Perché la più grande cascata dell'Ecuador è scomparsa?

All'inizio di quest'anno, la cascata di San Rafael, alta 500 piedi, nell'Amazzonia ecuadoriana sembrava svanire. La più grande cascata del paese sia in altezza che in volume, la sua scomparsa non è stata causata da un improvviso calo dei livelli delle acque, ma piuttosto perché il fiume Coca ha deciso di "letteralmente" calare. Pochi metri dietro la cascata, si aprì un gigantesco buco, cambiando il letto del fiume e deviando il fiume attraverso un arco vicino che sopravvisse al crollo.

Le riprese dei droni mostrano scene prima e dopo l'incredibile trasformazione della cascata. Purtroppo, specialmente per i gruppi di tour che ogni anno affollano il sito, la nuova buca ha ridotto la cascata iconica originale a poco più di un rivolo.

Un fenomeno naturale o artificiale?

Il motivo esatto per cui il fiume Coca ha attraversato improvvisamente un tunnel attraverso il suo letto è un argomento molto dibattuto tra geologi e ambientalisti. Un'esposizione a Mongabay sulla scomparsa della cascata ha citato Alfredo Carrasco, geologo ed ex segretario di Natural Capital presso il ministero, secondo il quale la posizione del San Rafael all'interno di una regione vulcanica e soggetta a terremoti probabilmente ha avuto un ruolo.

"Qui ci sono molti terremoti piuttosto intensi. Nel marzo 1987 ne è apparso uno molto forte che ha causato danni enormi al gasdotto trans-ecuadoriano che lo attraversa", ha detto. "Quell'anno ho avuto l'opportunità di valutare l'impatto del terremoto in quella zona. Ci sono state inondazioni fino a 20 metri sopra il livello della valle dove passa il fiume."

La cascata di San Rafael prima della sua trasformazione nel febbraio 2020. (Foto: Cesar Girolimini / Shutterstock)

Carrasco ha aggiunto che inondazioni e lava causate da un'eruzione del vicino vulcano Reventador nel 2008 hanno probabilmente causato uno sbarramento naturale del fiume, che potrebbe aver portato a un'erosione estrema alla sua base e alla formazione delle nuove cadute sotto l'arco.

"È molto tipico che l'energia dell'acqua che cade erode la base", ha detto. "Per me, il fenomeno [il crollo della cascata] è eminentemente di origine naturale."

Altri, tuttavia, indicano l'esistenza della nuova centrale idroelettrica di Coca Codo Sinclair, che si trova a circa 20 chilometri a monte della cascata di San Rafael come possibile colpevole. Emilio Cobo, coordinatore del programma per l'acqua del Sud America presso l'International Union for the Conservation of Nature (IUCN), dice al sito che è possibile che la centrale idroelettrica abbia causato indirettamente la morte della cascata attraverso un fenomeno chiamato "acque affamate".

"Quando un fiume perde sedimenti, l'acqua aumenta la sua capacità erosiva, un effetto chiamato" acque affamate "", ha detto Cobo. "Tutti i fiumi trasportano sedimenti erosi dai suoli e dalle rocce su cui passano. Tutte le dighe e i bacini idrici intrappolano parte di questo sedimento, in particolare materiali pesanti, privando così il fiume a valle del suo normale carico di sedimenti."

Cobo ritiene che non sia una coincidenza che il letto del fiume sia stato eroso solo pochi anni dopo l'apertura della centrale idroelettrica. "Questi sono processi che sono in articoli scientifici e ci sono prove sufficienti che una diga può causare effetti di questo tipo su un fiume", ha aggiunto.

I funzionari pianificano di continuare a studiare il crollo delle cascate di San Rafael per determinare la causa esatta, nonché per monitorare i rischi quasi certi per l'erosione futura e l'aumento delle frane lungo il fiume. Una cosa che è certa: Agoyan Waterfall, una volta la seconda cascata più grande dell'Ecuador, è ora il nuovo campione in carica.

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