Non è uno scherzo: non siamo gli unici animali che ridono

Non importa quanti memi di gatti che ridono minacciano di inondare Internet, non importa quanti video di cani ghignanti hai LOL o ROFLing, gli scienziati devono ancora dimostrare che gatti o cani possono davvero ridere.

Ora, scimpanzé e topi ridono. Ciò è stato scientificamente provato - o quanto è scientificamente provato quanto gli scienziati ottengono.

Ma cani e gatti? O, per esempio, ridere iene o ridere gabbiani? Qualche animale (salvo te, io e quei topi e scimpanzè felici) va a ridere?

Meglio ancora: gli animali hanno un senso dell'umorismo?

Studiare le risate degli animali

Finora le risposte sono oscure. All'inizio degli anni 2000, la comportamentista animalista Patricia Simonet ha scoperto ciò che è stato definito "risata del cane", una "espirazione forzata pronunciata e respiratoria" che i cani erano soliti avviare il gioco e che, in uno studio, ha dimostrato di calmare gli altri cani.

Era davvero una risata? O semplicemente ansimando?

Per quanto riguarda i gatti, è facile affermare che un gatto che fa le fusa è felice e contento, ma è un grande salto descrivere quella fusa come "risata di gatto". In effetti, è stato dimostrato che i gatti fanno le fusa per molte ragioni decisamente poco divertenti.

"Sebbene sia allettante affermare che i gatti fanno le fusa perché sono felici", ha detto a Scientific American nel 2006 Leslie A. Lyons, ora professore al College of Veterinary Medicine presso l'Università del Missouri, "è più plausibile che le fusa dei gatti è un mezzo di comunicazione e una potenziale fonte di auto-guarigione ".

Quindi cani e gatti possono fare qualcosa che, forse, potrebbe essere interpretato come una risata. Ma fare quel salto apparentemente semplice è complicato. Ogni tentativo di attribuire un tratto umano a qualcosa che non è umano - si chiama antropomorfizzazione - è intrinsecamente rischioso.

Perché gli animali, non dimentichiamoci, sono ... diversi.

I cani eseguono una "espirazione forzata pronunciata respiratoria" che potrebbe essere una forma di risate, ma potrebbe anche essere solo ansimante. (Foto: Allen Skyy / flickr)

Trovare l'osso divertente

Negli ultimi 10 o 15 anni, studi con ratti e scimpanzé hanno convinto molti esperti che alcuni animali - soprattutto ratti e scimpanzé - possono, in effetti, scoppiare una buona risata ogni tanto.

Uno studio del 2000 ha concluso che i ratti, quando solleticati, emettono un "cinguettio" acuto e seguiranno, persino inseguendo, la mano che induce il piacere che solletica. Nel 2009, in un documento intitolato "Ricostruire l'evoluzione della risata nelle grandi scimmie e negli esseri umani", i ricercatori hanno rivelato che i giovani primati come gli oranghi e gli scimpanzé, quando solleticati, rilasciavano "vocalizzazioni indotte dal solletico".

In altre parole, sia i topi che gli scimpanzé ridono.

Proprio il mese scorso, in un altro studio, gli scienziati hanno concluso che gli scimpanzé usano lo stesso tipo di "faccia da ridere" accogliente quando non vengono solleticati come quando lo sono, suggerendo che quelle facce "possono presentare alle scimmie l'opportunità di comunicare con i loro social partner in modi più espliciti e versatili ". Proprio come fanno gli umani, dice lo studio.

I ricercatori hanno fatto un altro passo: "Prevediamo, sulla base dei risultati attuali, che la capacità degli umani di combinare in modo flessibile le espressioni facciali con le vocalizzazioni si è evoluta direttamente da tale capacità delle scimmie ancestrali".

È facile, dicono alcuni, suscitare una reazione che possiamo chiamare una risata dagli animali semplicemente solleticando o rozzamente. Ma, ricorda, quel tipo di gioco - e quel tipo di risate - è comune anche nei giovani umani, anche nei neonati, suggerendo un legame profondo tra uomo e altri animali.

"[N] circuiti uditivi per le risate esistono in regioni molto antiche del cervello, e forme ancestrali di gioco e risate esistevano in altri animali eoni prima che noi umani arrivassimo con i nostri 'ha-ha-has' e il nostro verbale", Jaak Panksepp, un neuroscienziato dello Stato di Washington e autore del famoso studio del 2000, ha dichiarato a NBCNews.com nel 2005.

La domanda più difficile è se gli animali - anche quegli scimpanzé e i topi fortunati - sono abbastanza avanzati da avere un "senso" dell'umorismo. Se riescono a ridere di qualcosa che non include stimoli fisici. È stato più difficile da determinare.

Tuttavia, la semplice idea che gli animali possano ridere dovrebbe portare un sorriso sul viso di qualsiasi scontroso.

"Il potere di riconoscere che un'altra specie ha una risposta miracolosa o si sta chiaramente godendo qualcosa ... ci vediamo in quello", ha detto il biologo Jonathan Balcombe all'Huffington Post. "Possiamo vedere che quell'essere ... sta sperimentando qualcosa di simile a ciò che abbiamo."

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