Prime "aragoste" nate nel portellone americano dello zoo di San Diego

Mai sentito parlare di aragoste? Questi giganteschi insetti stecco sono tra i più grandi insetti del mondo, in grado di crescere fino a oltre 6 pollici di lunghezza. Sono anche tra gli insetti più rari sulla Terra e la storia straziante della loro sopravvivenza e conservazione è un vero strappo, anche se di solito non sei un fan dei giganteschi gattoni raccapriccianti.

Le aragoste, chiamate anche insetti del bastone di Lord Howe Island ( Dryococelus australis ), sono una specie endemica del remoto Lord Howe Island Group, un residuo vulcanico di forma irregolare nel Mare di Tasman tra Australia e Nuova Zelanda. La dimensione dell'insetto è un drammatico esempio di gigantismo insulare, un fenomeno biologico in cui alcune creature isolate su piccole isole si evolvono in proporzioni mastodontiche rispetto ai loro parenti della terraferma.

Per gran parte dell'esistenza di questa specie, non aveva grandi predatori. Ma dopo che una nave si incagliò sull'isola nel 1918, furono introdotti topi neri. Nel 1920 - solo due anni dopo - l'aragosta fu ufficialmente spazzata via. L'intera specie è stata presunta estinta.

Quindi, negli anni '60, una squadra di alpinisti visitò la Piramide di Ball, una pericolosa catasta rocciosa a circa 14 miglia a sud-est dell'isola di Lord Howe. Quest'isola rocciosa non è esattamente abitabile, senza acqua libera e poca vegetazione, ma gli scalatori hanno trovato qualcosa di insolito: il cadavere di un insetto stecco. Questo animale morto è stato successivamente confermato essere un'aragosta, ravvivando le speranze che forse alcuni sopravvissuti avessero trovato rifugio su questa roccia isolata.

Fu solo nel 2001, più di 80 anni da quando l'ultima aragosta era stata vista viva, che una coppia di scienziati australiani decise di recarsi alla Piramide di Ball per cercare una popolazione perduta da tempo di queste straordinarie bestie. Scalarono 500 piedi sulla parete di roccia fortemente inclinata e non trovarono nulla. Poi, nella loro discesa, un barlume di speranza: grandi escrementi di insetti sotto un singolo arbusto.

Dato che le aragoste sono note per essere attive di notte, la squadra è tornata sul posto più tardi quella sera. Ritirarono l'arbusto e, in un momento straordinario, si ritrovarono a testimoniare delle ultime 24 aragoste sulla Terra, tutte raggruppate e viventi all'interno della piccola fessura sotto l'arbusto.

La scoperta è stata una sensazione immediata, riportata in tutto il mondo. "È stato un evento di pubbliche relazioni enorme e massiccio per gli insetti", ha detto a NPR Paige Howorth, curatrice di entomologia allo zoo di San Diego, "in particolare un insetto come questo, che non è uno che riteresti carismatico, sai, per lo più parte."

In seguito furono raccolte due coppie nidificanti dal piccolo gruppo in modo che gli scienziati potessero tentare di allevarle e far rivivere la loro popolazione. Oggi, oltre 1.000 aragoste adulte adulte sono state allevate con successo da un team allo zoo di Melbourne, con la speranza di reintrodurle nuovamente a Lord Howe Island. È una delle storie di successo più grandi e commoventi della conservazione.

"È una storia molto romantica, in quanto c'è sempre quella speranza che un giorno possano tornare a casa", ha detto Rohan Cleave, guardiano dello zoo di Melbourne.

Nonostante tutto il successo che lo zoo di Melbourne ha avuto, tuttavia, altri giardini zoologici di tutto il mondo hanno avuto momenti difficili con i propri programmi di allevamento. Cioè, fino ad ora. Il personale dello zoo di San Diego ha recentemente annunciato di aver covato con successo le prime aragoste nate negli Stati Uniti, una fantastica notizia per il futuro di questo grosso ma carismatico insetto.

"Le ninfe sembrano emergere dall'uovo durante la notte o nelle prime ore del mattino", ha detto Howorth. "La maggior parte delle mattine da sabato hanno incluso una o due piccole sorprese verdi. Non potremmo essere più felici!"

Puoi vedere un film notevole di un'aragosta che cova qui:

Uno dei tratti più affascinanti delle aragoste è che dormono in coppia e cucchiaio. I maschi avvolgono le loro sei gambe in modo protettivo attorno alla femmina mentre sonnecchiano. Forse è un rimanente comportamento rimasto dai loro molti anni appeso precariamente all'esistenza all'interno di quella fessura sulla Piramide di Palla. O forse è questo comportamento di legame che li ha tenuti in vita per così tanto tempo, in primo luogo.

Almeno per ora, c'è finalmente motivo di sperare in questa specie accattivante, di ritorno dall'estinzione.

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