Perché dovresti preoccuparti delle torbiere

Le torbiere non sono facili da amare. Non creano panorami mozzafiato come montagne o oceani e non ospitano magnifici animali selvatici come le pianure e le foreste pluviali. Ma proprio come non puoi definirti un amante degli animali se le uniche creature che ami sono carine e coccolose, non puoi dire di essere un ambientalista se sei interessato solo a preservare scenari maestosi.

Le torbiere sono "zone umide in cui le piante morte si accumulano per formare spessi strati bagnati", secondo lo Yorkshire Wildlife Trust. Gli strati sono così spessi che l'ossigeno non li penetra realmente e la pianta e il muschio rimangono accumulati nel tempo per formare la torba. È un processo lento, che impiega dai 7.000 ai 10.000 anni per formare circa 30 piedi di torba.

Di conseguenza, le torbiere sono luoghi sfocati e umidi. Ma sono anche sempre più un obiettivo degli sforzi di conservazione. Perché? Perché le torbiere hanno immagazzinato carbonio per secoli e oggi detengono circa il 30 percento del carbonio del suolo nel mondo, secondo l'Alaska Peatland Experiment dell'Università di Guelph in Ontario. Servono anche come fonte di metano, che è un potente gas serra.

Ma le torbiere fanno anche un mondo di bene per l'ecosistema: riducono il rischio di incendi, proteggono la biodiversità, mitigano i cambiamenti climatici e regolano il rischio di alluvione, secondo l'Università di Leicester in Inghilterra.

Così, nel corso degli anni, i discorsi sul cambiamento climatico si sono riscaldati, così come l'attenzione per le torbiere.

Uno sforzo internazionale

Le torbiere, come questa in Irlanda (che utilizza torba scavata per cucinare il combustibile), si trovano in tutto il mondo. (Foto: gabriel12 / Shutterstock)

Le torbiere si trovano in 175 paesi in tutto il mondo, con l'Indonesia che ospita più di qualsiasi altra nazione, secondo l'Università di Leicester. Le torbiere coprono il 3 percento della superficie terrestre del mondo, con le maggiori concentrazioni nel nord Europa, Nord America e Sud-est asiatico.

All'inizio del 2017, la più grande torbiera del mondo - circa le dimensioni dello stato di New York - è stata trovata in Congo. La palude appena scoperta ha evidenziato quante nazioni potrebbero non rendersi conto di avere le torbiere o potrebbero avere più di quanto si rendano conto. Uno studio pubblicato nel maggio 2017 ha stimato che le torbiere potrebbero coprire tre volte più terra di quanto pensassimo.

Alla conferenza 2016 delle Nazioni Unite sui cambiamenti climatici in Marocco, i leader mondiali hanno annunciato una Global Peatlands Initiative, che "mira a ridurre le emissioni globali di gas serra e salvare migliaia di vite proteggendo le torbiere, il più grande stock di carbonio organico terrestre al mondo".

Se le temperature globali continuano ad aumentare, ciò potrebbe portare allo scongelamento del permafrost, affermano le Nazioni Unite, spostando le torbiere artiche da "pozzi di carbonio a fonti, con conseguenti enormi quantità di emissioni di gas serra".

Erik Solheim, capo dell'ONU per l'ambiente, afferma che "è fondamentale non raggiungere il punto di svolta che vedrà le torbiere smettere di affondare il carbonio e iniziare a spargerlo nell'atmosfera, distruggendo ogni speranza che abbiamo di controllare i cambiamenti climatici".

Altri sforzi per sostenere le torbiere stanno avvenendo nella nazione nord-est dell'Estonia, che sta piantando torbiere nel tentativo di ridurre le emissioni di carbonio, e negli Stati Uniti, dove un centro di ricerca con sede nel Minnesota sta collaborando con il Dipartimento dell'Energia degli Stati Uniti e Oak Ridge National Laboratory per studiare come le torbiere rispondono a un clima caldo. (Puoi leggere di più al riguardo in questa eccellente storia di The Guardian.)

Minacce alle torbiere

Una torbiera nel Lettonia Kemeri National Park. (Foto: Ilgonisf / Shutterstock)

Il Programma ambientale delle Nazioni Unite (UNEP) afferma che le torbiere sono minacciate dalla conversione, quando le zone umide vengono drenate per renderle più adatte alla produzione agricola.

In alcune parti del mondo, la torba viene scavata e utilizzata per il carburante. Tuttavia, la sua infiammabilità può essere pericolosa. Nel 2015 un devastante incendio in Indonesia ha bruciato torbiere vuote; se non fossero stati convertiti, l'area acquosa avrebbe rallentato o fermato l'incendio. Inoltre, l'incendio si è verificato durante un periodo di siccità, quindi non è caduta la pioggia per spegnere gli incendi.

Di conseguenza, afferma l'ONU, il fuoco alimentato con torba potrebbe aver indirettamente ucciso fino a 100.000 persone attraverso "foschia tossica", oltre a causare danni economici per 16, 1 miliardi di dollari. Inoltre, l'incendio ha emesso più anidride carbonica rispetto all'intero US In seguito, l'Indonesia ha istituito un'agenzia di restauro delle torbiere per invertire il danno arrecato alle zone umide.

Una situazione simile si è verificata in Russia nel 2010, quando gli incendi hanno bruciato torbiere vuote per mesi.

Entrambi i casi mostrano perché le torbiere si sono fatte strada nelle discussioni sulla conservazione ambientale del riscaldamento globale. Se riusciamo a vedere oltre i loro strati di degrado delle piante il potere di ciò che si trova sotto, queste preziose zone umide continueranno a beneficiare il nostro pianeta per gli anni a venire.

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