Quanti orsi polari ci sono?

La popolazione globale di orsi polari è attualmente di circa 26.000, secondo la International Union for Conservation of Nature (IUCN). Questa è una stima approssimativa, ma gli scienziati hanno stabilito con certezza al 95% che sulla Terra esistono oggi tra 22.000 e 31.000 orsi polari.

Questi orsi polari sono divisi in 19 sottopopolazioni attorno all'Artico, anche se non in modo molto uniforme. Alcune popolazioni di orsi polari contano meno di 200 singoli orsi, mentre altre sono più di 2.000.

Gli orsi polari vivono in aree che rientrano nella giurisdizione di cinque paesi: Canada (Labrador, Manitoba, Terranova, Territori del Nord Ovest, Nunavut, Ontario, Québec, Yukon); Danimarca (Groenlandia); Norvegia (Svalbard, Jan Mayen); Russia (Yakutiya, Krasnoyarsk, Siberia occidentale, Russia nord europea); e gli Stati Uniti (Alaska).

Ecco le 19 sottopopolazioni di orsi polari, insieme a dimensioni e tendenze stimate per quelli con dati sufficienti:

sottopopolazioneDimensione (stima)Tendenza
Bacino Articosconosciutosconosciuto
Baia di Baffin2.800sconosciuto
Mare di Barents2.600probabilmente stabile
Chukchi Sea2.900probabilmente stabile
Stretto di Davis2.200probabilmente stabile
E. Groenlandiasconosciutosconosciuto
Bacino Foxe2.600stabile
Golfo di Boothia1.600probabilmente stabile
Bacino di Kane350probabilmente ⬆
Kara Seasconosciutosconosciuto
Lancaster Sound2.500sconosciuto
Mare di Laptevsconosciutosconosciuto
Canale M'Clintock300molto probabilmente ⬆
Mare N. Beaufort1.000probabilmente ⬇
Norwegian Bay200sconosciuto
Mare di S. Beaufort900probabilmente ⬇
Baia di S. Hudson800molto probabilmente ⬇
Vis. Melville Sound150sconosciuto
W. Hudson Bay900molto probabilmente ⬇

Gli orsi polari sono in pericolo?

Un orso polare nuota tra il ghiaccio marino al largo della costa settentrionale dell'isola di Ellesmere nell'Artico canadese. (Foto: Isabel Kendzior / Shutterstock)

Gli orsi polari affrontano minacce potenzialmente esistenziali, almeno in alcuni luoghi. Allo stesso tempo, tuttavia, alcune popolazioni sono rimbalzate negli ultimi decenni dalla caccia del secolo scorso, portando alcune persone a sostenere che gli orsi polari stanno effettivamente prosperando in tutta la loro gamma. Il defunto senatore americano Ted Stevens dell'Alaska, per esempio, ha dichiarato nel 2008 "ora ci sono tre volte più orsi polari nell'Artico rispetto a quelli degli anni '70", un'affermazione che è periodicamente riemersa da allora.

Gli orsi polari sono elencati come "vulnerabili" nella Lista rossa IUCN delle specie minacciate, una designazione che hanno ricevuto per la prima volta nel 1982. Sono protetti dall'Accordo sulla conservazione degli orsi polari, un trattato multilaterale firmato nel 1973 dalle cinque nazioni dell'orso polare elencati sopra. Proibisce la caccia non regolamentata di orsi polari, insieme all'uso di aerei o grandi veicoli motorizzati per cacciarli, e costringe gli Stati membri a prendere le misure appropriate per preservare gli ecosistemi che sostengono gli orsi polari.

I paesi con popolazioni di orsi polari hanno anche approvato leggi che attuano varie protezioni per gli orsi. Negli Stati Uniti, ad esempio, gli orsi polari sono in parte protetti dal Marine Mammal Protection Act del 1972 - che proibisce la "presa" di orsi polari e altri mammiferi marini senza approvazione federale - ma anche dal Endangered Species Act, dal momento che sono stati elencati come specie "minacciata" nel 2008.

Un orso polare attraversa una banchisa nell'arcipelago delle Svalbard. (Foto: Chase Dekker / Shutterstock)

Se la popolazione dell'orso polare è davvero cresciuta così tanto dagli anni '70, perché c'è così tanta preoccupazione per la specie? Perché ancora classificarli come vulnerabili o minacciati oggi? Per prima cosa, nonostante l'incoraggiante rimbalzo di alcune popolazioni, ci sono poche prove che suggeriscono che gli orsi polari siano complessivamente fiorenti.

Ciò è in parte dovuto al fatto che non disponiamo di dati sufficienti a lungo termine sugli orsi polari in generale, in particolare per determinate aree. È vero che alcune popolazioni sono cresciute da quando hanno ricevuto una protezione legale più forte e molte sembrano rassicuranti stabili. Ma anche se gli scienziati hanno ragione sul fatto che oggi esistono circa 26.000 orsi polari selvatici, non abbiamo molti parametri storici per aiutarci a metterlo in prospettiva. Coloro che dubitano della loro attuale situazione spesso affermano che negli anni '60 sono rimasti solo 5.000 orsi polari, ma come ha riferito il giornalista ambientale Peter Dykstra, ci sono poche prove scientifiche per quel numero, che un esperto ha definito "quasi certamente troppo basso".

Almeno quattro popolazioni di orsi polari sono probabilmente in declino, secondo lo IUCN Polar Bear Specialist Group (PBSG), ma disponiamo di dati troppo pochi per stabilire le tendenze per altre otto popolazioni e troppo poco per stimare una dimensione della popolazione per quattro di queste . E mentre il loro status specifico è più confuso rispetto alle prospettive generali per il cambiamento climatico stesso, ci sono prove significative che suggeriscono che molte popolazioni di orsi polari sono in pericolo.

In che modo i cambiamenti climatici influenzano gli orsi polari?

Gli orsi polari si affidano al ghiaccio marino per viaggiare, cacciare foche e riprodursi. (Foto: FloridaStock / Shutterstock)

Per capire perché gli orsi polari sono vulnerabili ai cambiamenti climatici, devi sapere cosa mangiano gli orsi polari e come ottengono. Gli orsi polari sono predatori dell'apice e una specie di chiave di volta nei loro habitat artici e il loro cibo preferito è di gran lunga le foche. Mirano specificamente alle foche dagli anelli e dalla barba a causa del loro alto contenuto di grassi.

Gli orsi polari trascorrono circa la metà del loro tempo a caccia, in genere inseguendo le foche del ghiaccio marino e aggredendo un'imboscata quando emergono per respirare. Spesso viaggiano per lunghe distanze e aspettano ore o giorni per un singolo sigillo, e mentre solo una piccola parte delle loro cacce riesce, in genere vale la pena per questo cibo grasso.

Gli orsi polari sono considerati mammiferi marini, ma mentre sono eccellenti nuotatori, sono superati contro una foca nell'acqua. Il ghiaccio marino è fondamentale per la loro strategia di caccia e ora sta diminuendo a causa dell'aumento delle temperature nell'Artico, che si sta riscaldando a circa il doppio del ritmo globale del pianeta.

Il minimo medio annuo di ghiaccio marino artico si sta ora riducendo del 13, 2% per decennio. (Foto: Kathryn Hansen / NASA)

Il ghiaccio marino artico cresce e diminuisce naturalmente con le stagioni, ma il suo minimo medio di fine estate si sta ora riducendo del 13, 2% ogni decennio, secondo la National Oceanic and Atmospher Administration (NOAA) degli Stati Uniti. Il più antico ghiaccio marino dell'Artico - congelato per almeno quattro anni, rendendolo più resistente del ghiaccio più giovane e più sottile - è ora in forte calo, aggiunge NOAA. Questo ghiaccio più antico rappresentava circa il 16% del pacchetto di ghiaccio totale nel 1985, ma ora è inferiore all'1%, con una perdita del 95% in 33 anni.

Nel 2019, il ghiaccio marino dell'Artico è legato per la sua seconda estensione più bassa mai registrata. Questo declino è negativo per diversi motivi, dal momento che il ghiaccio marino artico svolge servizi chiave per la Terra come il riflesso del calore solare e l'influenza delle correnti oceaniche. È ancora più direttamente importante per gli orsi polari, poiché meno ghiaccio marino può significare meno possibilità di catturare le foche.

Il declino del ghiaccio marino sta costringendo molti orsi polari a bruciare più energia in cerca di cibo. (Foto: Baranov E./Shutterstock)

Gli effetti dei cambiamenti climatici variano in base alla località, e il declino del ghiaccio marino sembra colpire alcuni orsi più di altri finora. La Baia di Hudson occidentale aveva circa 1.200 orsi polari negli anni '90, per esempio, ma da allora è scesa a circa 800, e come osserva Polar Bears International (PBI), le tendenze nelle loro condizioni fisiche, la sopravvivenza e l'abbondanza sono state collegate al ghiaccio marino condizioni. Anche gli orsi nella Southern Hudson Bay hanno subito un calo del 17% dal 2011-2012, secondo la PBI, e le loro condizioni corporee sono state analogamente collegate a un periodo più lungo senza ghiaccio.

La maggior parte delle altre sottopopolazioni sono considerate stabili o mancano di dati sufficienti, ma molti dovranno probabilmente affrontare terribili sfide a causa della perdita di ghiaccio marino nei loro habitat.

Alcuni orsi polari potrebbero essere in grado di adattarsi, ma le loro opzioni probabilmente saranno limitate. Anche se possono sfruttare nuove fonti alimentari sulla terra, potrebbero affrontare la concorrenza o il conflitto con residenti affermati come gli orsi bruni e le persone. Gli orsi polari sono anche lenti ad adattarsi, come osserva il World Wildlife Fund, a causa del loro basso tasso riproduttivo e del lungo tempo tra le generazioni. Ciò non promette nulla di buono data la velocità dei moderni cambiamenti climatici, che sta già avvenendo troppo rapidamente perché molte specie si adattino.

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