Perché la foresta nazionale di Tongass è così importante?

Tutte le foreste sono importanti, ma alcune svolgono ruoli più ampi rispetto ad altre. E per alcuni motivi, la Tongass National Forest nel sud-est dell'Alaska - noto come il "gioiello della corona" delle foreste nazionali degli Stati Uniti - getta un'ombra particolarmente lunga.

Ecco uno sguardo più da vicino al Tongass, perché è così importante e perché potresti sentirne di più nel prossimo futuro:

È grande.

La foresta nazionale Tongass è antica ed enorme, si estende su quasi 17 milioni di acri (69.000 chilometri quadrati) del sud-est dell'Alaska. Per il contesto, è all'incirca la stessa area totale occupata dall'intero stato della Virginia Occidentale. Il Tongass è anche abbastanza grande da contenere due belgi, tre nuove maglie o 17 isole del Rhode, ed è più di 20 volte più grande del Parco Nazionale di Yosemite. Istituito dal presidente Theodore Roosevelt nel 1907, il Tongass è la più grande delle 154 foreste nazionali in tutto il paese.

Non è una foresta normale.

Il ghiacciaio Mendenhall è un fiume di ghiaccio che si estende per 13 miglia (21 km) attraverso la foresta nazionale di Tongass. (Foto: Dee Browning / Shutterstock)

Le dimensioni contano per qualsiasi foresta, poiché un grande bosco ininterrotto può generalmente supportare più fauna selvatica e fornire più servizi ecosistemici alle persone, sia vicine che lontane. Ma mentre la vastità del Tongass è impressionante, questa è solo una parte del suo fascino.

Il Tongass comprende la più grande foresta pluviale temperata rimasta in Nord America e contiene quasi un terzo di tutta la foresta pluviale temperata di vecchia crescita rimasta sulla Terra. Insieme alla Great Bear Rainforest della British Columbia, appena oltre il confine canadese a sud, forma la più grande foresta pluviale temperata intatta sulla Terra, secondo Audubon Alaska.

Insieme ai suoi vasti boschi, il Tongass offre fino a 17.000 miglia (27.000 km) di insenature incontaminate, fiumi e laghi, tra cui importanti flussi di salmoni. Ha anche zone umide, tundra alpina, montagne, fiordi e 128 ghiacciai, e ci sono 19 aree selvagge designate situate all'interno dei suoi confini, più di qualsiasi altra foresta nazionale.

È pieno di vita.

Un orso nero e un'aquila calva condividono un albero all'Anan Creek Wildlife Observatory nella foresta nazionale di Tongass. (Foto: US Forest Service Alaska Region [CC BY 2.0] / Flickr)

Questo tipo di ecosistema non è solo raro, ma anche estremamente prezioso per la fauna selvatica. "Le foreste pluviali temperate di vecchia crescita contengono più biomassa (materiale vivente) per acro rispetto a qualsiasi altro tipo di ecosistema del pianeta, comprese le giungle tropicali", spiega il Consiglio di conservazione del sud-est dell'Alaska. Il Tongass ospita profonde foreste di cedro, abete rosso e cicuta secolari, alcuni dei quali hanno più di 1.000 anni, oltre a mirtilli, cavoli skunk, felci, muschi e molte altre piante nel suo aspetto sobrio.

Ospita anche una vasta gamma di animali nativi, tra cui tutte e cinque le specie di salmone del Pacifico, trota steelhead, orsi bruni, orsi neri, lupi grigi, cervi dalla coda nera Sitka, capre di montagna, scoiattoli volanti, lontre di fiume, balene megattere, orche, aquile calve, astore del nord e murrelets marmorizzati, solo per citarne alcuni.

Anche le persone vivono lì.

La città di Ketchikan, situata all'interno della foresta nazionale di Tongass, dipende fortemente dal turismo e dalla pesca commerciale. (Foto: MollieGPhoto / Shutterstock)

Il Tongass, e il sud-est dell'Alaska in generale, sono stati continuamente abitati dai nativi dell'Alaska per migliaia di anni, tra cui Tlingit, Haida e Tsimshian. La foresta stessa prende il nome dal gruppo Tongass di Tlingit, che viveva nelle zone più meridionali del sud-est dell'Alaska, vicino a quella che oggi è la città di Ketchikan.

Circa 70.000 persone vivono oggi nel Tongass, secondo l'Alaska Wilderness League. Quasi la metà di questi si trova nella capitale dello stato di Juneau, che si trova all'interno del Tongass, ma questa popolazione è diffusa in 32 comunità diverse.

Sequestra molto carbonio.

Il Tongass può contenere quasi un decimo di tutto il carbonio sequestrato nelle foreste nazionali degli Stati Uniti. (Foto: Lee Prince / Shutterstock)

Grazie alla sua ricchezza di biomassa, in particolare a tutti quegli alberi di vecchia crescita, il Tongass avvantaggia anche gli esseri umani e la fauna selvatica di tutto il mondo assorbendo e sequestrando grandi quantità di anidride carbonica dall'atmosfera. Mantiene più carbonio atmosferico rispetto a qualsiasi altra foresta negli Stati Uniti, come riportato l'anno scorso su Sierra Magazine da Jessica Applegate e Paul Koberstein, aggiungendo che "poche foreste sul pianeta svolgono un ruolo maggiore rispetto alle Tongass nel contribuire a mitigare i cambiamenti climatici".

Il solo Tongass detiene circa l'8% di tutto il carbonio immagazzinato nelle foreste nazionali in tutto il paese, osserva il Consiglio di conservazione del sud-est dell'Alaska, ed è riconosciuto come una "riserva di stoccaggio del carbonio significativa a livello globale".

Attualmente è ad un bivio.

Un arcobaleno si riflette nell'acqua di Kootznoowoo Wilderness, parte della foresta nazionale di Tongass. (Foto: Don MacDougall [dominio pubblico] / Forest Service / Flickr)

Nonostante la sua vastità, questa foresta era ancora più grande. Come afferma il Consiglio di conservazione del sud-est dell'Alaska, il Tongass è "il cuore pulsante di una foresta pluviale che una volta si estendeva ininterrottamente dalla California del Nord attraverso l'Oregon, Washington, la Columbia Britannica e l'Alaska". E mentre può essere ancora enorme e salutare, gli ambientalisti si preoccupano per il pedaggio che il disboscamento industriale ha avuto sul Tongass nel corso degli anni - e il pedaggio che potrebbe ancora richiedere negli anni a venire.

Il disboscamento del passato ha già modificato il Tongass, in particolare le foreste di vecchia crescita con gli alberi più grandi. Solo circa il 9% della foresta produttiva di Tongass è stata tagliata finora, secondo Audubon Alaska, ma "forse metà della vecchia crescita di alberi grandi è stata tagliata". Queste sono anche le aree più importanti per la fauna selvatica e per l'integrità ecologica.

Questa vecchia crescita è stata più protetta negli ultimi anni, grazie a un regolamento del 2001 noto come Roadless Rule, che vieta nuove strade su oltre 58 milioni di acri di foreste nazionali che sono già prive di strade, secondo il Sierra Club, tra cui circa 22 milioni di acri in Alaska. Ora, tuttavia, l'amministrazione Trump ha proposto di esonerare il Tongass da questa regola, dichiarando la sua preferenza per un piano che "eliminerebbe tutti i 9, 2 milioni di acri di acri senza strada inventariati e convertirebbe 165.000 acri di vecchia crescita e 20.000 acri di giovane crescita precedentemente identificati come legname inadatto atterra a legname adatto ".

Sebbene alcuni funzionari statali e federali vedano opportunità economiche nel richiedere protezioni per il Tongass, l'idea preoccupa gli ambientalisti e i governi tribali in Alaska, riferisce NPR. Attuare questa proposta potrebbe non solo svelare gli ecosistemi e peggiorare i cambiamenti climatici, sostengono, ma rischierebbe inutilmente anche l'industria turistica della regione. L'industria del legname ora rappresenta meno dell'1% dei posti di lavoro nel sud-est dell'Alaska, riferisce il Sierra Club, mentre circa 10.000 persone nella regione lavorano nel turismo. Queste aziende generano circa 2 miliardi di dollari all'anno per l'economia locale e attirano circa 1, 2 milioni di visitatori annuali, persone che "non vengono per panorami di foreste abbattute", aggiunge il gruppo.

Il servizio forestale statunitense dovrebbe emettere una decisione definitiva sull'allentamento delle protezioni per il Tongass entro l'estate 2020. (Foto: CSNafzger / Shutterstock)

Inoltre, come sottolineano molti critici dell'idea, il disboscamento che si verifica nel Tongass non è stato un grande investimento per i contribuenti statunitensi. I sussidi federali per i raccolti di legname di Tongass ammontano a circa $ 20 milioni all'anno, secondo il Consiglio di conservazione del sud-est dell'Alaska, che si traduce in circa $ 130.000 per lavoro di legname. Dal 1982, i contribuenti hanno perso circa $ 1 miliardo dalle vendite di legname di Tongass, secondo la National Audubon Society.

Se il Tongass è esonerato dalla regola della strada, gli effetti ambientali potrebbero essere "orribili" e "molto peggio di quanto si possa immaginare", riferisce lo scrittore scientifico Matt Simon in Wired, spiegando come nuove strade e disboscamenti potrebbero innescare effetti domino che fanno a pezzi il antiche relazioni ecologiche della foresta. Ma allo stesso tempo, vista la portata della perdita di habitat in tutto il mondo, siamo fortunati ad avere ancora un posto come questo da salvare. Come dice Audubon Alaska, "la foresta nazionale di Tongass ci offre la più grande opportunità nella nazione, se non nel mondo, di proteggere la foresta pluviale temperata su scala ecosistemica".

Il servizio forestale degli Stati Uniti terrà una serie di incontri pubblici sulla sua proposta di Tongass, con posizioni da pubblicare sul sito web del progetto Alaska Roadless Rule. I membri del pubblico possono anche inviare commenti online sulla proposta, fino al 17 dicembre a mezzanotte, ora dell'Alaska. Una decisione finale è prevista entro giugno 2020, secondo il servizio forestale.

Articoli Correlati