Perché i mustang occidentali stanno scomparendo

I Mustang fanno parte del paesaggio degli Stati Uniti da secoli. Da quando i primi cavalli sono fuggiti dai conquistatori spagnoli, i cavalli selvaggi sono tornati alle loro radici selvagge, vagando in piccole bande familiari guidate da stalloni, mescolandosi con varie razze di altri fuggitivi - tra cui gli Appaloosa e le pitture dei nativi americani, i cavalli dei quartieri degli allevatori e pony di mucca, purosangue e cavalli da tiro che abbandonarono le loro fattorie.

Il mustang è diventato una razza di cavallo eccezionalmente resistente, che si adatta facilmente alle condizioni aspre e aride in Occidente, con bande isolate che mostrano ancora i loro antenati secolari anche se con particolari conformazioni e segni. E, soprattutto, il mustang è una razza che identifichiamo con la libertà, uno spirito selvaggio e la storia del nostro paese.

Il Bureau of Land Management (BLM) ha il compito di rispettare la legislazione del 1971 scritta per proteggere questi cavalli in libertà, il Wild Free Roaming Horses e il Burros Act. Sfortunatamente, le strategie del BLM sono tutt'altro che efficaci e sono considerate da molti disumane. La questione è complessa e ha molti interessi contrastanti, da coloro che vogliono vedere i cavalli selvaggi rimanere liberi, a coloro che si oppongono alle strategie utilizzate per limitare la crescita della mandria, agli allevatori che pascolano il loro bestiame su terra pubblica e vedono i mustang come una competizione.

I cavalli selvaggi protetti dal BLM si trovano principalmente negli stati occidentali. (Foto: Jaymi Heimbuch)

Più di recente, i cavalli selvaggi e il BLM hanno fatto notizia a dicembre su una nuova proposta dell'amministrazione Trump che avrebbe accelerato la raccolta e la rimozione di 130.000 cavalli selvaggi e burros federali protetti dalle terre pubbliche.

Due gruppi nazionali di protezione dei cavalli e un gruppo di legislatori bipartisan hanno espresso la propria opposizione alla decisione, che fa parte di una proposta di legge del Dipartimento degli Interni.

"Il Congresso ha appena scatenato un catastrofico assalto ai cari cavalli e burros selvaggi d'America, riportando indietro di 50 anni l'orologio in un momento in cui questi animali iconici erano quasi estinti e il Congresso ha agito all'unanimità per proteggerli", Suzanne Roy, direttore esecutivo dell'American Wild Horse Campagna, ha dichiarato in una dichiarazione.

Roy ha anche parlato alla fine di luglio 2017 quando una commissione congressuale ha votato per invertire il divieto di eutanasia di cavalli e burros selvatici sani.

Se l'emendamento fosse diventato legge, al BLM sarebbe stato permesso di uccidere gli animali ritenuti inapplicabili che venivano tenuti in possesso di penne o che ancora vagavano in terre pubbliche.

Dopo quasi due anni avanti e indietro, l'opzione di eutanasia è stata tolta dal tavolo, riferisce l'Associated Press.

Ecco alcune delle basi della controversia che circonda uno degli animali più iconici degli Stati Uniti.

Mustang dai numeri

Mustang in piedi su una collina. (Foto: Jaymi Heimbuch)

La popolazione di mustang è sotto pressione. A partire da marzo 2019, il BLM stima che ci siano 88.000 cavalli selvaggi su circa 27 milioni di acri di terra gestita a livello federale. Nel frattempo, milioni di bovini di proprietà privata pascolano su circa 155 milioni di acri di terre pubbliche, compresi gli acri designati per i cavalli selvaggi.

I cavalli selvaggi e i burros si trovano principalmente nelle aree di gestione della mandria (HMA) designate dal governo in 10 stati occidentali: Arizona, California, Colorado, Idaho, Montana, Nevada, New Mexico, Oregon, Utah e Wyoming.

BLM ha ridotto l'habitat dei cavalli selvaggi designati di oltre 15 milioni di acri dal 1971.

Il bestiame contro i mustang in terre pubbliche

Mustang in un santuario. (Foto: Jaymi Heimbuch)

Il mustang americano è superato di 35 a 1 dal bestiame di proprietà privata autorizzato a pascolare su terreni pubblici.

Il pascolo di bestiame su terreni pubblici costa ai contribuenti oltre $ 500 milioni all'anno. Il bestiame al pascolo su terreni pubblici fornisce solo il 3% dell'offerta di carne bovina negli Stati Uniti.

Il bestiame è più dannoso per i fragili habitat ripariali rispetto ai cavalli. Gli studi hanno dimostrato che i cavalli selvaggi vagano molto più lontano dalle fonti d'acqua rispetto ai bovini, che tendono a pascolare entro un miglio dalle fonti d'acqua, causando erosione, pascolo eccessivo e contaminazione. Tuttavia, la recinzione terrestre pubblica spesso impedisce ai cavalli di accedere alle fonti d'acqua naturali e interrompe i loro modelli di pascolo diffusi naturali.

I Mustang sono limitati a solo il 17% delle terre BLM. Tuttavia, il BLM assegna la maggior parte delle risorse foraggere nelle aree di gestione al bestiame privato invece che ai mustang e ai burros.

Il valore della protezione legale

Mustang prigionieri corrono attraverso un pascolo. (Foto: Jaymi Heimbuch)

I Mustang hanno tecnicamente una protezione legale. Nel 1971, il Congresso approvò il Wild Free Roaming Horses and Burros Act, dichiarando che "i cavalli e i burros selvatici in roaming libero sono simboli viventi dello spirito storico e pioniere dell'Occidente; che contribuiscono alla diversità delle forme di vita all'interno della Nazione e arricchiscono la vita del popolo americano e che questi cavalli e burros stanno rapidamente scomparendo dalla scena americana. È politica del Congresso che i cavalli e i burros selvatici in libertà siano protetti dalla cattura, dalla marchiatura, dalle molestie o dalla morte; e a tal fine, devono essere considerati nell'area in cui si trovano attualmente, come parte integrante del sistema naturale delle terre pubbliche ".

La crescita della popolazione non è regolata da pressioni autolimitanti, come la mancanza di acqua o foraggio e la presenza di predatori naturali. Per questo motivo, le popolazioni di mustang crescono ad un tasso annuale del 15-20%.

Nonostante i tassi di riproduzione di successo, la razza è ancora in pericolo perché il BLM sta togliendo così tanti cavalli selvaggi dagli HMA. Il numero obiettivo del BLM per i mustang lasciati allo stato brado è inferiore alla popolazione stimata nel 1971 quando l'atto è stato approvato.

Trauma di rastrellamenti e penne

I mustang sono arrotondati in elicottero. (Foto: Justin Sullivan / Getty Images)

I Mustang sono spesso feriti o muoiono durante o a causa di rastrellamenti governativi, secondo la campagna americana Wild Horse. Lesioni a gambe e zoccoli dovute al correre su terreni accidentati, lesioni da panico in penne, disidratazione e surriscaldamento, aborti spontanei da fattrici dopo la faticosa raccolta, puledri che collassano o sono separati dalle loro madri nella confusione, stalloni che combattono dopo essere stati costretti a penne insieme, traumi mentali permanenti e altre lesioni significative sono il risultato di "raduni".

La maggior parte dei mustang arrotondati non viene adottata, come mostrano i rapporti BLM. A causa dell'arrotondamento dei cavalli di BLM in strutture di detenzione a lungo e breve termine, ci sono più mustang nelle strutture di detenzione del governo di quante ce ne siano in natura.

Ripartizioni di bilancio

Mustang galoppano in una penna di tenuta, arrotondata per eccesso da un elicottero. (Foto: Justin Sullivan / Getty Images)

I costi di mantenimento a lungo termine consumano oltre la metà del budget annuale del programma Wild Horse e Burro. Nell'anno fiscale 2012, la BLM ha speso oltre 40 milioni di dollari per occuparsi di oltre 45.000 mustang rimossi dalla gamma e messi in possesso.

Il BLM concentra la maggior parte del suo budget su rastrellamenti, rimozione e deposito di cavalli. A maggio 2019, c'erano più di 49.000 cavalli e burros tenuti nelle strutture di detenzione con l'agenzia stimando che costerebbe 1 miliardo di dollari per prendersi cura degli animali durante la loro vita.

I mustang catturati nei rastrellamenti governativi sono comunemente finiti nei macelli in Canada e Messico dopo essere stati venduti. Nel 2013, sono state messe in atto nuove regole per l'adozione dei mustang dopo che un'indagine ha scoperto che circa 1.800 cavalli sono stati venduti a un trasportatore di bestiame che molto probabilmente ha mandato i cavalli al macello. Ora, non più di quattro mustang possono essere adottati da un individuo entro un periodo di sei mesi a meno che non sia stata ottenuta l'approvazione preventiva dal BLM.

Difetti nella gestione della mandria

Un mustang sta nella spazzola di sfregatura. (Foto: Jaymi Heimbuch)

Dopo due anni di revisione, la National Academy of Sciences (NAS) ha pubblicato un rapporto che mostra come la gestione del BLM delle mandrie selvatiche sia inefficace e non scientifica, con suggerimenti per il miglioramento.

Il rapporto del NAS rileva che il BLM non utilizza metodi scientifici per stimare il numero di cavalli in un'area, monitorare le mandrie o calcolare quanti cavalli un'area può ragionevolmente sostenere. Il NAS supporta la gestione della mandria nella gamma come un approccio economicamente più valido ed ecologicamente valido per limitare le popolazioni di cavalli selvaggi.

Soluzioni per un successo a lungo termine

I mustang si muovono all'alba. (Foto: Jaymi Heimbuch)

Esistono soluzioni per la gestione umana a lungo termine, che porterebbero effettivamente a rastrellamenti disumani e fermerebbero il flusso di denaro dei contribuenti per mantenere i mustang nel possesso di penne. Loro includono:

Mandrie auto stabilizzanti - Allargare i confini naturali dove necessario e consentire ai predatori naturali come i leoni di montagna di rientrare negli ecosistemi restaurati. Questo modello autoregolante ha lavorato con la mandria del Montgomery Pass dove questa mandria è sopravvissuta e ha mantenuto una popolazione stabile per 25 anni senza gestione umana.

Controllo della fertilità - Un vaccino contraccettivo chiamato PZP, approvato dalla Humane Society degli Stati Uniti, è stato usato con successo con i cavalli selvaggi dell'Assateague Island del Maryland. La sua gestione richiede solo il freccio remoto delle cavalle, che non disturba la struttura sociale delle bande selvagge. Potrebbe risparmiare ai contribuenti fino a $ 7, 7 milioni all'anno.

Ecoturismo - I mustang all'aperto sono un pareggio per i turisti americani e internazionali. Costruire visite guidate e tour senza interruzioni per osservare i mustang può portare entrate nelle aree in cui vagano e dimostrare che sono più preziose della vita rispetto al possesso di penne o inviate al macello.

Cooperazione dagli allevatori - Lavorando con gli allevatori che pascolano il loro bestiame su terra pubblica e richiedendo loro di consentire ai mustang lo stesso accesso a risorse come l'acqua che ricevono il loro bestiame, BLM potrebbe raggiungere un equilibrio tra la protezione delle mandrie su terreni gestionali come la legge richiede e soddisfa le esigenze degli allevatori.

Un mustang corre su una collina. (Foto: Jaymi Heimbuch)

Gran parte di queste informazioni sono state raccolte dall'American Wild Horse Campaign, un'organizzazione senza scopo di lucro che rimane in cima alla questione, restando in contatto e sul campo da Capitol Hill fino alle gamme in cui sono arrotondati i mustang. Fornisce molte informazioni sullo stato dei mustang e su ciò che viene, o meglio, non viene fatto per proteggere questa razza iconica. È un'ottima risorsa per chiunque sia interessato a saperne di più.

Un'altra eccellente risorsa per imparare esattamente cosa sta succedendo è il rapporto completo della National Academy of Sciences, "Usare la scienza per migliorare il programma BLM Wild Horse e Burro". È gratuito da scaricare e rivela da una prospettiva scientifica in cui il BLM non è in grado di aiutare gli stessi animali che ha il compito di proteggere.

Nota del redattore: questa storia è stata aggiornata da quando è stata originariamente pubblicata nel gennaio 2014.

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