Perché manchineel potrebbe essere l'albero più pericoloso della Terra

L'albero del manchineel potrebbe essere in pericolo, ma lo è anche chiunque lo rovini. Questo perché questa rara pianta tropicale, che offre frutti ingannevolmente dolci, è uno degli alberi più velenosi sulla Terra.

I manchineels sono noti nei loro habitat nativi, i terreni sabbiosi e le mangrovie della Florida meridionale, dei Caraibi, dell'America centrale e del Nord America meridionale. Molti sono etichettati con segnali di avvertimento come quello raffigurato di seguito. Ma a parte l'avvelenamento del conquistatore occasionale, del carattere turistico e letterario, il manchineel è relativamente oscuro considerando che detiene il record mondiale per l'albero più pericoloso.

Gli alberi del manchineel sono spesso contrassegnati da segni, come questo nelle Isole Cayman. (Foto: Scott Hughes / Flickr)

I frutti sono la minaccia più ovvia, guadagnando a manchineel il nome manzanita de la muerte, o "piccola mela della morte", dai conquistatori spagnoli. Assomigliando a un piccolo crabapple verde largo circa 1 a 2 pollici, i frutti profumati possono causare ore di agonia - e potenzialmente morte - con un solo morso.

"Ho prontamente preso un boccone da questo frutto e l'ho trovato piacevolmente dolce", ha scritto il radiologo Nicola Strickland in un articolo del British Medical Journal del 2000 sul mangiare il manchineel con un amico. "Pochi istanti dopo abbiamo notato una strana sensazione pepata in bocca, che gradualmente è progredita in una sensazione di bruciore, lacrimazione e senso di oppressione alla gola. I sintomi sono peggiorati nel giro di un paio d'ore fino a quando non siamo riusciti a malapena a ingoiare cibo solido a causa del dolore lancinante e del sensazione di un enorme nodulo faringeo che ostruisce ".

Le mele velenose sono solo l'inizio, però. Ogni parte di un manchineel è tossica e, secondo l'Istituto Florida of Food and Agricultural Sciences (IFAS), "l'interazione e l'ingestione di qualsiasi parte di questo albero può essere letale". Ciò include la corteccia, le foglie e la linfa lattiginosa, una goccia delle quali può bruciare la pelle dei bagnanti in cerca di ombra. Anche senza toccare l'albero stesso, le persone (e la vernice per auto) sono state bruciate dalla fitta linfa caustica mentre la pioggia la lava dai rami sopra di loro.

Un frutto giallo manchineel cresce sull'isola di Bastimentos, nel nord-ovest di Panama. (Foto: Dick Culbert / Flickr)

L'albero contiene un cocktail di tossine, tra cui l'ippomanina A e B, nonché alcune ancora da identificare. Alcuni agiscono all'istante, secondo "Piante e animali velenosi della Florida e dei Caraibi" di David Nellis, mentre altri si prendono il loro tempo. I sintomi dal contatto con la linfa variano da un'eruzione cutanea e un mal di testa a dermatite acuta, gravi problemi respiratori e "cecità temporanea dolorosa", scrive Nellis. Non è nemmeno consigliabile bruciare o tagliare la legna, poiché il fumo e la segatura bruciano pelle, occhi e polmoni.

Mangiare la frutta di solito provoca dolore addominale, vomito, sanguinamento e danni all'apparato digerente, aggiunge Nellis. La morte è ampiamente considerata un rischio, ma i dati sulla mortalità per l'ingestione del frutto del manchineel - informalmente noto come "mela da spiaggia" - sono scarsi. E a parte il pericolo a breve termine, alcuni composti manchineel possono essere cancerogeni, promuovendo la crescita di tumori benigni e maligni.

La vittima più famosa del manchineel è probabilmente il conquistatore Juan Ponce de Leon, che guidò la prima spedizione europea in Florida nel 1513. Tornò a colonizzare la penisola otto anni dopo, ma la sua invasione incontrò la resistenza dei combattenti di Calusa. Alcuni nativi dei Caraibi usarono la linfa di manchineel per creare frecce avvelenate, e una di queste frecce a punta di linfa colpì la coscia di Ponce de Leon durante la battaglia del 1521. Fuggì con le sue truppe a Cuba, dove morì per le sue ferite.

Manchineel ha anche usi pacifici. Normalmente un arbusto pesante, può crescere fino a 50 piedi di altezza, producendo legname tossico che ha tentato a lungo i carpentieri caraibici. E nonostante il pericolo, le persone hanno usato il manchineel per secoli per fabbricare mobili, tagliando con cura il legno e poi asciugandolo al sole per neutralizzare la sua linfa velenosa. I nativi usavano persino il manchineel come medicina: secondo quanto riferito, una gomma a base di corteccia può trattare l'edema, mentre i frutti secchi sono stati usati come diuretico.

Una "mela da spiaggia" verde di manchineel sfida il surf su Mayreau nelle Grenadine. (Foto: Mary Witzig / Flickr)

Sebbene la linfa del manchineel sia velenosa per gli uccelli e molti altri animali, ci sono alcune creature che non sembrano disturbare. Il garrobo o iguana a strisce dell'America centrale e meridionale, ad esempio, è noto per mangiare frutti di manchineel e talvolta vive persino tra gli arti dell'albero, secondo l'IFAS.

Le tossine vegetali in genere si evolvono per la difesa, ma non è chiaro il motivo per cui il manchineel abbia raggiunto questi estremi. La vita costiera potrebbe averlo abilitato, poiché i suoi semi possono viaggiare via mare - a volte attraverso il Golfo del Messico - piuttosto che fare affidamento sugli animali. Indipendentemente da ciò, la tossicità è diventata una responsabilità per i manchineel in Florida, dove gli sforzi di eradicazione e la perdita dell'habitat lo hanno spinto nella lista delle specie in pericolo.

Tuttavia, sebbene sia meno famoso delle piante tossiche come l'edera velenosa o la cicuta, il manchineel ha almeno una relativa notorietà tra le piante in via di estinzione, la maggior parte delle quali sono pubblicamente sconosciute. E il rispetto locale per i suoi rischi, così come i benefici, può dargli un vantaggio rispetto alle piante in via di estinzione con meno potenza stellare e potenza di fuoco.

Le persone tendono a lasciare da solo il manchineel, sia per ovvie ragioni sia perché anche questo albero ossessionato dal veleno fornisce servizi ecosistemici. È un frangivento naturale e combatte l'erosione della spiaggia, ad esempio, un servizio utile di fronte all'innalzamento del livello del mare e alle grandi tempeste atlantiche. E poiché le biotossine possono ispirare scoperte scientifiche benefiche come pesticidi più sicuri dal veleno di scorpione o medicine per il dolore dalle lumache di cono, probabilmente vale la pena tenere il manchineel a distanza di sicurezza.

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