Perché la Grande barriera corallina è in pericolo

Come probabilmente già saprai, la Grande barriera corallina è in grossi guai. Circa il 50 percento della copertura corallina della barriera corallina è già stata persa e la stima generalmente concordata è che tutto potrebbe scomparire entro il 2050 a meno che non vengano intraprese azioni importanti.

Il tempo passa e gli eventi senza precedenti di sbiancamento dei coralli nel 2016 e nel 2017 dimostrano solo quanto precaria - e urgente - sia la situazione.

Il sottile rivestimento d'argento è che, poiché la situazione della barriera corallina è così terribile, sta ricevendo un'ondata di attenzione sotto forma di ricerca e riabilitazione. I governi nazionali australiani e del Queensland spendono insieme circa 200 milioni di dollari australiani ($ 150 milioni) ogni anno per proteggere la salute della barriera corallina e, nell'aprile 2018, il ministero dell'Ambiente australiano ha annunciato che 500 milioni di dollari australiani ($ 378 milioni) sarebbero stati riservati alla barriera corallina conservazione, a quanto si dice il singolo investimento più grande mai a tale scopo. Mentre molti esperti affermano che ciò non è ancora sufficiente, gli sforzi sono in corso.

Ecco uno sguardo più da vicino a ciò che rende grande la Grande barriera corallina, perché questa grandezza è a rischio e come le persone stanno cercando di salvare questa meraviglia naturale prima che sia troppo tardi:

Perché la barriera corallina è così importante

Una vista della Grande Barriera Corallina dallo spazio, catturata dal satellite Terra della NASA. (Foto: Jacques Descloitres / NASA / GSFC)

La Grande Barriera Corallina è chiamata "grande" per una buona ragione. Il superlativo si riferisce in parte alle immense dimensioni della barriera corallina: può essere visto dallo spazio, che si estende per oltre 1.600 miglia (2.575 chilometri), che è simile alla distanza da Boston a Miami e copre 133.000 miglia quadrate (344.000 chilometri quadrati).

Ma questa enorme area non è solo oceano con qualche corallo qua e là. Include una notevole diversità di habitat e di vita. Secondo il World Wildlife Fund: "The Reef è composto da 3000 singoli sistemi di barriera corallina, 600 isole tropicali e circa 300 calette coralline. Questo complesso labirinto di habitat offre rifugio a una sorprendente varietà di piante e animali marini - dalle antiche tartarughe marine, barriera corallina pesci e 134 specie di squali e razze, a 400 diversi coralli duri e molli e una pletora di alghe. "

Naturalmente, queste creature marine meritano di esistere per se stesse, ma la loro esistenza - e la salute della barriera corallina - avvantaggia anche gli umani. La barriera corallina funge da vivaio e santuario per un'industria della pesca che nutre centinaia di migliaia di persone, e i turisti affollano la barriera corallina per sperimentare la sua incredibile bellezza - per un importo di 6 miliardi di dollari australiani (4, 5 miliardi di dollari) all'anno. E quello combinato supporta quasi 70.000 posti di lavoro australiani.

Quali sono le minacce alla barriera corallina?

Il corallo della Grande barriera corallina ha lottato per sopravvivere agli assalti causati dai cambiamenti climatici e dallo sbiancamento dei coralli. (Foto: William West / AFP / Getty Images)

È in atto un certo numero di fronti per proteggere la barriera corallina. Risolvere il problema della morte dei coralli è costoso e complesso perché ci sono almeno quattro minacce principali per la salute della barriera corallina e tutte devono essere affrontate per aiutare il corallo.

Il piano di sostenibilità a lungo termine Reef 2050 è il grande piano per la protezione della Grande barriera corallina fino al 2050, ed è così che il governo australiano ha risposto alle preoccupazioni del Comitato del Patrimonio Mondiale dell'UNESCO che altrimenti avrebbero messo la barriera corallina nella sua lista di "patrimonio mondiale in pericolo, "che sarebbe stato imbarazzante per l'Australia. L'UNESCO valuta regolarmente lo stato di conservazione dei siti del Patrimonio Mondiale inclusi nella sua lista. Il piano Reef 2050 è iniziato nel 2015, ma alcuni esperti governativi affermano che è già irrealizzabile a causa degli impatti dei cambiamenti climatici.

Cos'è lo sbiancamento dei coralli?

Le alte temperature oceaniche hanno scatenato negli ultimi anni importanti eventi di sbiancamento dei coralli nella Grande barriera corallina. (Foto: Darkydoors / Shutterstock)

Gli eventi di sbiancamento del corallo sono una reazione del corallo allo stress ambientale. Un evento di sbiancamento è un SOS visibile del corallo, che indica che qualcosa sta andando molto male.

Il candeggio non uccide direttamente il corallo, ma li indebolisce gravemente, spesso in seguito portando alla morte quando diventano più vulnerabili alle malattie. Il corallo, come ricorderete dalla lezione di scienze, sono animali che vivono in una relazione simbiotica con alcune alghe fotosintetiche, chiamate zooxantelle. Il corallo fornisce alle alghe un ambiente sicuro e composti necessari per la fotosintesi, mentre le alghe ricambiano con il cibo, l'ossigeno e la rimozione dei rifiuti (insieme ai loro colori vibranti).

Questa relazione può tuttavia rompersi a causa dello stress ambientale, vale a dire alte temperature dell'acqua di mare, il cui rischio aumenta a causa dei cambiamenti climatici indotti dall'uomo. Questo stress termico può costringere i coralli a espellere le loro zooxantelle, il che è inizialmente utile poiché il calore può far sì che le alghe producano sostanze corrosive. Se l'acqua rimane troppo calda per troppo tempo, tuttavia, i coralli possono gradualmente morire di fame mentre diventano bianchi a causa della mancanza di zooxantelle (da cui il nome "sbiancamento").

Oltre a questo pericolo per i coralli stessi, i cui destini tendono a prefigurare tendenze più ampie, ecco alcune delle maggiori minacce per l'ecosistema della barriera corallina in generale:

I cambiamenti climatici e la barriera corallina

Il cambiamento climatico è la più grande minaccia per la barriera corallina, poiché influisce su quanto segue:

Acidificazione degli oceani: dal 1700 circa, circa il 30 percento del biossido di carbonio in più che l'uomo ha pompato nell'atmosfera è stato assorbito dagli oceani. Ciò ha cambiato la chimica degli oceani, rendendoli più acidi - un processo noto come acidificazione dell'oceano - che rende più difficile per i coralli (e molti altri animali marini) costruire le loro strutture scheletriche a base di calcio.

Cicloni: i cambiamenti climatici favoriscono anche lo sviluppo di cicloni tropicali più potenti, che possono causare danni significativi alle barriere coralline poco profonde. Inoltre, durante i cicloni o altri eventi di forte tempesta, più acqua dolce e sedimenti (che essenzialmente soffocano i coralli) possono farsi strada nella barriera corallina.

Aumento del livello del mare e della temperatura del mare: i rapidi cambiamenti causati dai cambiamenti climatici fanno sì che le piante e gli animali del litorale non abbiano il tempo di adattarsi ai cambiamenti del livello del mare o della temperatura. Mentre il livello del mare è aumentato e diminuito nel corso di migliaia di anni, i cambiamenti climatici significano che ciò accade molto più rapidamente, quindi la vita non è in grado di adattarsi abbastanza rapidamente.

Migrazione: il riscaldamento delle temperature oceaniche sta causando la Grande Barriera Corallina che si sposta verso sud dall'equatore, secondo una ricerca del 2019. Tuttavia, gli scienziati ritengono che la barriera corallina non "migrerà" al largo della costa di Brisbane, perché altri fattori potrebbero fermarla prima che arrivi troppo a sud.

I cambiamenti climatici non sono affrontati direttamente nel piano Reef 2050, che alcuni esperti del comitato consultivo Reef 2050 hanno definito un grave problema. Considerando la gravità della salute della barriera corallina, alcuni di quegli esperti chiedono un piano per mantenere semplicemente la funzione ecologica della barriera corallina, dicendo che è già troppo tardi per ripristinare la sua gloria precedente.

Impatti locali che colpiscono la barriera corallina

Ci sono cose che incidono sulla salute della barriera corallina di cui è più facile per i governi australiano e del Queensland fare qualcosa, dal momento che sono questioni che possono essere affrontate a livello regionale. Nessuno di questi ha un impatto tanto quanto i cambiamenti climatici, ma possono aiutare i coralli ai margini a rimanere in vita invece di estinguersi.

pesca eccessiva

Le aree protette intorno alla Grande Barriera Corallina tendono ad avere una biodiversità più ricca. (Foto: Ryan McMinds / Flickr)

Quando vengono catturati più pesci di quanti un ecosistema possa sostenere nel tempo, si tratta di pesca eccessiva. Sulla Grande barriera corallina, ciò accade a causa della pesca sportiva e commerciale di alcuni tipi di grandi pesci predatori come la trota di corallo e lo snapper. Quando overfish nella parte superiore della catena alimentare, provoca cambiamenti significativi fino in fondo. Una barriera corallina meno diversificata è una barriera meno resiliente e ciò influisce sulla salute dei coralli.

"I pesci predatori sono estremamente importanti per mantenere un ecosistema equilibrato sulla barriera corallina, ma predatori come trota di corallo, dentice e pesce imperatore rimangono l'obiettivo principale sia per i pescatori ricreativi che per quelli commerciali", April Boaden, Ph.D. uno studente che ha studiato popolazioni di pesci presso il Centro di eccellenza ARC per gli studi sulla barriera corallina, ha dichiarato in un comunicato. Nel suo documento del 2015, Boaden ha esaminato le aree in cui era consentita la pesca rispetto alle aree in cui era vietata la pesca (zone verdi) e ha riscontrato una differenza significativa. Nelle aree che consentivano la pesca commerciale e sportiva, il numero di pesci predatori era inferiore, così come la diversità.

La pesca illegale in quelle zone di "non pesca" è in aumento. "Le persone infrangono intenzionalmente la legge e vanno intenzionalmente nelle zone [verdi] e pescano; pescatori sia commerciali che ricreativi", ha dichiarato Richard Quincey all'Australian Broadcasting Company, direttore generale della Great Barrier Reef Marine Park Authority (GBRMPA). "Uno dei motivi è che sanno che ci sono più pesci lì dentro. Possono esserci almeno due o più volte [numeri di pesce] come minimo in zone protette e chiuse e quindi diventa una proposta attraente."

La buona notizia è che la gestione della pesca è uno dei modi più semplici per proteggere l'ecosistema della barriera corallina e che sono state intensificate pattuglie e multe per le persone che pescano nelle zone verdi. Un nuovo piano di gestione della pesca è ancora in fase di elaborazione, molti dei quali nel settore della pesca commerciale si oppongono.

Traffico navale

L'olio combustibile fuoriesce dallo Shen Neng 1, un vettore di carbone sfuso registrato in Cina che si incagliò su un banco nel Great Marine Barrier Reef Marine Park nell'aprile 2010. (Foto: Maritime Safety Queensland / Getty Images)

Le grandi navi piene di materiali estratti dalle industrie estrattive australiane - spesso inviate in Cina - minacciano anche la barriera corallina di danni fisici in caso di incidente, come dimostrato da un disastro nel 2010. Quell'anno, una nave cinese chiamata Shen Neng 1 si incagliò sulla scogliera, scagliando una cicatrice di quasi 2 miglia nella scogliera e scaricando tonnellate di olio combustibile tossico sui fragili coralli. Se ciò non fosse abbastanza grave, la pulizia ha richiesto più di sei anni come battaglia legale contro la società cinese che ha causato il danno che si è fatto strada attraverso i tribunali. Il governo non aveva fondi disponibili per ripristinare la barriera corallina e raccogliere in seguito perché aveva solo denaro riservato per i danni causati da fuoriuscite di petrolio e altri inquinanti, non da incidenti.

"Con l'aumento del numero di navi che attraversano la barriera corallina, soprattutto se il porto di Abbot Point viene espanso per trasportare carbone dalla miniera di Carmichael proposta direttamente attraverso la barriera corallina, il prossimo disastro di Shen Neng non è una questione di" se "ma un domanda su "quando", ha detto al Guardian Russell Reichelt, il presidente della Great Barrier Reef Marine Park Authority.

Inquinamento costiero

Probabilmente la maggior parte del lavoro svolto per proteggere la barriera corallina è stata nell'ambito della riduzione del deflusso di sostanze chimiche tossiche e di particolato, che soffoca e fa ammalare il corallo sulla barriera corallina, in gran parte dalle aree agricole adiacenti alla costa del Queensland. Lavorando per ripristinare la vegetazione fluviale e fluviale (che impedisce a molti sedimenti di scorrere nei fiumi e nel mare), monitorare le operazioni di acquacoltura e ridurre al minimo lo sviluppo vicino alla costa, alcuni di questi impatti sono stati ridotti di 10 o 15 percento in pochi anni.

Ma potrebbe non avere importanza. Durante gli ultimi eventi di sbiancamento dei coralli nel 2016 e nel 2017, "le barriere coralline in acque fangose ​​erano fritte come quelle in acque incontaminate", ha detto Terry P. Hughes, direttore di un centro per gli studi sulla barriera corallina alla James Cook University, New York Times. "Non è una buona notizia in termini di cosa si può fare a livello locale per prevenire lo sbiancamento - la risposta a ciò non è affatto. Devi affrontare direttamente i cambiamenti climatici".

Stella Marina Corona Di Spine

Le stelle marine della corona di spine sono diventate una grave minaccia per l'ecosistema della Grande barriera corallina. (Foto: Shutterstock)

Negli ultimi tre decenni, il 40% della perdita di coralli è dovuta alle stelle marine della corona di spine (COTS), una specie autoctona che mangia coralli che può far parte di un ecosistema di barriera corallina equilibrato. Sfortunatamente, le popolazioni COTS possono improvvisamente esplodere in epidemie - e questi focolai sembrano essere diventati più frequenti negli ultimi decenni. Ciò può essere dovuto all'eccesso di azoto derivante dal deflusso agricolo, che può aumentare il plancton che nutre le larve COTS.

"Il deflusso di azoto dalle fattorie porta a fioriture di alghe nelle acque della barriera corallina", spiega il World Wildlife Fund. "Questa alga è una fonte primaria di cibo per le larve di stelle marine, producendo esplosioni di popolazione che decimano i coralli. L'attuale epidemia, che è in costruzione da cinque anni, danneggerà ulteriormente i sistemi di corallo della barriera corallina."

I campi agricoli si estendono attraverso il paesaggio nel nord del Queensland, in Australia. (Foto: Aerometrex / Shutterstock)

Un programma che avrebbe pagato le persone per rimuovere le stelle marine e ucciderle è stato attuato per far fronte alle epidemie di queste stelle marine. È stato persino sviluppato un robot per uccidere le stelle marine in modo più efficiente. Tuttavia, un'indagine dell'Ufficio nazionale di revisione contabile australiana ha concluso nel novembre 2016 che il governo non era in grado di fornire alcuna prova del funzionamento del programma di abbattimento o che fosse un uso intelligente del denaro.

"Potrebbe, in effetti, contribuire allo sviluppo di focolai di stelle marine più croniche e persistenti", ha detto al Guardian Udo Engelhardt, ricercatore leader e capo della società di consulenza di ricerca Reefcare International.

Il futuro della Grande barriera corallina

Una barriera corallina che circonda l'isola verde, vicino a Cairns, Queensland settentrionale, Australia. (Foto: AustralianCamera / Shutterstock)

Ciò che verrà dopo per la Grande Barriera Corallina rimane una grande domanda. Molte organizzazioni stanno lavorando duramente per ridurre al minimo una vasta gamma di pericoli e la buona notizia è che almeno alcuni di quegli sforzi sembrano funzionare.

A settembre 2018, Tourism and Events Queensland ha annunciato un "aggiornamento positivo" che alcune aree colpite della Grande barriera corallina hanno mostrato "significativi segni di miglioramento", ha riferito Bloomberg.

"Quando una barriera corallina viene segnalata come" sbiancata "dai media, ciò spesso lascia fuori un dettaglio critico su quanto sia grave tale sbiancamento, a che profondità si è verificato lo sbiancamento e se causerà danni permanenti al corallo in quel sito, "ha dichiarato Sheriden Morris, amministratore delegato del Reef and Rainforest Research Center, in una dichiarazione a Bloomberg e alla barriera corallina" ha una capacità significativa di riprendersi da impatti sulla salute come eventi di sbiancamento ".

Morris ha notato che il recupero dipende dalle condizioni ambientali e un altro importante evento di sbiancamento potrebbe ancora verificarsi se le temperature degli oceani continuano ad aumentare.

È chiaro che dobbiamo agire rapidamente per evitare che questa meraviglia naturale svanisca. E per chiunque abbia guardato quell'acqua turchese e la sua ricca gamma di animali selvatici, anche se solo in immagini, non c'è dubbio che questo posto valga la pena combattere.

Nota del redattore: questo articolo è stato aggiornato da quando è stato pubblicato originariamente nell'aprile 2018.

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