Qual è la Grande Garbage Patch nell'Oceano Pacifico?

Non tutta la spazzatura finisce nella discarica. Neanche un fiume, una fogna o una spiaggia possono catturare tutto ciò che la pioggia lava via. In effetti, la più grande discarica della Terra non è affatto a terra.

Il Great Pacific Garbage Patch si estende su un'andana dell'Oceano Pacifico del Nord, formando un nebuloso e galleggiante cantiere di spazzatura in alto mare. È il bambino poster per un problema mondiale: la plastica che inizia nelle mani dell'uomo ma finisce nell'oceano, spesso all'interno dello stomaco degli animali o intorno al collo. Questi detriti marini si sono riversati sotto i riflettori del pubblico, grazie alla crescente copertura mediatica e alle spedizioni di scienziati ed esploratori che sperano di vedere l'inquinamento da plastica in azione.

Di cosa è fatto?

Sulla terra ferma, i detriti sono abbondanti e relativamente facili da eliminare. Nel mezzo dell'oceano, molte particelle sono così piccole che non possono essere semplicemente estratte. (Foto: NOAA PIFSC Coral Reef Ecosystem Program)

A volte la Great Pacific Garbage Patch è stata descritta come "un'isola dei rifiuti", ma è un'idea sbagliata, secondo Holly Bamford, ex direttore del programma di detriti marini della National Oceanic and Atmospher Administration (NOAA) degli Stati Uniti. Se solo le cose fossero così semplici.

"Potremmo semplicemente andare là fuori e raccogliere un'isola", ha detto Bamford a Site nel 2009. "Se fosse una grande massa, renderebbe i nostri lavori molto più facili".

Invece, è come una galassia di immondizia, popolata da milioni di piccole isole della spazzatura che possono essere nascoste sott'acqua o diffuse su molte miglia, come spiega questo video NOAA:

Uno studio pubblicato su Nature, utilizzando i dati dei sondaggi su navi e aerei, ha rilevato che 79.000 tonnellate di plastica galleggiano in un'area che copre 1, 6 milioni di chilometri quadrati (circa 618.000 miglia quadrate). In precedenza, i ricercatori credevano che l'area fosse da quattro a 16 volte più piccola.

Recenti viaggi negli oceani hanno confermato che la garbage area copre una vasta area e, nonostante la mancanza di coesione, è relativamente densa in alcuni punti. I ricercatori hanno raccolto fino a 750.000 pezzi di microplastica da un singolo chilometro quadrato, per esempio, e dopo aver condotto il primo ampio sondaggio aereo - una serie di voli a bassa velocità e bassa altitudine usando più tecniche di imaging - la fondazione Ocean Cleanup ha riferito "altro i detriti sono stati registrati rispetto a quanto ci si aspetta di trovare nel cuore della zona di accumulo. " (L'Ocean Cleanup nasce da un'idea di Boyan Slat, un inventore olandese che ha avuto l'idea da adolescente. Dopo anni di sviluppo e test, il suo primo sistema è stato lanciato a metà del 2018.)

Lo studio più recente sulla rivista Nature rivela quanto sarà difficile ripulire. I ricercatori che utilizzano droni sottomarini hanno campionato l'acqua al largo della costa della California. Le più alte concentrazioni di microplastiche erano comprese tra 600 e 2000 piedi, non in superficie. E questo significa guai per la catena alimentare.

"Anche se non ti interessano i granchi e i larvacei, sono il cibo delle cose a cui tieni - tonno, uccelli marini, balene e tartarughe si nutrono di loro o si nutrono di cose che si nutrono di loro", Anela Choy, professore alla Scripps Institution of Oceanography dell'Università della California, San Diego e uno degli autori del documento, ha detto a USA Today.

Anche se c'è ancora molto che non capiamo sulla garbage patch, sappiamo che la maggior parte è fatta di plastica. Ed è qui che iniziano i problemi.

A differenza della maggior parte degli altri rifiuti, la plastica non è generalmente biodegradabile, ovvero la maggior parte dei microbi che scompongono altre sostanze non riconoscono la plastica come cibo, lasciandola galleggiare lì per sempre. La luce solare alla fine "fotodegrada" i legami nei polimeri plastici, riducendola a pezzi sempre più piccoli, ma ciò peggiora le cose. La plastica non va mai via; diventa microscopico e può essere mangiato da piccoli organismi marini, entrando nella catena alimentare.

Circa l'80 percento dei detriti nel Great Pacific Garbage Patch proviene dalla terra, molti dei quali sono sacchetti di plastica, bottiglie e vari altri prodotti di consumo. Le reti da pesca galleggianti rappresentano un altro 10 percento di tutti i rifiuti marini, ovvero circa 705.000 tonnellate, secondo le stime dell'ONU. Il resto proviene in gran parte da diportisti, piattaforme petrolifere offshore e grandi navi mercantili, che ogni anno lanciano in mare circa 10.000 container in acciaio, pieni di cose come guanti da hockey, monitor per computer, pellet di resina e LEGO. Ma nonostante tale diversità - e un sacco di metallo, vetro e gomma nella spazzatura - la maggior parte del materiale è ancora di plastica, dal momento che quasi tutto il resto affonda o biodegrada prima che arrivi.

Come si forma?

Le correnti oceaniche cospirano per raccogliere detriti in una "zona di convergenza" del Pacifico settentrionale. (Mappa: NOAA Marine Debris Program)

La Terra ha cinque o sei grandi gyres oceanici - enormi spirali di acqua di mare formate da correnti in collisione - ma uno dei più grandi è il Gyre subtropicale del Nord Pacifico, che riempie la maggior parte dello spazio tra Giappone e California. La parte superiore di questo gyre, poche centinaia di miglia a nord delle Hawaii, è dove l'acqua calda del Sud Pacifico si schianta nell'acqua più fredda del nord. Conosciuta come la zona di convergenza subtropicale del Pacifico settentrionale, qui si raccoglie anche la spazzatura.

Bamford si riferisce alla zona di convergenza come una "superstrada dei rifiuti" perché trasporta rifiuti di plastica lungo un corridoio est-ovest che collega due vortici rotanti conosciuti come Eastern Garbage Patch e Western Garbage Patch.

Sebbene la zona del Pacifico sia stata il primo fenomeno noto nel suo genere, ne sono stati trovati altri in altri oceani, compreso l'Atlantico. E ciò non dovrebbe sorprendere: secondo uno studio del 2015, circa 8 milioni di tonnellate di plastica ora entrano nell'oceano durante un anno tipico, per lo più provenienti da persone che vivono entro 50 chilometri (30 miglia) da una costa, ma anche da ancora più nell'entroterra.

"Otto milioni di tonnellate sono l'equivalente di trovare cinque sacchetti della spesa pieni di plastica su ogni piede della costa nei 192 paesi che abbiamo esaminato", ha detto all'epoca l'autore dello studio e ricercatore dell'Università della Georgia Jenna Jambeck.

Potrebbero essere necessari diversi anni prima che i detriti raggiungano una zona di immondizia, a seconda della sua origine. La plastica può lavare dagli interni dei continenti al mare attraverso fogne, corsi d'acqua e fiumi, oppure potrebbe semplicemente lavare via dalla costa. Ad ogni modo, può essere un viaggio di sei o sette anni prima che sia nella garbage patch. D'altro canto, le reti da pesca e i container spesso rientrano nel resto della spazzatura. Una delle più famose fuoriuscite di detriti avvenne nel 1992, quando 28.000 anatre di gomma caddero in mare nel Pacifico. Fino ad oggi, le anatre si presentano ancora sulle spiagge di tutto il mondo.

Qual è il problema?

Detriti di plastica durevoli minacciano la salute dell'oceano in diversi modi, tra cui:

Una tartaruga marina impigliata nella lenza riceve assistenza. (Foto: Sea Turtle Inc. tramite NOAA)

Entanglement: il crescente numero di reti da pesca in plastica abbandonate è uno dei maggiori pericoli derivanti dai detriti marini, afferma Bamford. Le reti sono famose per intrappolare i delfini, le foche, le tartarughe marine e altri animali in un fenomeno noto come "pesca fantasma", spesso affogandole. Con un numero sempre maggiore di pescatori dei paesi in via di sviluppo che utilizzano reti di plastica per il loro basso costo e l'elevata durata, molte reti perse o abbandonate possono continuare a pescare da sole per mesi o anni. Uno dei tipi più controversi sono le reti da imbrocco poste sul fondo, che sono sostenute da galleggianti e ancorate al fondo del mare, a volte si estendono per migliaia di piedi.

Praticamente qualsiasi vita marina può essere messa in pericolo dalla plastica, ma le tartarughe marine sembrano particolarmente sensibili. Oltre ad essere intrappolati dalle reti da pesca, spesso ingoiano i sacchetti di plastica, scambiandoli per meduse, la loro preda principale. Possono anche essere catturati da una varietà di altri oggetti, come questa tartaruga che si spezza e che è cresciuta costretta da un anello di plastica attorno al suo corpo.

Una coppia di albatri di Laysan pratica la loro danza di accoppiamento. La rimozione di detriti marini aiuta a impedire a questi animali di ingerire detriti, che alla fine li uccideranno. La plastica non offre alcun valore nutrizionale e riempie lo stomaco, quindi muoiono di fame.

Piccoli detriti superficiali: i pellet di resina plastica sono un altro pezzo comune di detriti marini; i minuscoli granuli per uso industriale vengono spediti sfusi in tutto il mondo, fusi nei siti di produzione e trasformati in plastica commerciale. Essendo così piccoli e abbondanti, possono facilmente perdersi lungo la strada, lavando attraverso lo spartiacque con altre materie plastiche e nel mare. Tendono a galleggiare lì e alla fine fotodegradano, ma ci vogliono molti anni. Nel frattempo, provocano il caos con gli uccelli marini come l'albatro dalla coda corta.

I genitori di albatro lasciano i loro pulcini a terra nelle isole del Pacifico per andare a setacciare la superficie dell'oceano in cerca di cibo, in particolare uova di pesce ricche di proteine. Questi sono piccoli punti che oscillano appena sotto la superficie e sfortunatamente sembrano simili ai pellet di resina. Gli albatri ben intenzionati raccolgono queste palline - insieme ad altri rifiuti galleggianti come gli accendini - e ritornano per alimentare la plastica indigeribile ai loro pulcini, che alla fine muoiono di fame o di organi rotti. I pulcini di albatro in decomposizione si trovano spesso con stomaci pieni di detriti di plastica - un'immagine difficile da guardare ma impossibile da ignorare.

La luce solare rompe la plastica, lisciviando le tossine nell'acqua di mare. (Foto: VICHAILAO / Shutterstock)

Fotodegradazione: quando la luce solare rompe i detriti galleggianti, l'acqua di superficie si addensa con frammenti di plastica sospesi. Questo è negativo per un paio di motivi. In primo luogo, dice Bamford, è la "tossicità intrinseca" della plastica: spesso contiene coloranti e sostanze chimiche come il bisfenolo-A, che gli studi hanno collegato a vari problemi ambientali e di salute e che possono penetrare nell'acqua di mare. È stato anche dimostrato che la plastica assorbe inquinanti organici preesistenti come i PCB dall'acqua marina circostante, che possono entrare nella catena alimentare - insieme al BPA e ad altre tossine intrinseche - se i pezzetti di plastica vengono accidentalmente ingeriti dalla vita marina.

Cosa possiamo fare?

I rifiuti di plastica alla fine possono raggiungere l'oceano da quasi ovunque - anche a centinaia di miglia nell'entroterra - ma il riciclaggio è particolarmente importante vicino alla costa. (Foto: scatta foto / Shutterstock)

Lo scopritore della garbage pacifica del Pacifico, il capitano Charles Moore, una volta disse che uno sforzo di pulizia "avrebbe fatto fallire qualsiasi paese e avrebbe ucciso la fauna selvatica nelle reti mentre andava".

"Là fa davvero un buon punto", dice Bamford. "È molto difficile."

Tuttavia, NOAA conduce cavalcavia per studiare la garbage box e i team di ricerca hanno navigato lì per raccogliere detriti e campioni d'acqua. Gli scienziati della Scripps Institution of Oceanography hanno tenuto una conferenza stampa dopo essere tornati da un viaggio di tre settimane nel 2009, descrivendo la quantità di spazzatura come "scioccante". Hanno trovato oggetti grandi e piccoli e una vasta foschia sottomarina di scaglie di plastica fotodegradate, e continuano a studiare come la microplastica interagisce con un ambiente marino.

Un altro studio pubblicato nel 2014 ha stimato che gli oceani della Terra ora contengono 5, 25 trilioni di pezzi di plastica in generale, sulla base dei dati di 24 viaggi di raccolta rifiuti in un periodo di sei anni. È molto, ma non ha ancora scoraggiato tutti dal cercare di ripulirlo, compresa la fondazione Ocean Cleanup, la cui ricerca fa parte di un piano di risanamento a lungo termine. (La sperimentazione iniziale di Ocean Cleanup è in corso - con alcuni segnali acustici - ma la fondazione prevede di inviare più sistemi con implementazione su vasta scala entro il 2020.)

In definitiva, anche i sostenitori di ambiziosi progetti di pulizia riconoscono che un maggiore riciclaggio della plastica - e un più ampio uso di materiali biodegradabili - è ancora la migliore speranza per tenere sotto controllo la plastica oceanica. La prevenzione è più economica e più semplice, ma come sottolinea Bamford, le vecchie abitudini possono essere difficili da rompere.

"Dobbiamo chiudere i rubinetti alla fonte. Dobbiamo educare le persone al corretto smaltimento delle cose che non si rompono, come la plastica", afferma. "Le opportunità per il riciclaggio devono aumentare, ma, sai, alcune persone acquistano tre bottiglie d'acqua al giorno. Come società, dobbiamo migliorare nel riutilizzare ciò che acquistiamo".

Nota del redattore: questo articolo è stato aggiornato da quando è stato pubblicato per la prima volta nel giugno 2009.

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