Perché possiamo percepire quando le persone ci guardano?

Se ti sei mai sentito come se qualcuno ti stesse osservando, potresti aver attribuito quella consapevolezza a un senso di disagio o un pizzicore sulla nuca. Ma non c'è niente di sensitivo al riguardo; il tuo cervello stava semplicemente riprendendo segnali. In effetti, il tuo cervello è cablato per informarti che qualcuno ti sta guardando, anche quando non lo è.

"Lungi dall'essere ESP, la percezione proviene da un sistema nel cervello che è dedicato a rilevare dove gli altri stanno guardando", scrive lo psicologo sociale Ilan Shrira. Questo concetto può sembrare confuso, ma in realtà ha molto senso se lo consideri come un istinto di sopravvivenza.

Molti mammiferi possono dire quando un altro animale li sta guardando, ma il "sistema di rilevamento dello sguardo" umano è particolarmente bravo a farlo da lontano. Siamo in grado di discernere facilmente dove qualcuno sta guardando.

Questo sistema è particolarmente sensibile quando qualcuno ti guarda direttamente e gli studi hanno scoperto che particolari cellule si attivano quando ciò accade.

"La percezione dello sguardo - la capacità di dire ciò che qualcuno sta guardando - è un segnale sociale che la gente spesso dà per scontato", ha detto al Daily Mail Colin Clifford, uno psicologo del Vision Center dell'Università di Sydney. "Giudicare se gli altri ci guardano può venire naturale, ma in realtà non è così semplice in quanto il nostro cervello deve fare molto lavoro dietro le quinte".

Quando sorprendi qualcuno a guardarti, in cosa ti ha indotto? Spesso è semplice come la posizione della testa o del corpo della persona.

Se sia la testa che il corpo sono rivolti verso di te, è chiaro dove si concentra l'attenzione della persona. È ancora più ovvio quando il corpo della persona è puntato lontano da te ma la sua testa è rivolta verso di te. Quando ciò accade, guardi immediatamente gli occhi della persona per vedere dove stanno guardando.

Il bianco degli occhi rende facile determinare lo sguardo di un essere umano, ma non è così per tutti gli animali. (Foto: turlakova / Shutterstock)

Gli occhi umani sono diversi da quelli di altri animali in questo senso. Le nostre pupille e le iridi sono più scure della parte bianca del bulbo oculare conosciuta come la sclera, e questo contrasto è il motivo per cui puoi capire quando qualcuno ti guarda o semplicemente ti guarda oltre.

Altre specie hanno la sclera meno visibile, il che è vantaggioso per i predatori che non vogliono che la loro preda sappia dove stanno guardando. Tuttavia, la sopravvivenza umana dipende maggiormente dalla comunicazione, motivo per cui ci siamo evoluti per avere una sclera bianca più grande, che ci aiuta a stabilire un contatto visivo.

Ma quando le posizioni della testa e del corpo non forniscono molte informazioni, la ricerca mostra che possiamo ancora rilevare lo sguardo di un'altra persona straordinariamente bene a causa della nostra visione periferica.

Ci siamo evoluti per essere così sensibili allo sguardo per sopravvivere. Perché? Perché ogni sguardo che qualcuno ti lancia è una potenziale minaccia.

Clifford lo ha testato chiedendo ai partecipanti allo studio di indicare dove stavano guardando i vari volti. Scoprì che quando le persone non riuscivano a determinare la direzione di uno sguardo - a causa delle condizioni oscure o i volti indossavano occhiali da sole - le persone in genere pensavano di essere osservate.

Ha concluso che in situazioni in cui non siamo certi di dove una persona stia guardando, il nostro cervello ci informa che siamo osservati - nel caso in cui ci sia una potenziale interazione.

"Uno sguardo diretto può segnalare il dominio o una minaccia, e se percepisci qualcosa come una minaccia, non vorrai perderlo", ha detto Clifford. "Quindi supporre semplicemente che un'altra persona ti stia guardando potrebbe essere la strategia più sicura."

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