Perché ci vuole così tanto tempo per far crescere gli alberi di Joshua

Gli alberi di Joshua colpiscono una figura ipnotizzante attraverso il paesaggio. Le loro cime spinose e i rami ovunque le fanno sembrare qualcosa di un libro illustrato di fantasia.

Queste piante iconiche richiedono del tempo, tuttavia, per raggiungere quell'apparenza ultraterrena. Si basano su una specifica catena di eventi per ottenere l'impollinazione e da lì crescono a raffica - alcuni lenti, altri no - ma solo nelle giuste circostanze.

È importante, tuttavia, che crescano. Gli alberi di Joshua svolgono un ruolo vitale negli ecosistemi del deserto, quindi una perdita di un albero di Joshua - come quelli danneggiati di recente al Joshua Tree National Park - è una perdita per quell'ambiente.

Nessun'altra falena tranne la yucca

Nessuna specie avvertirebbe la perdita dell'albero di Joshua più in profondità della falena yucca. Questo insetto dall'aspetto altrettanto fantastico - sfoggia fronde di tentacoli invece della lunga lingua comune ad altre falene e farfalle - si basa sull'albero di Joshua per gli habitat in cui deporre le uova e per il cibo quando quelle uova si schiudono. Per non pensare che l'albero di Joshua non ottenga nulla da questa disposizione, state certi che lo fa. In effetti, senza la falena yucca, l'albero di Joshua non potrebbe sopravvivere.

La falena yucca e l'albero di Joshua sono specie intrecciate. (Foto: Joshua Tree National Park / Flickr)

Gli alberi di Joshua non producono nettare e quindi si affidano al ciclo vitale della falena yucca per ottenere l'impollinazione. Le femmine raccolgono il polline dalle fioriture dell'albero di Joshua, tenendolo con una pallina con i tentacoli della bocca. La falena va alla ricerca di un altro fiore su un altro albero di Giosuè che non ha già uova. Una volta trovata una, la falena depone le uova vicino all'ovaio del fiore e quindi deposita la palla di polline sullo stigma. La femmina produce solo un piccolo numero di uova. Se ci sono troppe uova, il fiore non produrrà il frutto necessario per quando le uova si schiudono.

Le larve mangiano solo un po 'di questo frutto quando si schiudono e poi, una volta cresciute, cadono a terra, si seppelliscono e formano dei bozzoli. Lì rimarranno fino alla prossima primavera, quando l'intero ciclo ricomincia. Il frutto rimanente si disperderà - dal vento o dai piccoli mammiferi del deserto - per far crescere più alberi di Giosuè.

Senza l'un l'altro, l'albero di Joshua e la falena yucca non sopravviverebbero. Gli scienziati considerano la relazione tra i due organismi uno dei classici esempi di co-evoluzione, con Darwin che una volta lo definì il "più meraviglioso caso di fecondazione" conosciuto.

Lento e vecchio

Ci vuole del tempo perché gli alberi di Joshua inizino ad apparire così. (Foto: Diego Delso / Wikimedia Commons)

Quindi non solo l'albero di Joshua richiede la presenza della falena yucca, ma cresce anche lentamente, grazie al suo ambiente desertico. Questi semi dispersi richiedono piogge "tempestive" per iniziare a crescere, secondo il National Parks Service degli Stati Uniti. È anche importante avere un buon congelamento durante l'inverno. I ricercatori ritengono che le temperature di congelamento danneggino la parte crescente del ramo e stimolino la fioritura e la ramificazione. Alcuni semi non ricevono la pioggia e quindi non si sviluppano mai, mentre altri non ricevono lo scatto invernale. Quegli alberi finiscono per sembrare steli alti e leggermente bulbosi che non fioriscono né crescono mai rami.

Nelle giuste condizioni, tuttavia, l'albero di Joshua crescerà, anche se a un ritmo strano. Il servizio forestale statunitense descrive gli alberi di Joshua come "a crescita lenta e di lunga durata", entrambi accurati. Durante il suo tempo come piantina, un albero di Joshua può crescere di circa 7, 6 centimetri all'anno per 10 anni, a seconda delle condizioni. Successivamente, la crescita rallenta fino a gattonare, con piante in media 1, 5 pollici all'anno.

Prima che sviluppino i loro rami, gli alberi di Joshua non assomigliano molto alle loro controparti mature. (Foto: NatalieJean / Shutterstock)

Gli alberi possono raggiungere dai 20 ai 70 piedi (da 5 a 20 metri) di altezza, il che significa che gli alberi possono vivere per centinaia di anni purché le condizioni siano giuste e possano sopravvivere al duro paesaggio desertico. Tuttavia, determinare l'età di un albero di Giosuè è difficile. Le piante non hanno anelli di alberi, quindi possiamo solo stimare l'età di una pianta in base alla sua altezza.

E il deserto si affida a queste piante che raggiungono la maturità e durano a lungo. I rami degli alberi di Joshua forniscono siti di nidificazione per l'oriola di Scott, mentre le basi spinose della pianta forniscono un sistema di sicurezza incorporato per i ratti di legno che costruiscono nidi alla base dell'albero di Joshua con rocce. I rami forniscono anche ombra per gli animali di terra durante il giorno, un modo pratico per combattere il caldo del deserto.

Minacce da ogni parte

Il sole potrebbe tramontare sugli alberi di Giosuè se non stiamo attenti. (Foto: Kristina DC Hoeppner / Flickr)

Data la loro importanza e la loro lenta crescita, lo stato degli alberi di Joshua è sempre nelle menti degli ambientalisti e delle persone che semplicemente amano gli alberi.

Il cambiamento climatico, ad esempio, minaccia l'ambiente degli alberi. Il suolo del deserto sta perdendo l'umidità di cui gli alberi e gli altri organismi hanno bisogno per sopravvivere all'aumentare della temperatura e alla diminuzione delle precipitazioni. Ciò significa che quei semi avranno difficoltà a raggiungere la maturità.

"Molte volte quando le persone guardano un posto come il Joshua Tree National Park dove vedi molti alberi maturi, pensano che sembri sano", Cameron Barrows, un ecologo del Center for Conservation Biology dell'Università della California, a Riverside, ha dichiarato a Smithsonian nel 2017. "Ma se non vedi i giovani, significa che la specie non si sta sostituendo da sola."

Gli alberi di Joshua, a quanto pare, stanno provando a migrare verso nord, ma ci vorranno generazioni e migliaia di miglia per riuscirci. Inoltre, gli alberi richiedono l'immancabile falena yucca per migrare con loro. Gli scienziati non sanno come le falene risponderanno a un tale cambiamento nei climi.

Un altro potenziale danno alla sopravvivenza dell'albero di Joshua? Noi. Durante l'arresto del governo federale 2018-2019, il Joshua Tree National Park non aveva i ranger necessari per mantenere il parco protetto e pulito. Quando il parco è stato riaperto alla fine di gennaio, ranger e ambientalisti hanno trovato nuove strade nel parco create da spedizioni fuoristrada non autorizzate e che un piccolo numero di alberi di Giosuè erano stati distrutti in quel processo.

Distruggere le piante non solo fa male all'ambiente ma danneggia l'esistenza della pianta come specie. Proteggere queste meravigliose piante è importante non solo per la loro bellezza ma anche per il loro ruolo nel sostenere la vita nel deserto.

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