Piccoli uccelli usano anche la sintassi, umiliando l'umanità

Il linguaggio umano è come per magia, permettendoci di discutere facilmente idee complesse, anche astratte, semplicemente mettendo insieme le parole. Dobbiamo molto di questo alla sintassi, una svolta che consente messaggi più elaborati basati sul modo in cui organizziamo parole e frasi.

Molti animali comunicano vocalmente, combinando suoni altrimenti privi di significato per creare parole utili. Ma poi assemblare quelle parti del discorso come LEGO linguistici è sempre stato considerato un'abilità unicamente umana - fino ad ora.

E come facciamo a sapere che non siamo soli? Ci ha detto un uccellino.

Quell'uccello è la cinciallegra giapponese ( Parus minor ), un piccolo uccello canoro dell'Asia orientale legato alle ceci del Nord America. In un nuovo studio condotto da Toshitaka N. Suzuki, un biologo della Graduate University for Advanced Studies giapponese, gli scienziati rivelano che questa specie ha regole per la sintassi compositiva, la prima prova del genere in qualsiasi animale tranne noi.

"Questo studio dimostra che la sintassi non è unica nel linguaggio umano, ma si è evoluta in modo indipendente negli uccelli", afferma il co-autore David Wheatcroft, ricercatore post-dottorato dell'Università di Uppsala, in una dichiarazione sullo studio.

Il linguaggio ha due livelli di struttura sintattica, notano gli autori dello studio: la fonologia, che fa termini significativi dai rumori senza senso, e la sintassi compositiva, che combina i termini per creare più significato. Molti uccelli e mammiferi possono fare il primo, anche mescolando suoni per aggiungere un significato simile a come usiamo prefissi e suffissi. La scimmia di Campbell, ad esempio, può modificare le chiamate di allarme aggiungendo "-oo", aumentando la generalità della chiamata. Ma poiché "-oo" non è mai usato da solo, gli scienziati lo considerano un suffisso, e quindi più vicino alla fonologia che alla sintassi compositiva.

P. minor usa una frase composta che sembra significare qualcosa come 'Attento! Vieni qui.' (Foto: scientre / Flickr)

Con la cinciallegra giapponese, tuttavia, i ricercatori hanno trovato qualcosa di stranamente umano. Non solo usano chiamate complesse come "parole" per trasmettere concetti diversi, ma anche incatenano quelle parole per formare dispacci composti. E l'ordine delle parole sembra persino influenzare il significato generale.

Bird è la parola

Gli uccelli di questa famiglia, i Paridae, fanno inviti complessi "chicka" o "chick-a-dee" (per i quali prendono il nome i ceci). Questi includono diversi tipi di note (A, B, C e D) che gli uccelli usano per vari scopi come riferire cibo, predare mobbing o coesione sociale. La ricerca passata ha dimostrato che queste note hanno funzioni uniche: le chickade della Carolina, ad esempio, usano più note D quando scoprono il cibo o assalgono un predatore, scrivono i ricercatori, "e le chiamate ricche di D servono per attirare i membri del gregge verso i chiamanti".

Nel nuovo studio, i ricercatori hanno scoperto che P. minor combina chiamate ad un livello mai visto in altri uccelli. Spesso usa una chiamata "ABC" - tre note che dicono ad amici e parenti di cercare il pericolo - seguite da D - che, come nel caso delle ceci, attira i compagni. Quando è stata effettuata la chiamata ABC-D, gli uccelli hanno risposto con entrambi i comportamenti: prima hanno cercato i predatori, poi sono volati verso l'altoparlante.

Ecco una registrazione delle chiamate ABC e D, seguita dalla combinazione ABC-D:

(Audio: Toshitaka Suzuki)

Eppure hanno appena risposto quando la chiamata è stata suonata al contrario, D-ABC, suggerendo che ABC-D è più un messaggio composto che solo due frasi distinte messe insieme. (In inglese, questo potrebbe essere simile al modo in cui le parole composte "uccello canoro" e "canto degli uccelli" hanno significati diversi, anche se correlati). E date le alte poste in gioco, le regole di sintassi potrebbero essere un salvavita per questi piccoli uccelli, dal momento che non Fare molto bene per verificare il pericolo dopo aver obbedito a un invito precedente.

Ecco un confronto tra la normale chiamata ABC-D e la D-ABC invertita:

(Audio: Toshitaka Suzuki)

Se usato da solo, la chiamata ABC significa essenzialmente "attenzione!", Scrivono i ricercatori, e viene prodotta quando un falco o un altro predatore si trova nelle vicinanze. Dato che le chiamate D significano "vieni qui", sembra una strana richiesta: "Attento! Vieni qui".

Tweet modificati

Ma a quanto pare la cinciallegra giapponese sente un messaggio unificato maggiore delle singole parti della chiamata ABC-D - specialmente data la sua apparente confusione al suono di D-ABC. E secondo gli autori dello studio, ciò può essere dovuto al fatto che ABC-D è una parola composta, inventata dagli uccelli per servire uno scopo preciso.

Queste illustrazioni mostrano come P. minor ha reagito alle varie combinazioni di chiamate. (Immagine: Toshitaka Suzuki)

"Le tette combinano spesso queste due chiamate in chiamate ABC-D quando, ad esempio, gli uccelli incontrano predatori e uniscono le forze per dissuaderli", spiega un comunicato stampa sulla ricerca. "Quando ascoltano una registrazione di queste chiamate suonate nell'ordine naturale dell'ABC-D, gli uccelli si allarmano e si radunano insieme."

In altre parole, questo uccello può creare parole da altre parole. Non è un esempio molto complesso, ma è ancora una grande scoperta. La nostra capacità di coniare, combinare e riutilizzare le parole ci consente di usare un vocabolario finito per discutere di argomenti praticamente infiniti, e sebbene gli uccelli potrebbero non essere nella nostra lega, ciò indica che almeno condividono l'abilità di base.

"I risultati portano a una migliore comprensione dei fattori sottostanti nell'evoluzione della sintassi. Poiché le tette combinano chiamate diverse, sono in grado di creare un nuovo significato con il loro vocabolario limitato", afferma il co-autore Michael Griesser, antropologo dell'Università di Zurigo. "Ciò consente loro di innescare diverse reazioni comportamentali e coordinare interazioni sociali complesse".

Ora che ne siamo consapevoli, gli autori dicono che sperano che ci stimolerà a trovare la sintassi in altri uccelli e forse in altri animali. "Speriamo che le persone inizino a cercarlo", Wheatcroft dice a Rachel Feltman del Washington Post, "e lo trovano ovunque".

Ma questa rivelazione è anche abbastanza interessante per gli umani - e non solo perché abbiamo bisogno di un controllo dell'ego di tanto in tanto. Come spiega Wheatcroft, lo studio della sintassi negli uccelli canori potrebbe offrire suggerimenti sui nostri primi esperimenti con la grammatica.

"Capire perché la sintassi si è evoluta nelle tette", dice in una dichiarazione, "può dare un'idea della sua evoluzione nell'uomo".

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