Quali vulcani statunitensi sono più pericolosi?

I vulcani possono essere sorprendentemente facili da trascurare. Sembrano spesso ingannevolmente sereni in superficie e persino i vulcani che stanno già esplodendo possono colpirci alla sprovvista. La Kilauea delle Hawaii, per esempio, è in continua eruzione da tre decenni, ma occasionalmente lancia ancora una palla curva - come nella primavera del 2018, quando i quartieri residenziali furono improvvisamente strappati da una serie di prese d'aria, costringendo centinaia di evacuare dalla lava fontane e gas vulcanici pericolosi.

Ci sono tre sezioni principali degli Stati Uniti che tendono a sperimentare attività vulcanica e gli scienziati ritengono che alcuni di questi vulcani possano essere dovuti all'eruzione. In un aggiornamento dell'ottobre 2018 al National Vulcanic Threat Assessment, il Geological Survey statunitense ha classificato 18 vulcani come minacce "molto alte", basate su una combinazione della loro storia eruttiva, attività recenti e vicinanza alle persone.

Di seguito è riportato un breve sguardo a queste tre regioni, seguito da un elenco di diversi vulcani statunitensi specifici che presentano alcuni dei rischi più elevati:

Alaska: Per lo più situati lungo le Isole Aleutine, i vulcani in Alaska producono generalmente una grande produzione dall'eruzione grazie al loro magma ricco di gas. Mentre le popolazioni umane della regione sono scarse, i suoi vulcani emettono ancora alti pennacchi di cenere che affliggono gli aeroplani che volano sopra di loro, poiché le particelle possono ostruire i loro motori, interrompere gli indicatori di temperatura sensibili, ridurre la visibilità e danneggiare finestre e altre superfici. L'Alaska ha più di 40 vulcani che sono attualmente considerati attivi.

Cascades: la stragrande maggioranza dei vulcani attivi nei 48 stati inferiori si trovano nella Cascade Range, una catena montuosa che si estende dalla Columbia Britannica meridionale alla California settentrionale. Come i vulcani aleutini, tendono a esplodere in modo esplosivo a causa delle elevate concentrazioni di gas nel loro magma. Non sono attivi come i vulcani dell'Alaska, ma hanno causato le più potenti eruzioni sul suolo americano e sono pericolosamente vicini agli snodi della popolazione in California e nel Pacifico nord-occidentale.

Hawaii: il terzo grande gruppo di vulcani sul territorio degli Stati Uniti è alle Hawaii - o meglio, sono le Hawaii, poiché le isole sono state tutte formate da lenti flussi di lava sottomarina che si accumulano nel corso di milioni di anni. Mentre i vulcani negli Aleutine e nelle Cascate esplodono in modo esplosivo, i vulcani hawaiani tendono a trasudare lentamente lava a causa del loro basso contenuto di gas. È in mostra a Kilauea, che è in continua eruzione dal 1983 e rende le Hawaii l'unico stato degli Stati Uniti che è ancora in crescita.

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Con dozzine di vulcani statunitensi in grado di scoppiare improvvisamente nel prossimo futuro, ecco un elenco di alcuni sospetti da tenere d'occhio, per gentile concessione del Programma sui rischi vulcanici degli US Geological Survey. Le eruzioni vulcaniche sono notoriamente difficili da prevedere a lungo termine, quindi questo elenco non è completo. Tuttavia, questi vulcani sono considerati una minaccia seria ogni volta che scoppiano:

Kilauea, Hawaii

Un flusso di lava di Kilauea emerge da una fessura vicino a Pahoa nel maggio 2018. (Foto: USGS / Getty Images)

A differenza degli altri vulcani in questa lista, Kilauea sta attualmente esplodendo - e lo sta facendo quasi senza sosta dal 1983. La sua lava a movimento lento è stata relativamente innocua per gran parte di quel periodo, creando uno scenario spettacolare mentre si espande gradualmente l'Isola delle Hawaii. Ma a volte Kilauea manda lava attraverso nuove prese d'aria con poco preavviso. Nel 1990, ad esempio, ha distrutto gran parte della città di Kalapana e nel 2014 ha anche sollevato preoccupazioni per un flusso di lava verso nord.

E in un più recente promemoria del potenziale pericolo di Kilauea, il vulcano ha iniziato a invadere i quartieri residenziali vicino a Pahoa nella primavera del 2018. Una serie di nuove aperture eruttive ha iniziato a vomitare lava nelle suddivisioni Leilani Estates e Lanipuna Gardens, insieme a pericoloso gas di zolfo, distruggendo dozzine di edifici e costringendo oltre 1.700 persone a evacuare.

Mount St. Helens, Washington

Quando scoppiò il Monte Sant'Elena nel 1980, morirono 57 persone e migliaia di animali. (Foto: Lyn Topinka [Public domain] / US Geological Survey via Wikimedia Commons)

Circa 50 miglia a nord-est di Portland, nell'Oregon, si trova la conchiglia del Monte Sant'Elena, sede di una delle peggiori eruzioni vulcaniche nella storia degli Stati Uniti. Il 18 maggio 1980, un terremoto fece sì che un grosso pezzo del vulcano si fendesse e scivolasse via, formando una frana che percorse circa 14 miglia lungo il North Fork Toutle River. Il terremoto ha anche rilasciato un'esplosione di gas in pressione e acque sotterranee vaporizzate, che sono esplose lateralmente a circa 300 mph, lanciando una torre di cenere su 30.000 piedi e abbattendo alberi per 230 miglia quadrate. Le eruzioni successive hanno inviato flussi piroclastici - valanghe avvolgenti di cenere calda, pomice, rocce e gas - urlando giù per i pendii a una velocità compresa tra 50 e 80 mph. I venti trasportavano 520 milioni di tonnellate di cenere ad est attraverso gli Stati Uniti e Spokane fu lanciato in "completa oscurità" a 250 miglia di distanza.

Dopo l'esplosione arrivarono diversi lahar: flussi di fango vulcanico che si formano quando gas caldo, rocce e lava fondono il ghiaccio e producono una sospensione surriscaldata. Alcuni non si sono verificati fino a quel pomeriggio, quando i ghiacciai della montagna si sono sciolti. Cinquantasette persone e migliaia di animali sono stati uccisi in tutto e i danni hanno superato $ 1 miliardo.

Il Monte Sant'Elena si risvegliò nel 2004, quando quattro esplosioni esplosero vapore e cenere a 10.000 piedi sopra il cratere. La lava ha continuato a gorgogliare formando una cupola sul fondo del cratere fino alla fine di gennaio 2008. Circa 125 milioni di metri cubi di lava sono scoppiati durante quel periodo, riempiendo il 7% del cratere del 1980. Anche se ora si è calmato, rimane un vulcano "attivo e pericoloso", secondo il US Geological Survey (USGS), e la storia mostra che è stato relativamente attivo dal Medioevo, inclusa un'esplosione nel 1480 che era cinque volte più forte del Eruzione del 1980.

Monte Rainier, Washington

Il Monte Rainier a Washington incombe sulla zona metropolitana di Seattle-Tacoma. (Foto: f11photo / Shutterstock)

La vetta più alta della Cascade Range è anche un vulcano carico del ghiaccio più glaciale di qualsiasi montagna negli Stati Uniti contigui, il che complicherà le cose ogni volta che scoppierà, poiché il Monte Rainier incombe sulla zona metropolitana di Seattle-Tacoma e circa 3, 7 milioni abitanti.

Come dimostrato dal Monte Sant'Elena nel 1980, i vulcani che esplodono attraverso il ghiaccio tendono a creare lahar. Due giganteschi lahar del Monte Rainier arrivarono fino a Puget Sound a seguito di una catastrofica eruzione circa 5.600 anni fa, spingendo il suo litorale di diverse miglia. La potenziale volatilità del Monte Rainier e la sua vicinanza alle grandi città hanno contribuito a renderlo uno dei due vulcani del decennio americano, un gruppo di 16 vulcani in tutto il mondo che i delegati delle Nazioni Unite hanno ritenuto particolarmente pericolosi per le popolazioni umane.

Il Monte Rainier è scoppiato per l'ultima volta nel 1840, e le eruzioni più grandi si sono verificate di recente 1.000 e 2.300 anni fa. Ora è considerato attivo ma inattivo. La storia è di solito lo strumento migliore per prevedere le future eruzioni vulcaniche - a parte gli indizi che forniscono ore o mesi prima. Tuttavia, è uno dei vulcani più intensamente monitorati negli Stati Uniti a causa del caos che potrebbe provocare.

Mount Redoubt, Alaska

Una veduta aerea di Redoubt durante la sua eruzione nell'aprile 2009. (Foto: RG McGimsey [dominio pubblico] / AVO / USGS)

Redoubt si trova nel Lake Clark National Park and Preserve dell'Alaska, dove lo stratovulcano alto quasi 11.000 piedi costituisce la vetta più alta della gamma Aleutian. Ha iniziato a scoppiare circa 900.000 anni fa, e il suo cono attuale ha iniziato a formarsi circa 200.000 anni fa, secondo l'Alaska Volcano Observatory (AVO).

Redoubt è scoppiato almeno 30 volte negli ultimi 10.000 anni, comprese le eruzioni moderne nel 1902, 1966, 1989 e 2009. Il cratere sommitale della montagna è pieno di ghiaccio che alimenta un ghiacciaio che scorre a nord e durante l'eruzione del 1966, lo scioglimento del ghiaccio prodotto un tipo di alluvione glaciale noto come "jokulhlaup". Nel 2009, il vulcano si animò per diversi mesi, a volte inviando nuvole di cenere alte fino a 65.000 piedi sul livello del mare. Prima che scoppiasse, Redoubt innescò fino a 30 terremoti al secondo, sfocando in un "tremore armonico" simile a un grido.

Mount Shasta, California

Il monte Shasta sovrasta la città di Weed, in California. (Foto: Mark Stensaas [dominio pubblico] / programma USGS Volcano Hazards)

Situato a sud del confine tra Oregon e California, il Monte Shasta è un enorme stratovulcano e una delle vette più alte delle Cascate, che si erge per 14.162 piedi.

In media, Shasta è scoppiato almeno una volta ogni 800 anni negli ultimi 10.000 anni, circa una volta ogni 300 anni negli ultimi 3.500 anni e circa una volta ogni 250 anni negli ultimi 750 anni. Si ritiene che l'ultima eruzione conosciuta sia avvenuta circa 230 anni fa, secondo l'USGS.

Le eruzioni future come quelle degli ultimi 10.000 anni produrranno probabilmente depositi di ceneri, flussi di lava, cupole e flussi piroclastici, aggiunge USGS, e potrebbero mettere in pericolo le infrastrutture locali. "I flussi di lava e piroclastici possono interessare le aree basse entro circa 15-20 km (da 9 a 13 mi) della cima del Monte Shasta o qualsiasi sfiato satellitare che potrebbe diventare attivo", spiega l'agenzia. "I Lahar potrebbero influenzare i fondovalle e altre aree basse fino a diverse decine di chilometri dal Monte Shasta."

Mount Hood, Oregon

Mount Hood domina l'orizzonte della cascata da Portland, Oregon. (Foto: Robert DuVernet [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

A più di 500.000 anni, il Monte Hood è un vulcano lunatico, dopo secoli di frequenti eruzioni con periodi di quiete che durano da alcuni secoli a millenni. L'ultima volta scoppiò nel 1790, pochi anni prima che Lewis e Clark raggiungessero il Pacifico nord-occidentale - i restanti lahar nel 1806 li portarono a chiamare il fiume Columbia "Quicksand River" - ma le sue eruzioni tendono ad essere meno esplosive rispetto al vicino Monte Sant'Elena . La vetta più alta dell'Oregon ha prodotto molte valanghe di detriti nel corso della sua storia, la più grande delle quali ha rimosso la cima della montagna e grossi pezzi dei suoi fianchi, formando enormi lahar che scorrevano lungo la Columbia.

L'USGS identifica due eruzioni passate a Mount Hood che offrono una prospettiva sulle eruzioni future. Durante uno che si verificò circa 100.000 anni fa, la cima del vulcano e il fianco nord crollarono, formando un lahar che scendeva lungo la valle del Hood River ed era ancora profondo 400 piedi alla foce del fiume, dove ora sorge la città di Hood River. I lahar proseguirono verso nord, attraversando il fiume Columbia e risalendo la valle del fiume Salmon bianco nello stato di Washington.

Circa 1.500 anni fa, un'altra eruzione di un decimo delle dimensioni dell'esplosione di 100.000 anni fa inviò un lahar che percorse la valle del Sandy River, spingendo massi larghi fino a 8 piedi 30 piedi sopra il livello normale del fiume. Il lahar si diffuse attraverso il delta alla foce del Sandy River, spingendo il fiume Columbia a nord. L'USGS afferma che la prossima eruzione di Mount Hood probabilmente imiterà questa, ma è ancora possibile una rievocazione dell'esplosione 100.000 anni fa. Mount Hood domina lo skyline di Cascade da Portland e, sebbene possa essere troppo lontano per colpire Portland con un lahar, potrebbe spolverarlo con tephra o cenere, come fece Mount St. Helens nel 1980.

Three Sisters, Oregon

Una vista etichettata delle tre sorelle, vista da sud a nord da Broken Top. (Foto: Hildreth et al., 2012 / USGS Volcano Hazards Program)

I vulcani delle tre sorelle dell'Oregon sono comunemente raggruppati insieme come un'unica unità, ma ciascuno è stato formato in un momento diverso da un diverso tipo di magma. Né la sorella nord o centrale è scoppiata in circa 14000 anni, ma la sorella sud è scoppiata per l'ultima volta circa 2000 anni fa, ed è considerata la più probabile delle tre a farlo di nuovo.

La South and Middle Sister sono entrambe ricorrentemente attive per migliaia o decine di migliaia di anni, secondo l'USGS, e possono esplodere in modo esplosivo o produrre cupole di lava che potrebbero collassare in flussi piroclastici. Eruzioni meno esplosive "potrebbero verificarsi quasi ovunque nell'area circostante", afferma l'agenzia.

Le eruzioni più recenti di South Sister hanno prodotto una tephra che è caduta di oltre 2 metri di spessore in 2 miglia (2 chilometri) e ha sparso un rivestimento di cenere fino a 40 chilometri di distanza dalle prese d'aria. Una nuova eruzione potrebbe mettere in pericolo le comunità vicine in pochi minuti, suggerisce la ricerca, con una zona pericolosa che si estende per circa 20 km di diametro.

Akutan Peak, Alaska

Una coltre di neve copre il picco di Akutan, noto anche come Monte Akutan, durante l'inverno. (Foto: Delta Whisky [CC BY-ND 2.0] / Flickr)

Akutan Island, parte dell'Arco Aleutiano dell'Alaska nel Mare di Bering, ospita diversi villaggi costieri e una grande struttura per la lavorazione del pesce, secondo il Global Volcanism Program (GVP) della Smithsonian Institution. Ospita anche Akutan Peak, uno stratovulcano che sorge a 4.274 piedi (1.303 metri) sopra l'isola.

L'Akutan è uno dei vulcani più attivi delle Aleutine e dell'Alaska in generale, con oltre 20 eruzioni registrate dal 1790. È scoppiato 11 volte tra il 1980 e il 1992, secondo l'AVO, e sebbene da allora non si siano verificate nuove eruzioni, ci sono suggerimenti continui di attività. Uno sciame sismico ha avuto luogo nel 1996, ad esempio, causando lievi danni e spingendo alcuni residenti e dipendenti dell'impianto di lavorazione del pesce ad evacuare l'isola. Ci sono ancora fumarole e sorgenti di acqua calda attive ad Akutan e l'AVO ha riportato "notevole sismicità" più volte in questo secolo, tra cui oltre 100 eventi sismici nel 2008.

Makushin Volcano, Alaska

Questa immagine satellitare mostra l'Isola di Unalaska, con Makushin che forma una zona nevosa prominente vicino alla cima. (Foto: Jesse Allen, Osservatorio della Terra [dominio pubblico] [dominio pubblico] / NASA via Wikimedia Commons)

Appena a sud-ovest di Akutan si trova l'isola di Unalaska, molto più grande, il cui vulcano Makushin coperto di ghiaccio è anche uno dei più attivi in ​​Alaska. Sebbene sia alto circa 1.800 metri, la sua ampia struttura a cupola "contrasta con i profili scoscesi della maggior parte degli altri strativolcano Aleutiani", osserva GVP. Il vulcano condivide l'Isola di Unalaska con la città di Unalaska, un centro abitativo principale nelle Isole Aleutine, abitato da oltre 4.000 persone.

Makushin è esploso in modo esplosivo molte volte negli ultimi parecchie migliaia di anni, a volte generando flussi e ondate piroclastiche. Un'eruzione all'incirca 8000 anni fa, ad esempio, ha avuto un punteggio stimato dell'indice di esplosività vulcanica (VEI) di 5 - lo stesso punteggio assegnato al Monte Sant'Elena nel 1980 e al Monte Vesuvio in Italia nell'anno 79. Ci sono stati molti piccoli- eruzioni moderate a Makushin dal 1786, più recentemente nel 1995 con un punteggio VEI di 1, e il vulcano presenta ancora aree geotermiche ad alta temperatura sulla sua caldera sommitale e sui fianchi orientali.

Mount Spurr, Alaska

Un'eruzione dal monte Spurr potrebbe minacciare l'ancoraggio e interrompere il trasporto aereo. (Foto: USGS / Wikimedia Commons)

Il monte Spurr è il vulcano più alto degli Aleutine, con un'altezza di oltre 3.350 metri. Si trova a circa 80 miglia (130 km) a ovest di Anchorage, la città più popolosa dell'Alaska, e fa parte di un'area metropolitana con circa 400.000 persone.

È noto che il vulcano è scoppiato più volte negli ultimi 8000 anni, secondo il GVP, comprese le eruzioni moderne nel 1953 e nel 1992, entrambe con punteggi VEI di 4. Entrambe queste eruzioni provenivano dal più giovane sfogo del Monte Spurr, noto come Crater Peak ed entrambi deposero cenere sulla città di Anchorage. Oltre alla minaccia che pone ad Anchorage, il Monte Spurr condivide anche il potenziale di molti vulcani d'Alasca di interrompere il viaggio aereo emettendo alte nuvole di cenere nelle principali rotte aeree del Pacifico.

Lassen Peak, California

Questa foto di Lassen Peak in California mostra il lato nord-est della cima e l'area devastata da fanghi e un'esplosione laterale nel 1915. (Foto: US Geological Survey [public domain] / Wikimedia Commons)

Il vulcano attivo più meridionale delle Cascades, Lassen Peak ha una delle più grandi cupole di lava sulla Terra, per un totale di mezzo miglio cubo. È la più grande delle oltre 30 cupole vulcaniche del Parco nazionale vulcanico di Lassen che esplode negli ultimi 300.000 anni e fa parte di una regione che è stata vulcanicamente attiva per 3 milioni di anni.

Il 30 maggio 1914, Lassen Peak tornò in vita da una siesta lunga 27.000 anni. Ha iniziato a sputare vapore e lava nei successivi 12 mesi, portando a diverse esplosioni, valanghe e lahar nel maggio 1915. Quindi, dopo due giorni tranquilli, ha rilasciato il suo spettacolo-spettacolo il 22 maggio, un'eruzione climatica che ha pompato una colonna di cenere 30.000 piedi in aria e scatenato flussi piroclastici, che hanno devastato un'area di tre miglia quadrate ora conosciuta semplicemente come l'Area Devastata. La pomice dall'esplosione si estese per 25 miglia a nord-est e le ceneri vulcaniche sottili arrivarono fino a Winnemucca, in Nevada, a circa 200 miglia di distanza. Le esplosioni continuarono fino al 1917 e le prese d'aria erano ancora rilevabili fino agli anni '50.

Lassen Peak è ora inattivo ma rimane attivo, rappresentando una minaccia lontana per alcune città vicine come Redding e Chico.

Augustine Volcano, Alaska

Un pennacchio di gas sale dal vulcano Agostino durante la sua più recente eruzione nel gennaio 2006. (Foto: Cyrus Read [dominio pubblico] / AVO / USGS)

Con quasi due dozzine di eruzioni conosciute durante l'attuale epoca dell'Olocene, il vulcano Augustine dell'Alaska è il vulcano storicamente più attivo nell'arco orientale di Aleutine. Forma la disabitata isola agostiniana nell'insenatura sud-occidentale di Cook, che è composta quasi interamente da depositi di eruzioni passate.

Agostino è scoppiato più volte nel solo secolo scorso, comprese le eruzioni confermate nel 1908, 1935, 1963 -64, 1971, 1976 -77, 1986 e 2005-'06. L'eruzione più recente è iniziata nel dicembre 2005, iniziando "con una serie di 13 esplosioni di breve durata nell'arco di 20 giorni che hanno inviato flussi piroclastici; valanghe di neve, roccia e ghiaccio; e falde sui fianchi innevati del vulcano", secondo un USGS rapporto, che rileva anche che le nuvole di cenere si sono spostate di centinaia di chilometri sottovento. Questa attività esplosiva alla fine ha lasciato il posto ai flussi di lava che sono proseguiti nel febbraio 2006, fino a quando il vulcano non si è finalmente calmato ad aprile. "L'eruzione ha provocato la caduta di cenere in molte comunità dell'Alaska centro-meridionale", sottolinea l'USGS, "e ha interrotto il traffico aereo nella regione".

Newberry Volcano, Oregon

Una veduta della Caldera di Newberry dalla Paulina Peak, il punto più alto del vulcano. (Foto: Kojihirano / Shutterstock)

Il vulcano Newberry dell'Oregon copre circa 617 miglia quadrate (1.600 km quadrati) nelle Cascate orientali, all'incirca delle dimensioni del Rhode Island, rendendolo uno dei più grandi vulcani negli attigui Stati Uniti. Il vulcano a forma di scudo ha una grande caldera sommitale che si estende per 17 miglia quadrate (44 km quadrati), che contiene due laghi, il lago Paulina e il lago orientale. L'area è protetta come monumento vulcanico nazionale di Newberry, situato all'interno della foresta nazionale di Deschutes.

Il vulcano risale a almeno 500.000 anni fa ed è scoppiato almeno 11 volte dall'inizio dell'olocene, secondo il GVP. Sebbene non sia scoppiato per secoli, l'USGS lo considera un vulcano attivo con un livello di minaccia "molto alto", classificandolo al 13 ° posto nella sua più recente valutazione nazionale sulle minacce vulcaniche. Newberry si trova a circa 20 miglia a sud di Bend, in Oregon, e qualsiasi ripetizione delle sue eruzioni storiche potrebbe inviare flussi di lava attraverso molte aree abitate.

Mount Baker, Washington

Mount Baker è meno attivo di alcuni vulcani Cascade, ma è ancora una minaccia. (Foto: Steve Voght di Seattle, WA, USA [CC BY-SA 2.0] / Wikimedia Commons)

Dopo il Monte Rainier, il Monte Baker è la montagna più ghiacciata delle Cascate, sostenendo più ghiaccio di tutte le altre cime della gamma messe insieme, a parte Rainier. Ciò significa che presenta molti degli stessi pericoli di frana di Rainier, anche se 14.000 anni di sedimenti mostrano Baker come meno esplosivo e meno attivo di alcune altre montagne della Cascade. È scoppiato più volte nel 1800 e ha anche prodotto pericolosi flussi piroclastici nei tempi moderni - che, come i lahar, non richiedono necessariamente un'eruzione su vasta scala.

Baker ha spaventato la gente del posto nel 1975, quando ha iniziato a emettere grandi quantità di gas vulcanici e il suo flusso di calore è aumentato di dieci volte, ma la temuta eruzione non è mai avvenuta. L'attività fumarolica continua ancora, ma non ci sono prove che sia legata al movimento del magma, il che indica che un'eruzione potrebbe essere imminente.

Glacier Peak, Washington

Glacier Peak è il più remoto dei cinque vulcani attivi dello stato di Washington. (Foto: Walter Siegmund [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Glacier Peak è uno dei vulcani più attivi delle Cascades, avendo prodotto alcune delle più grandi eruzioni della zona, ma per fortuna è anche il più remoto dei cinque vulcani attivi dello stato di Washington. It e Mount St. Helens sono gli unici vulcani di Washington che hanno generato grandi eruzioni esplosive negli ultimi 15.000 anni. Poiché il loro magma è troppo viscoso per fluire normalmente dalla bocca eruttiva, deve invece essere espulso ad alta pressione. Le bolle di gas in espansione nel magma scoppiano e lo spezzano in frammenti mentre si precipita in superficie. Questi frammenti sono chiamati tephra e la più piccola tephra è la cenere vulcanica.

Circa 13.000 anni fa, una sequenza di nove eruzioni di tefra emerse dal Glacier Peak nel giro di poche centinaia di anni, la più grande delle quali espulse più di cinque volte la tephra dell'eruzione del Monte Sant'Elena del 1980. Come suggerisce il nome, Glacier Peak è anche pesantemente coperto di ghiaccio e durante la sua storia ha prodotto anche gravi lahar e flussi piroclastici. Il vulcano è scoppiato l'ultima volta circa 300 anni fa e, poiché le sue eruzioni sono generalmente separate da alcune centinaia a qualche migliaio di anni, l'USGS afferma che "è improbabile che vedremo un'eruzione nella nostra vita". Tuttavia, tiene sotto stretto controllo il Glacier Peak, che potrebbe inviare ceneri, lahar o altri detriti fino a Seattle, a circa 70 miglia di distanza.

Mauna Loa, Hawaii

Mauna Loa tende a esplodere a un ritmo lento e trasandato, che ha formato un'ampia cupola. (Foto: Larry Johnson [CC BY 2.0] / Flickr)

Oltre al Monte Rainier, l'altro vulcano degli Stati Uniti è anche uno dei più grandi vulcani sulla Terra: il Mauna Loa delle Hawaii. Potrebbe non sembrare così grande dal livello del suolo, ma se si contano i suoi lunghi fianchi sottomarini che deprimono il fondo del mare, la sua vetta è più di 10, 5 miglia sopra la sua base. Come Kilauea e altri vulcani hawaiani, esplode a un ritmo lento e trasandato, che ha formato un'ampia cupola. Ma è vicino alle città dell'isola delle Hawaii come Hilo e Holualoa, che hanno contribuito a spingerlo nella lista dei vulcani del decennio.

L'ultima eruzione di Mauna Loa avvenne nel 1984, quando il flusso di lava arrivò a meno di quattro miglia da Hilo, una città di oltre 40.000 abitanti. È un vulcano particolarmente attivo, che è scoppiato 33 volte nella storia registrata: i due più grandi erano nel 1950 e nel 1859 e uno nel 1880-81 coperto ora ai confini della città di Hilo. Come Rainier, è attentamente monitorato e una teoria suggerisce che è quasi alla fine di un ciclo di 2.000 anni, con i suoi flussi di lava sulla cima pronti ad aumentare verso nord-ovest e sud-est.

Crater Lake, Oregon

Crater Lake non è alimentato dai fiumi, invece riceve tutta la sua acqua dalle precipitazioni. (Foto: Wollertz / Shutterstock)

Il Crater Lake dell'Oregon, detenuto dalla caldera crollata del Monte Mazama, si è formato quando una serie di eruzioni esplosive ha scosso il vulcano circa 7000 anni fa. Questi eventi furono tra le più grandi eruzioni conosciute durante l'Olocene, l'attuale epoca geologica iniziata circa 11.500 anni fa. Hanno espulso la tephra fino al Canada, secondo il Programma di vulcanismo globale della Smithsonian Institution, e hanno prodotto flussi piroclastici che hanno viaggiato per 40 chilometri dal vulcano.

L'eruzione più recente qui è stata di circa 6.600 anni fa, secondo l'USGS, che prevede un potenziale di minaccia "molto elevato" da una futura eruzione a Crater Lake. Sebbene si stima che solo circa 50 persone vivano entro 10 km dal vulcano, la popolazione entro 100 miglia è di circa 273.000.

Long Valley Caldera, California

I cervi muli si radunano nella caldera californiana di Long Valley. (Foto: Sarah Purcell [dominio pubblico] / US Bureau of Land Management via Flickr)

Circa 760.000 anni fa, la Long Valley Caldera della California fu formata da una "supereruzione" che espulse circa 1.400 volte più lava, gas e ceneri rispetto al Monte Sant'Elena nel 1980. Non è scoppiata per decine di migliaia di anni, sebbene l'USGS osserva che "rimane termicamente attivo, con molte sorgenti calde e fumarole, e negli ultimi anni ha avuto deformazioni, sismicità e altri disordini significativi".

Nel 2018, i ricercatori hanno riportato prove di un grande serbatoio di magma sotto Long Valley, che contiene circa 240 miglia cubiche (1.000 km cubici) di roccia fusa. "Stimiamo che il serbatoio attualmente contenga abbastanza fusione per supportare un'altra supereruzione paragonabile per dimensioni all'eruzione che forma la caldera" 760.000 anni fa, i ricercatori hanno scritto sulla rivista Geology. E mentre è impossibile sapere quando ciò accadrà, il co-autore dello studio e scienziato USGS Ashton Flinders dice a LiveScience che "un'eruzione da Long Valley nella nostra vita è estremamente improbabile".

Caldera di Yellowstone, Wyoming

Una vista del geyser di Excelsior al bacino intermedio del geyser nel parco nazionale di Yellowstone. (Foto: Bryan Ungard [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

C'è un supervulcano sotto il Parco Nazionale di Yellowstone, in grado di emettere 1.000 chilometri cubi di magma in una sola eruzione. Ciò non accade da più di 600.000 anni, ma il supervulcano è ancora attivo.

Un'altra eruzione del genere è "molto improbabile nei prossimi mille o addirittura 10.000 anni", secondo il National Park Service degli Stati Uniti. Tuttavia, non è saggio ignorare il rischio; La NASA ha persino preso in considerazione un piano per disinnescare il supervulcano raffreddandolo con acqua. Oltre all'immediata distruzione vicino a Yellowstone, un'altra grande eruzione potrebbe rilasciare una vasta coltre di cenere con effetti di vasta portata.

In primo luogo, tuttavia, dovrebbero esserci movimenti rilevabili di magma sotto la superficie, un processo che molti scienziati si aspettavano che si svolgesse nel corso di migliaia di anni. Ricerche recenti suggeriscono che i supervulcani non sono sempre così pigri, tuttavia, con antiche eruzioni in alcune caldere si verificano probabilmente appena 500 anni dopo i primi segni. E secondo le recenti ricerche sulle passate eruzioni di Yellowstone, il magma a volte si è spostato in posizione solo decenni prima di un'esplosione.

Nota del redattore: questo articolo è stato aggiornato da quando è stato pubblicato originariamente nell'aprile 2009.

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