registrata entro il 2022", afferma George Kimbrell, direttore legale del Center for Food Safety, a Bloomberg Environment. "Questi primi 12 sono stati solo un passo intermedio."

Più delle api mellifere

Mentre le api domestiche tendono ad attirare più attenzione, una serie di api autoctone selvatiche può anche essere a rischio a causa dei neonici. In uno studio del 2017, ad esempio, i ricercatori hanno scoperto che il tiamethoxam riduce drasticamente la deposizione delle uova da parte di bombi regina, che avevano il 26% in meno di probabilità di deporre le uova dopo essere state esposte ad esso.

Come ha detto a The Guardian il ricercatore capo Nigel Raine, ciò potrebbe avere un effetto disastroso sulla formazione di nuove colonie di calabrone - e quindi sulle popolazioni di calabrone in generale. "Una riduzione così grande nella capacità delle regine di avviare nuove colonie aumenta significativamente le possibilità che le popolazioni selvatiche possano estinguersi", ha detto Raine, professore di scienze ambientali all'Università di Guelph in Ontario, Canada.

Per quanto pericolose possano essere le neoniche per le api, alcune specie sembrano avere difese naturali contro alcuni tipi di insetticidi. In uno studio, i ricercatori hanno riferito che gli enzimi presenti nelle api e nei bombi li tamponano contro il tiaclopride, un neonico meno tossico per le api rispetto ad altri, come l'imidacloprid. Ciò potrebbe far luce su nuovi modi per proteggere le api dagli insetticidi, affermano gli autori dello studio, anche se saranno necessarie ulteriori ricerche.

In che modo gli impollinatori assorbono i neonicotinoidi?

Le api possono assorbire i neonici in diversi modi, ad esempio bevendo il nettare o trasferendo il polline. Un altro è un processo chiamato guttation, ovvero l'atto di una sudorazione delle piante.

Il mais, ad esempio, suda durante la notte. Le api possono ottenere acqua dalle goccioline di guttazione, specialmente durante la stagione secca.

Gli afidi, uno dei veri bersagli dei neonicotinoidi, inseriscono le loro parti della bocca simili ad aghi nel tessuto vegetale e succhiano il succo delle piante tutto il giorno anziché assorbire goccioline di guttazione. I neonicotinoidi sono anche negli escrementi dolci, o rugiada di miele, dagli afidi, che le api raccolgono. Quindi è possibile per le api da miele assorbire i neonicotinoidi indirettamente da una pianta trattata senza mai visitare quella pianta.

Un grafico dell'EPA che spiega i requisiti dell'etichetta relativa agli impollinatori per i pesticidi. (Immagine: EPA)

Come vengono applicati i neonicotinoidi?

La forma più comune di applicazione dei neonicotinoidi alle colture agricole è quella di trattare i semi prima che vengano seminati piuttosto che curare le piante. L'obiettivo è eliminare i problemi di applicazione come la deriva che possono causare danni collaterali.

Non sempre funziona come previsto, ha detto Delaplane. C'è stato un caso nel Midwest, ha sottolineato, che prevede la semina primaverile di semi di mais ricoperti di neonicotinoidi. Mentre il seme veniva versato nelle tramogge e attraversava le fioriere, nell'aria veniva rilasciata polvere ricoperta di insetticida.

C'era così tanta polvere che formò una nuvola rosa, che si spostò fuori bersaglio sugli alveari vicini. Da allora i produttori hanno cercato di migliorare la formulazione per prevenire la deriva nell'aria, ha affermato Delaplane.

Sempre nel 2014, la Michigan State University ha condotto ricerche specifiche sull'uso dei neonicotinoidi e ha formulato raccomandazioni sul loro uso per i coltivatori di serre che producono annuali di fioritura. Nel 2013 l'EPA ha prodotto un'etichetta di consulenza sulle api rafforzata. L'agenzia ha richiesto ai dichiaranti di pesticidi commerciali che potrebbero essere dannosi per gli impollinatori di includere l'etichetta sugli imballaggi a partire dal 2014.

Un centro di giardinaggio in un negozio di Home Depot. (Foto: RustyClark / Flickr)

Neonicotinoidi nel commercio al dettaglio

Forse il modo migliore per i giardinieri domestici di sapere se le piante ornamentali che acquistano nei centri di vendita al dettaglio o nei grandi magazzini sono stati trattati con neonicotinoidi è chiedere allo staff o guardare le etichette delle piante. Smitley's PowerPoint, ad esempio, sottolinea che Home Depot, una delle grandi catene di negozi al dettaglio che controlla una parte del leone nel mercato florovivaistico, richiede un'etichetta in ogni vaso di piante trattate con un insetticida neonicotinoide. (Home Depot non ha risposto a una richiesta di informazioni per questa storia, ma la società ha annunciato l'intenzione di eliminare gradualmente l'uso della neonica sui suoi impianti "entro la fine del 2018.")

Lowe's, un'altra importante fonte di piante da giardino per la casa al dettaglio, sta lavorando con coltivatori e fornitori di piante vive per eliminare l'uso di neonici su piante che attirano api e altri impollinatori. Si è impegnata a eliminare gradualmente i pesticidi entro il 2019 e a rendere disponibili nei negozi brochure e schede informative sulla salute degli impollinatori.

"Lowe's sta anche incoraggiando i coltivatori a utilizzare metodi biologici di controllo dei parassiti quando possibile", ha affermato Steve Salazar, responsabile delle comunicazioni aziendali di Lowe. Né i semi né le piantine nei negozi di Lowe sono trattati con neonicotinoidi, ha aggiunto.

Nel frattempo, "Lowe etichetterà piante e prodotti di vivai con informazioni che evidenziano la salute delle api e incoraggeranno i clienti a prestare attenzione alla salute degli impollinatori quando usano i pesticidi", ha detto Salazar.

Gli insetticidi ad ampio spettro non sono necessari per far crescere un giardino di successo. (Foto: Parker Knight / Flickr)

Cosa possono fare i giardinieri domestici?

Poiché i neonicotinoidi sono stati nelle notizie, l'occhio del pubblico è stato focalizzato sulle piante dei garden centres. Smitley afferma che gli avvertimenti su queste piante che danneggiano gli impollinatori sono stati esagerati. In effetti, ritiene che l'acquisto di annuali, piante perenni e alberi in fiore sia vantaggioso per le api e altri insetti. "La scoperta dell'insetticida neonicotinoide nelle foglie e nei fiori di alcune piante da giardino non dovrebbe impedire a [i giardinieri di casa] di acquistare e piantare fiori, perché il beneficio per le api supera di gran lunga il rischio potenziale", ha scritto Smitley in un documento del 2014.

I giardini domestici non sono una fonte primaria di cibo per la maggior parte delle api, e anche se i neonici sono presenti in alcune piante dei centri di vendita al dettaglio, tali piante non danneggeranno necessariamente le api, secondo Smitley. Ecco alcuni motivi:

  • Molti fiori di lettiera - come petunie, impatiens e calendule - non sono in genere trattati con neonicotinoidi.
  • Molti alberi e arbusti (compresi tutti i tipi di conifere) sono impollinati dal vento e quindi non visitati dalle api.
  • Fiori perenni, rose, arbusti da fiore e alberi in fiore avranno neoni nel loro polline e nettare solo per il primo anno o due dopo che sono stati piantati. Tuttavia, queste piante saranno una risorsa preziosa per le api e altri impollinatori per molti anni a venire.
  • Le api si nutrono di una grande varietà di piante da fiore entro un miglio dalla loro casa di colonia. La presenza di un neonicotinoide in una pianta sarà diluita quando le api si nutrono di piante non trattate.
  • I fiori negli appartamenti dovrebbero essere completamente sicuri per le api.

Tuttavia, Smitley ha affermato nel documento che i proprietari di abitazione possono adottare misure per contribuire a garantire la sicurezza delle api con fiori perenni acquistati e alberi in fiore.

Questi passaggi includono:

  • Rimozione dei fiori nel loro primo anno nel tuo giardino o pianta alberi dopo che hanno finito di fiorire.
  • Evita di spruzzare piante nel tuo giardino con insetticidi e non spruzzare mai i fiori.

Se i buchi che gli insetti masticano nelle foglie diventano sgradevoli, gli insetticidi a base di api includono prodotti contenenti Bacillus thuringiensis (Bt) e oli e saponi orticoli, secondo il documento di Smitley. Bt può essere usato in qualsiasi momento per i bruchi, e saponi e oli sono sicuri per le api se spruzzati al mattino presto prima che siano presenti le api. Fare attenzione a non superare il tasso di applicazione sull'etichetta del prodotto, poiché a concentrazioni più elevate saponi e oli possono causare lesioni alle piante.

Sicuro per l'uomo

I neonicotinoidi non dovrebbero costituire una minaccia per l'uomo se vengono utilizzati secondo l'etichetta del prodotto e conservati in luoghi non accessibili ai bambini. Hanno una bassa tossicità per tutti i mammiferi, ha detto Delaplane.

Infatti, secondo Smitley, il neonicotinoide più utilizzato, l'imidacloprid, è meno tossico per le persone rispetto alla caffeina e circa due volte più tossico dell'ibuprofene.

Smitley ha offerto un calcolo che mette in prospettiva la tossicità dei neonicotinoidi per l'uomo. Sulla base degli studi richiesti con i topi di laboratorio, ha concluso che, una volta che i prodotti del Garden Center contenenti imidacloprid vengono miscelati in un secchio d'acqua per essere usati come fradici attorno alla base di un albero, la tossicità di tale soluzione per le persone è quasi la stessa come la tossicità del vino.

Nota del redattore: questo articolo è stato aggiornato da quando è stato pubblicato originariamente nell'aprile 2015.

Foto di pesticidi spray uomo: Iakov Filimonov / Shutterstock

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