Perché i bug appartengono a casa tua

Anche se una casa può sembrare vuota quando sei l'unica casa, non è davvero. Una tipica famiglia umana comprende circa 100 specie di insetti, ragni e altri artropodi e, secondo un nuovo studio, non c'è molto che possiamo fare al riguardo.

Gli artropodi potrebbero fare una pessima compagnia, ma la loro presenza non dovrebbe necessariamente infastidirci. Molti entrano per caso, dicono i ricercatori, e pochissimi causano problemi. La stragrande maggioranza è innocua e alcuni possono persino essere utili.

Il nuovo studio fa parte di un progetto di ricerca pluriennale in sette continenti incentrato sui piccoli ecosistemi all'interno delle nostre case. Queste creature vivono nelle abitazioni umane da almeno 20.000 anni e, come dimostra lo studio, vivono ancora con noi, non importa quanto manteniamo pulite le nostre case. Insetti e aracnidi sono una parte normale praticamente di ogni famiglia umana, affermano i ricercatori.

"Stiamo appena iniziando a capire - e studiamo - come la casa che creiamo per noi stessi crea anche un habitat interno complesso per insetti e altre vite", afferma l'autore principale Misha Leong, ricercatrice post-dottorato presso la California Academy of Sciences (CAS), in una dichiarazione. "Speriamo di comprendere meglio questa convivenza secolare e come possa influire sul nostro benessere fisico e mentale".

In effetti, i bug che spesso consideriamo come intrusi potrebbero giovare ai nostri biomi interni, sottolinea la coautrice dello studio e l'entomologa CAS Michelle Trautwein.

"Mentre l'idea di coinquilini di insetti non invitati sembra poco attraente, gli insetti nelle case possono contribuire alla salute in modo indiretto", afferma Trautwein. "Un numero crescente di prove suggerisce che alcuni disturbi moderni sono collegati alla nostra mancanza di esposizione a una più ampia diversità biologica, in particolare ai microrganismi - e gli insetti possono svolgere un ruolo nell'ospitare e diffondere tale diversità microbica all'interno."

I grandi interni

La diversità media di artropodi raccolti da tutti i tipi di stanza. (Immagine: Matthew A. Bertone / PeerJ)

Il nuovo studio si basa sulle indagini di 50 case nella Carolina del Nord, che hanno prodotto circa 10.000 esemplari da 554 stanze, che rappresentano quasi 600 tipi di artropodi in 300 famiglie tassonomiche. È l'ultimo aggiornamento del progetto "Great Indoors", che ha già delineato "la fauna completa degli artropodi del bioma indoor" e ha scoperto che la diversità degli artropodi è maggiore nelle case più ricche.

Mentre questi studi usano la Carolina del Nord come regione campione, i risultati fanno eco a ciò che i ricercatori hanno visto nelle case di tutto il mondo, Trautwein dice al Washington Post. "Abbiamo provato le case di tutto il mondo ed è vero a livello globale", afferma. "I bug non rispettano i limiti, i confini che abbiamo creato. Vedono solo le nostre case come estensioni del loro habitat."

Le formiche sono una delle quattro famiglie di artropodi trovate nel 100 percento delle case esaminate. (Foto: Steve Jurvetson / Flickr)

La casa media ha circa 121 "morfospecie" di artropodi o specie facilmente distinguibili per aspetto, secondo il progetto. Le più comuni sono le mosche nell'ordine Diptera, che rappresentavano il 23 percento degli artropodi in una stanza media. Successivamente c'erano gli scarabei (19 percento); ragni (16 percento); formiche, api o vespe (15 percento); pidocchi (4 percento); e "veri e propri bug" nell'ordine Hemiptera (4 percento).

"Gli artropodi sono stati trovati su ogni livello della casa e in tutti i tipi di stanza", hanno riferito i ricercatori in uno studio precedente, pubblicato nel 2016. Hanno trovato pidocchi di libri in 49 case, mentre altre quattro famiglie di artropodi sono state rilevate in tutti e 50: ragni ragnatela scarafaggi, mosche e formiche.

Accogliente come un insetto in un tappeto

Le stanze con moquette ospitano una più vasta gamma di insetti, come questa larva di coleottero. (Foto: DK Kucharska / Shutterstock)

Secondo il nuovo studio, pubblicato sulla rivista Scientific Reports, gli artropodi abbondano anche nelle case più pulite. L'ordine non gioca un ruolo significativo nella diversità degli artropodi di una casa, lo studio ha scoperto (con la sola eccezione dei ragni della cantina, che prosperano in aree ingombra di scantinati e spazi per gattonare). Né la presenza di cani, gatti, piante d'appartamento, polvere o pesticidi.

Ci sono molte buone ragioni per mantenere la tua casa pulita e ordinata, ma come spiega il CAS in un comunicato stampa, il comportamento umano svolge un "ruolo minimo" nel determinare quali insetti e ragni condividono le nostre case.

Lo studio ha rivelato alcuni schemi, però. Gli artropodi sembrano preferire i livelli inferiori di un edificio, con ricerche che mostrano una maggiore diversità nei piani terra e negli scantinati, in particolare nelle stanze di grandi dimensioni. Una gamma più ampia è stata trovata anche nelle stanze con moquette rispetto a quelle con pavimenti nudi e nelle stanze "più ariose" con più finestre e porte. Le aree comuni come i soggiorni ospitano una maggiore biodiversità rispetto alle camere da letto, ai bagni o alle cucine, mentre gli scantinati tendono ad ospitare comunità uniche di abitanti delle caverne, come ragni, acari, millepiedi, grilli di cammello e scarabei di terra.

"Una struttura ecologica complessa"

Un millepiedi di casa comune si nutre di una mosca catturata. (Foto: Andrew Skolnick / Shutterstock)

In ogni tipo di stanza, i ricercatori hanno trovato "una struttura ecologica complessa di predatori e prede", con ruoli chiave interpretati da artropodi residenti e randagi che vagano dall'esterno.

Alcune specie di artropodi si sono evolute per vivere al chiuso, anche se i ricercatori affermano che molti dei campioni che hanno raccolto erano intrusi accidentali. I moscerini, ad esempio, si nutrono di piante all'aperto e non possono sopravvivere all'interno per molto tempo.

"Mentre abbiamo raccolto una notevole diversità di queste creature, non vogliamo che le persone abbiano l'impressione che tutte queste specie vivano effettivamente nelle case di tutti", ha affermato il membro del team Matthew Bertone, entomologo presso la North Carolina State University, nel 2016 "Molti degli artropodi che abbiamo scoperto erano chiaramente entrati dall'esterno, sono stati portati su fiori recisi o sono stati altrimenti accidentalmente introdotti. Poiché non sono attrezzati per vivere nelle nostre case, di solito muoiono abbastanza rapidamente."

Per quanto riguarda gli intrusi intenzionali, la maggior parte sono cittadini in gamba. "La stragrande maggioranza degli artropodi che abbiamo trovato nelle case non erano specie di parassiti", ha aggiunto Bertone. "O erano conviventi pacifici - come i ragni di ragnatela trovati nel 65 percento di tutte le stanze campionate - o visitatori accidentali, come moscerini e cavallette".

Buoni bug, cattivi bug

Un ragno domestico americano, Parasteatoda tepidariorum, con una cavalletta. (Foto: Wikimedia Commons)

Il sondaggio ha trovato parassiti, ma non così tanti. Gli scarafaggi tedeschi erano nel 6 percento delle case, le termiti sotterranee erano nel 28 percento, le pulci erano nel 10 percento e le cimici dei letti non sono state trovate affatto. Circa il 74 percento delle case aveva gli scarafaggi, ma solo tre avevano gli scarafaggi americani - un "vero parassita", scrivono i ricercatori. Il resto erano scarafaggi marroni fumosi, che hanno una reputazione leggermente migliore.

Non solo gli artropodi da interno sono per lo più benigni, ma alcuni potrebbero essere utili. Oltre al punto di vista di Trautwein sul loro ruolo nel promuovere la diversità microbica - che può rafforzare il sistema immunitario umano - alcuni offrono anche vantaggi più diretti. I ragni domestici mangiano una varietà di parassiti come mosche, falene e zanzare, per esempio, e i millepiedi domestici sono noti per predare cricket, earwigs, scarafaggi e pesciolini d'argento.

Studiando la diversità di questa fauna selvatica domestica, gli scienziati sperano di far luce sugli ecosistemi unici all'interno delle nostre case. E questo non è un compito banale: secondo uno studio del 2015, il bioma indoor è l'ambiente in più rapida crescita della Terra.

"Anche se ci piace pensare alle nostre case come protette dall'aria aperta, i drammi ecologici selvaggi potrebbero svolgersi proprio accanto a noi mentre procediamo nella nostra vita quotidiana", afferma Leong. "Stiamo imparando sempre di più su queste relazioni a volte invisibili e su come le case che scegliamo per noi stessi favoriscano anche gli ecosistemi indoor."

Nota del redattore: questa storia è stata aggiornata da quando è stata pubblicata per la prima volta nel gennaio 2016.

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