Ora conosciamo il motivo della zanna del narvalo

Conosciuti come "gli unicorni del mare", i narvali sono unici per la zanna solitaria che sporge attraverso le cime delle loro teste. Il corno è in realtà un dente anteriore canino che può raggiungere fino a nove piedi. Ma fino a poco tempo fa gli scienziati non erano sicuri di quale, eventualmente, scopo avesse.

La ricerca ha individuato molte possibilità, suggerendo che la zanna viene utilizzata come organo sensoriale, aiutando il narvalo a rilevare i cambiamenti nel suo ambiente. I maschi delle specie possono persino usare le corna per cercare cibo o trovare compagni.

Narwhals = pavoni?

Non c'è confusione sulle piume del pavone maschio - lo aiutano a mettersi in mostra. (Foto: Mathias Appel [dominio pubblico] / Flickr)

La teoria più recente è quella che non sembra troppo inverosimile: è un modo per mettersi in mostra con le femmine e mettere in guardia i maschi in competizione.

Il ricercatore dell'Arizona State University Zackary Graham, autore dello studio pubblicato sulla rivista Biology Letters, si concentra sulla selezione sessuale nel suo lavoro. Mentre cercava nuovi esempi, il narvalo attirò la sua attenzione.

"In generale, sono interessato alla selezione sessuale, che è responsabile della creazione di alcuni dei tratti più folli della biologia. Come biologo evoluzionista, cerco di capire perché alcuni animali hanno questi tratti bizzarri e perché altri no", Graham ha detto in un comunicato stampa universitario.

Graham ha studiato la selezione sessuale in molte specie e ha realizzato che per dimostrare che la zanna è selezionata sessualmente, potrebbe usare la relazione tra la dimensione della zanna e la dimensione del corpo.

Lui e il suo team hanno esaminato i dati su 245 narvali di maschi adulti nel corso di 35 anni e osservando la crescita della coda o del colpo di fortuna contro la crescita della zanna, è stato relativamente facile vedere una crescita fuori misura della zanna e solo il più grande e i narvali più forti possono permettersi di avere zanne così grandi. Questo aiuta con i maschi - "Le informazioni che comunica la zanna sono semplici: 'Sono più grande di te'", dice Graham - e anche attirando un compagno.

Se hai intenzione di impegnarti così tanto in una parte del corpo, è meglio che ne valga la pena.

È un dente davvero strano?

Il dente di un narvalo è essenzialmente costruito "dentro e fuori", dice un ricercatore. (Foto: Yeti / Shutterstock punteggiato)

Combinando studi con diversi filtri - dall'anatomia alla genetica alla dieta - un team di ricercatori ha preso una visione più completa della ricerca passata, e questo li ha portati alla teoria sull'abilità sensoriale di cui sopra.

"Questo dente è quasi come un pezzo di pelle, nel senso che ha tutte queste terminazioni nervose sensoriali", ha detto alla BBC Earth l'autore principale dello studio, il Dr. Martin Nweeia della Harvard School of Dental Medicine. La zanna narvale è "essenzialmente costruita al rovescio".

Ha riunito un team di investigatori internazionali per comprendere la funzione dell'insolita protuberanza del narvalo. Per fare ciò, catturarono diversi animali inafferrabili e li ancorarono usando una rete ancorata perpendicolare alla riva.

I ricercatori hanno scoperto che lo strato di cemento esterno della zanna è poroso, lo strato interno di dentina ha tubi microscopici che si incanalano verso il centro e la polpa al centro ha terminazioni nervose che si collegano al cervello dell'animale. La struttura rende la zanna sensibile alla temperatura e alle differenze chimiche nell'ambiente.

I risultati del loro lavoro sono stati pubblicati sulla rivista The Anatomical Record.

Quando la zanna è stata esposta a diversi livelli di sale nell'acqua circostante, ad esempio, i ricercatori hanno notato un cambiamento nella frequenza cardiaca del narvalo.

Gli animali possono sostanzialmente "assaggiare" le concentrazioni di sostanze chimiche nell'acqua. Per questo motivo, i ricercatori ritengono che i maschi possano usare la zanna per trovare cibo. Sembrano anche essere in grado di trovare femmine pronte per l'accoppiamento.

Nweeia ha detto alla BBC di essere affascinato dal fatto che i narvali hanno messo tutta la loro energia per far crescere una singola zanna piuttosto che avere una dentatura per aiutarli a mangiare la loro dieta di grandi pesci.

"Se stavi cercando un dente ideale e affascinante da studiare, non c'è dubbio che sarebbe questo."

La zanna è per pesci sbalorditivi?

Le riprese dal Canada potrebbero supportare una delle conclusioni provvisorie dello studio di Nweeia: usare le zanne per trovare cibo. Un'ulteriore stranezza? Le corna possono anche aiutare i narvali a prepararsi a mangiare quel cibo.

Il video qui sopra, girato usando droni dal WWF in Canada nel 2017, mostra i narvali in Tremblay Sound, Nunavat, colpendo il merluzzo artico con le loro zanne per stordirli prima di divorarli.

Steve Ferguson di Fisheries and Oceans Canada ha spiegato in un video per l'agenzia che il filmato sui droni mostra ai narvali maschi "il tipo di tracciamento del merluzzo con la zanna [...] e mentre il merluzzo era posizionato vicino alla punta della zanna, il narwhal in qualche modo gli diede un colpetto rapido e duro che probabilmente sbalordì il pesce - sembrava che non si stesse muovendo momentaneamente - e poi il narvalo si muoveva con la bocca e succhiava la preda. "

Dato che stiamo vedendo questo comportamento solo ora, in piccolo grazie alla discrezione generale dei droni, i ricercatori sono ansiosi di imparare quali altri possibili usi ci sono per le zanne.

Un organo sensoriale a doppio scopo, un modo per attirare le femmine e lo storditore di merluzzo bianco sono già eccitanti, quindi quali altri usi potrebbero avere queste creature del profondo per questo dente dall'aspetto di corno?

Questa storia è stata originariamente pubblicata nel 2016 ed è stata aggiornata con nuove informazioni.

Articoli Correlati