Questa mamma delfino ha adottato un bambino di una specie diversa

Le madri di delfini tursiopi in genere sollevano un vitello alla volta, quindi i ricercatori hanno notato quando hanno visto una madre con due vitelli al largo dell'atollo di Rangiroa nella Polinesia francese. Due vitelli non sono inauditi, ma ciò che spiccava davvero era la differenza tra loro. Mentre uno sembrava un normale delfino tursiope, c'era qualcosa di insolito nell'altro.

A differenza del muso omonimo di un tursiope, questo vitello aveva una faccia più liscia e arrotondata. Guidati da Pamela Carzon del Groupe d'Étude des Mammifères Marins (GEMM) de Polynésie, i ricercatori alla fine hanno capito che il vitello non era un delfino tursiope, ma una piccola balena dalla testa di melone, come riportano sulla rivista Ethology. Non è solo una diversa specie di delfino, ma un genere diverso.

Come riporta Erica Tennenhouse per National Geographic, questo è il primo caso noto di una madre tursiope selvatica che adotta un vitello di un'altra specie. E potrebbe essere solo il secondo caso confermato di un mammifero selvatico che adotta un bambino al di fuori del proprio genere. (A parte gli umani, ovviamente, che comunemente adottano cani, gatti e altri mammiferi non umani come animali domestici.)

I mammiferi selvatici a volte adottano bambini non collegati all'interno della propria specie, ma l'adozione tra le specie è molto meno comune e l'adozione tra i generi è ancora più rara. Fino ad ora, l'unico caso scientificamente documentato era del 2006, osserva Tennenhouse, quando un gruppo di scimmie cappuccine stava allevando un marmoset.

In questo nuovo caso, la mamma tursiope aveva già un vitellino - presumibilmente sua figlia biologica - quando prese la balena dalla testa di melone. Questo è un onere aggiuntivo per una specie che di solito alleva un vitello alla volta, anche se i ricercatori pensano che il primo vitello avrebbe potuto effettivamente rendere la madre più aperta all'adozione del secondo.

Cambio di specie

Questa foto mostra la mamma tursiope con la figlia biologica (a sinistra) e il figlio adottivo (in alto), una balena dalla testa di melone. (Foto: Pamela Carzon / Groupe d'Étude des Mammifères Marins)

Carzon e i suoi colleghi hanno condotto uno studio a lungo termine su questa comunità di tursiopi dal 2009. Il vitello dalla testa di melone si è presentato per la prima volta nel 2014, quando aveva circa un mese, e rapidamente è diventato inseparabile dalla sua nuova madre. Sua figlia era nata lo stesso anno e il trio divenne uno spettacolo comune mentre nuotavano nell'area insieme. (Tuttavia, c'è stata una piccola rivalità tra fratelli, quando il vitello adottato si è fatto il jockey con sua sorella per una posizione di nuoto sotto la madre.)

Il polpaccio adottato è stato anche visto allattare da sua madre adottiva in due occasioni, dimostrando ulteriormente quanto profondo fosse diventato il loro legame. "Nei mammiferi, sintetizzare il latte è molto costoso - è una risorsa molto preziosa", dice a Tennenhouse Kirsty MacLeod, un ecologo comportamentale presso l'Università svedese di Lund che non era coinvolto nel nuovo studio.

Oltre a conquistare la madre adottiva, il vitello dalla testa di melone si dimostrò anche abile nell'inserirsi nella società dei delfini tursiopi. Spesso socializzava con altri vitellini, sembrava comunicare con loro e si univa a loro anche per il surf e il salto ricreativo. "La balena dalla testa di melone si stava comportando esattamente allo stesso modo dei delfini tursiopi", dice Carzon a Tennenhouse.

Questa famiglia di tre persone ha vissuto insieme per circa un anno e mezzo, fino a quando la figlia biologica è scomparsa per ragioni sconosciute. È possibile che le sia successo qualcosa di brutto, anche se come nota Meilan Solly nella rivista Smithsonian, potrebbe essere passata a un sottogruppo sociale diverso. Il figlio adottivo, tuttavia, è rimasto con sua madre fino ad aprile 2018. Sono passati quasi tre anni da quando lo ha adottato ed è all'età in cui molti vitelli di delfini tursiopi svezzano.

Una "situazione leggermente stravagante"

Una veduta aerea dell'atollo di Rangiroa nella Polinesia francese, dove la famiglia delle interspecie ha vissuto fino al 2018. (Foto: Yann Hubert / Shutterstock)

I delfini tursiopi sono noti per rapire brevemente i bambini di altre specie, anche se queste relazioni raramente durano molto a lungo e i ricercatori dubitano che sia successo qui per alcuni motivi. Questa madre aveva già la sua progenie biologica, per esempio, il che le avrebbe reso improbabile il rapimento di un vitello aggiuntivo di qualsiasi specie. Inoltre, la dedizione di questo vitello adottato alla sua nuova famiglia e specie suggerisce che cercasse la relazione, o almeno non vi entrasse contro la sua volontà.

"È molto difficile spiegare un simile comportamento, soprattutto perché non abbiamo informazioni su come il neonato balena dalla testa di melone sia stato separato dalla madre naturale", afferma Carzon in un video sulla scoperta.

Una possibilità, secondo Carzon, è che la madre abbia adottato il vitello dopo essere stato abbandonato da un diverso delfino tursiope che lo aveva rapito. Indipendentemente dal suo retroscena, però, perché ha fatto il sacrificio per accoglierlo e allevarlo?

Probabilmente era dovuto a una fortunata combinazione di fattori. Per uno, la madre aveva recentemente dato alla luce sua figlia, scatenando istinti materni che avrebbero potuto renderla più suscettibile al fascino di un bambino indifeso. "Molto probabilmente, è stato solo un momento perfetto per questo vitello, quando [la madre] era in un periodo molto ricettivo per formare quei legami con la propria prole", dice MacLeod, "e ha portato a questa situazione leggermente stravagante ".

Inoltre, Carzon e i suoi colleghi citano la personalità e l'inesperienza della madre come fattori probabili. Questo delfino era già noto per tollerare i sommozzatori che nuotavano nelle vicinanze e quel comportamento rilassato avrebbe potuto creare un'apertura per l'orfano. Era anche una madre per la prima volta, e potrebbe non aver apprezzato appieno quale lavoro difficile ha dovuto affrontare, anche senza un secondo vitello.

Infine, aggiungono i ricercatori, non dovremmo trascurare il ruolo del vitello nello stimolare questa relazione.

"Proponiamo anche che la perseveranza dell'adozione nell'avvio e nel mantenimento di un'associazione con il delfino tursiope femmina adulta potrebbe avere avuto un ruolo importante nel successo finale dell'adozione", scrivono.

Per maggiori dettagli, incluso il video della famiglia che nuota insieme, guarda questo video di GEMM:

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