Più alberi di quanti ce ne fossero 100 anni fa? È vero!

I numeri sono dentro.

Negli Stati Uniti, che contengono l'8 percento delle foreste del mondo, ci sono più alberi di quanti ce ne fossero 100 anni fa. Secondo l'Organizzazione per l'alimentazione e l'agricoltura (FAO), "La crescita delle foreste ha superato il raccolto a livello nazionale dagli anni '40. Nel 1997, la crescita delle foreste ha superato il raccolto del 42% e il volume di crescita delle foreste era del 380% maggiore rispetto a quando era stato nel 1920". I maggiori guadagni sono stati visti sulla East Coast (con volumi medi di legno per acro quasi raddoppiati dagli anni '50) che era l'area più pesantemente occupata dai coloni europei a partire dal 1600, subito dopo il loro arrivo.

Questa è una grande notizia per coloro che hanno a cuore l'ambiente perché gli alberi immagazzinano CO2, producono ossigeno - che è necessario per tutta la vita sulla Terra - rimuovono le tossine dall'aria e creano habitat per animali, insetti e forme di vita più basilari. Le piantagioni forestali ben gestite come quelle supervisionate dal Forest Stewardship Council ci forniscono anche legno, un materiale rinnovabile che può essere utilizzato per l'edilizia, i mobili, i prodotti di carta e altro ancora, e che sono tutti biodegradabili alla fine del loro ciclo di vita.

L'aumento degli alberi è dovuto a una serie di fattori, tra cui la conservazione e la conservazione dei parchi nazionali, la crescita responsabile degli alberi all'interno delle piantagioni - che hanno piantato più alberi di quelli che raccolgono - e il movimento della maggior parte della popolazione dalle aree rurali a più aree densamente popolate, come città e periferie. Gli sforzi per piantare alberi iniziati negli anni '50 stanno dando i loro frutti e c'è più consapevolezza del pubblico sull'importanza di alberi e foreste. Infine, il 63% delle terre forestali negli Stati Uniti è di proprietà privata e molti proprietari terrieri stanno lasciando intatta la loro terra invece di usarla per l'agricoltura o il disboscamento (almeno in parte perché molte di queste attività si sono spostate all'estero).

Quantità oltre qualità?

L'età media delle foreste negli Stati Uniti è più giovane di quanto non fosse prima dell'insediamento europeo. La più grande diversità si trova nelle foreste più antiche, quindi ora potrebbe esserci più foresta, ma poiché è così giovane, ospita meno animali, piante, insetti e altri organismi rispetto a un ecosistema forestale completamente sviluppato e maturo. Significa anche che proteggere le vecchie foreste in crescita è un imperativo.

Come società, siamo probabilmente nel mezzo della nostra comprensione culturale (e scientifica) del valore delle foreste. La storia della conservazione in questo paese è ancora giovane, dopo tutto. Secondo Chuck Leavell, direttore degli affari ambientali del sito e un coltivatore di alberi, "Fu durante l'amministrazione Theodore Roosevelt che la conservazione iniziò a prendere piede, e insieme a Roosevelt, figure come Gifford Pinchot, John Muir e altri iniziarono a mettere in guardia gli americani circa uso eccessivo delle nostre risorse naturali. Alla fine, sono stati messi in atto programmi che incoraggiavano i proprietari terrieri a piantare alberi ... in alcuni casi incoraggiando gli agricoltori a convertire alcune delle loro terre agricole in foreste ".

Non possiamo tornare indietro e invertire ciò che abbiamo fatto nelle foreste, ma possiamo sostenere gli attuali sforzi di conservazione. Mentre le nostre foreste si stanno riprendendo, la loro protezione incoraggerà solo ciò che Leavell chiama "... un notevole restauro delle foreste americane".

I gufi macchiati sono indicatori chiave della salute delle foreste di vecchia crescita in Oregon. (Foto: Oregon Fish & Wildlife)

Iniziative forestali sostenibili

Uno dei motivi principali per cui le foreste si stanno riprendendo è il ruolo del governo, che ora concorda sul fatto che le pratiche di gestione responsabile sono importanti per la salute futura dell'ecosistema forestale. Nel 1992, le Nazioni Unite hanno adottato i "Principi forestali" che hanno dato il via all'ultima serie di moderne iniziative sostenibili di gestione forestale negli Stati Uniti e all'estero.

La definizione di gestione sostenibile delle foreste, intesa dalla FAO, è: la gestione e l'uso delle foreste e dei terreni forestali in un modo e ad un ritmo che mantengono la loro biodiversità, produttività, capacità di rigenerazione, vitalità e il loro potenziale da realizzare, ora e in futuro, pertinenti funzioni ecologiche, economiche e sociali, a livello locale, nazionale e globale, e ciò non causerà danni ad altri ecosistemi. Queste regole ora regolano la gestione delle foreste.

Anidride carbonica, riscaldamento globale e alberi

Gli alberi fanno molto di più che proteggere le risorse idriche e produrre ossigeno, sono anche buoni pozzi di assorbimento del carbonio, il che è sempre più importante in un mondo in riscaldamento (l'anidride carbonica è uno dei principali gas di riscaldamento globale). Man mano che crescono, gli alberi usano e immagazzinano CO2, rendendoli baluardi popolari contro i cambiamenti climatici. In effetti, alcune società di compensazione del carbonio includono la piantagione di alberi come parte del loro portafoglio.

Fondamentalmente, più alberi, più ossigeno e meno anidride carbonica (sebbene possano esserci eccezioni a questa regola alle latitudini settentrionali, secondo i modelli climatici). "Allo stato attuale, gli Stati Uniti non hanno alcun tipo di imposta sul carbonio o sistema di capitalizzazione", afferma Leavell. "L'Europa fa, con recensioni contrastanti e successi contrastanti. Ma non c'è dubbio che le foreste del mondo sequestrino più carbonio di ogni altra cosa."

Il futuro delle foreste americane

Leavell sottolinea che molti dei parchi nazionali americani erano originariamente accantonati come una "risorsa legnosa" anche se oggi sono in gran parte non ostruiti, sebbene vi siano ancora alcune mosse controverse nelle aree di vecchia crescita. Solo circa il 7% delle foreste statunitensi fa parte di parchi nazionali o statali, ma molte di queste ora comprendono aree che consideriamo aree "sensibili dal punto di vista ambientale" o ecosistemi unici. (Pensa alle sequoie della California o alle piccole macchie di vecchie foreste in crescita sulla costa orientale.)

Andando avanti, continueremo ad avere più alberi e più foreste rispetto agli anni passati. È importante incoraggiare i silvicoltori e i governi dei paesi del Terzo mondo, dove la deforestazione si sta ancora verificando a un ritmo allarmante, a fare altrettanto.

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