Perché le balene si spiaggiano da sole?

Ogni volta che emerge un rapporto di balene arenate, ci lasciamo di nuovo meravigliare: perché queste maestose creature si arenano sulla riva?

Non è una nuova domanda da nessuna parte. Risale ad Aristotele, forse anche prima.

"Non è noto per quale motivo si incagliano sulla terraferma; in ogni caso si dice che lo fanno a volte, e senza una ragione ovvia", ha scritto in "Historia Animalium".

Artisti e storici hanno catturato tali eventi nel corso della storia. Abbiamo incisioni e dipinti di balene arenate risalenti al 16 ° secolo. Oggi disponiamo di prove video e fotografiche sui filamenti di balene di tutto il mondo.

Questo dipinto di Esaias van de Velde, "The Whale Beached Between Scheveningen and Katwijk, with Elegant Sightseers", è del 1617. (Foto: Esaias van de Velde / Wikimedia Commons)

Nonostante i secoli che separano le scene, tuttavia, mostrano tutti la stessa cosa. Una balena spiaggiata, o un baccello di loro, e umani che guardano con stupore. Purtroppo, tra le migliaia di anni trascorsi da Aristotele, non sappiamo ancora molto su come aiutare. Sappiamo tanto delle spiagge di balene adesso come Aristotele nel 350 a.C.

"Lo fanno a volte, e senza una ragione ovvia."

Tuttavia, abbiamo alcune teorie:

Errori di navigazione

Dato che i resoconti sui filamenti di balene risalgono all'antica Grecia, sembrerebbe che almeno alcuni casi siano il risultato di qualcosa che accade con le balene stesse.

Peter Evans, docente e studioso di cetacei della Bangor University, propone alcune possibilità in un articolo del 2017 per The Conversation, scrivendo "I filamenti di massa di queste specie oceaniche tendono ad essere in aree molto poco profonde con fondali delicatamente inclinati, spesso sabbiosi. In quelle situazioni, è non sorprende che questi animali, che sono abituati a nuotare in acque profonde, possano trovarsi in difficoltà e anche se rimessi a galla spesso si rifanno.

"Anche l'ecococation che usano per aiutare la navigazione non funziona bene in tali ambienti. È quindi possibile che la maggior parte di questi filamenti sia semplicemente dovuta a errori di navigazione, ad esempio quando le balene hanno seguito una preziosa risorsa di prede in territori sconosciuti e pericolosi ".

Fondamentalmente, le balene commettono un errore, si perdono e non possono tornare in acque profonde.

Le balene usano l'ecolocalizzazione per navigare, ma non funziona bene in acque poco profonde. (Foto: Rainer J. Wagner / Wikimedia Commons)

L'attività solare potrebbe anche incasinare l'abilità di navigazione delle balene. Uno studio del 2017 pubblicato sull'International Journal of Astrobiology ipotizza che le tempeste solari, che possono alterare il campo magnetico terrestre per un breve periodo, interrompano i modelli migratori della balena e li mandino in quelle acque poco profonde dove vengono intrappolati.

Lesioni e malattie

Anche gli attacchi da parte di altre creature e malattie marine potrebbero svolgere un ruolo nei tiri.

Evans menziona brevemente che quando una balena si indebolisce, si dirige verso acque più basse in modo che possa emergere più facilmente per l'aria. Se l'acqua è troppo bassa, potrebbe finire incagliata.

"Una volta che i loro corpi si poseranno su una superficie dura per un periodo prolungato", scrive Evans, "c'è una probabilità molto maggiore che le loro pareti toraciche vengano compresse e i loro organi interni danneggiati".

Anche senza una ferita o una malattia, l'animale potrebbe semplicemente essere troppo debole per tenersi a galla, lavandosi così a terra.

I soccorritori assistono una balena pilota a pinne lunghe spiaggiata nella baia australiana di Hamelin Bay nel marzo 2009. (Foto: Tony Ashby / AFP / Getty Images)

In un'intervista del 2009 con Scientific American, Darlene Ketten, un neuroetologo della Woods Hole Oceanographic Institution di Cape Cod, nel Massachusetts, menziona la polmonite come una causa comune di filamenti negli Stati Uniti

Ketten solleva anche un punto in merito al fatto che il ritorno di tali animali nell'oceano sia nell'interesse degli animali e dell'ecosistema.

"Se hai un animale che è incagliato e insisti nel restituirlo al mare, stai danneggiando la popolazione? Se sono malati o malati, che cosa stiamo facendo a quel pool di popolazione? Non sto sostenendo che don "se possibile, riabilitare gli animali. Dovremmo comprendere le cause degli arenamenti, ma dobbiamo anche accettare il fatto che gli arenanti possono essere in molti casi un fenomeno naturale".

Anche gli umani possono svolgere un ruolo negli arenamenti.

I pericoli del sonar

Le balene dal becco sembrano particolarmente sensibili al sonar. (Foto: Andrea Izzotti / Shutterstock)

Il sonar è uno dei motivi più comunemente citati per gli arenamenti, in particolare per quelli delle balene dal becco. Il sonar è il processo mediante il quale le navi emettono segnali acustici o impulsi nell'acqua per determinare la posizione degli oggetti.

Questi impulsi acustici potrebbero danneggiare le balene e influenzare le loro capacità di navigazione.

Evans spiega che i resoconti di sonar e tiri di balene risalgono al 1996, "dopo un esercizio militare della NATO al largo delle coste della Grecia coincise con lo arenamento di 12 balene a becco di Cuvier". Cita anche un incidente del maggio 2000 alle Bahamas che ha coinvolto sonar a media frequenza e altri filamenti di balene dal becco. Diversamente dall'incidente del '96, furono esaminate le balene spiaggiate nel 2000 e furono trovati segni di emorragia intorno all'orecchio interno delle balene, indicando una specie di trauma acustico.

Uno studio del 2003 pubblicato su Nature postula che il sonar induce una specie di malattia da decompressione, o curve, nelle balene dal becco. A seguito di un potenziale arenamento legato al sonar nel settembre 2002, i ricercatori hanno scoperto danni ai tessuti dovuti a lesioni da bolle di gas, un indicatore della malattia da decompressione. Come si siano formate queste lesioni, tuttavia, non è noto. Una possibile teoria è collegata alla propensione delle balene a becco per immersioni profonde e profonde: sentono il sonar, il panico e salgono in superficie troppo rapidamente, causando le lesioni.

Cambiamenti nell'acqua

L'inquinamento nell'oceano, come le reti scartate, rappresenta un vero rischio per le balene. (Foto: DejaVuDesigns / Shutterstock)

L'impatto degli umani sullo stato generale della Terra potrebbe anche avere un ruolo nei filamenti di balene.

I materiali artificiali nell'acqua, dalle materie plastiche alle reti da pesca, possono danneggiare le balene, causando lesioni che possono costringerle in acque più basse, dove possono essere arenate. L'inquinamento può semplicemente ucciderli a pieno titolo, quindi si lavano a terra. I deflussi di fertilizzanti e fognature possono creare maree rosse - fioriture tossiche di microrganismi - che possono causare morti e arenamenti. Tali fioriture influiscono anche sulle fonti alimentari delle balene, avvelenando il krill e altri molluschi.

Anche il riscaldamento dell'acqua non è eccezionale. I cambiamenti nelle maree dovuti al riscaldamento degli oceani possono spostare la posizione delle fonti di cibo, costringendo di nuovo le balene a territori sconosciuti e possibilmente acque più basse.

E le spiagge di massa?

Le spiagge che coinvolgono diverse balene, a volte centinaia, sono un altro mistero che gli scienziati non possono proprio spiegare. Molte delle balene di questi filamenti sono sane e non mostrano segni di malattia o lesioni.

Una potenziale spiegazione è la natura sociale delle balene. Le balene viaggiano in baccelli come un modo per sopravvivere, con le balene dominanti che guidano il gruppo. Se i leader si perdono, si confondono o non sono in grado di navigare correttamente nelle acque, è possibile che l'intero pod possa seguire. Inoltre, le balene potrebbero rispondere alle chiamate di soccorso di altre balene spiaggiate. Vengono per aiutare e finiscono bloccati. Un'altra teoria suggerisce che se alcune balene sono ammalate o ferite a terra, il resto del baccello può bloccarsi per essere vicino ai membri morenti.

Dopo tutti questi secoli, non sappiamo ancora esattamente perché le balene finiscano sulla terra. È un problema complesso e misterioso. Complessa e misteriosa come le stesse creature.

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