Queste piante grasse della California sono al centro di un massiccio anello di contrabbando

Dudleya farinosa potrebbe sembrare una succulenta comune che vedresti in un asilo nido locale, ma esemplari in camicia con rosette multiple come questa stanno recuperando $ 500- $ 700 in Corea del Sud. (Foto: Patrick Freeling)

Proprio quando pensi di aver sentito tutto, qualcosa arriva in cima alla lista di cui non crederai. Ecco l'ultima novità: i contrabbandieri di piante provenienti dalla Cina e dalla Corea stanno violentando e saccheggiando fragili habitat costieri della California, in alcuni casi scendendo lungo le scogliere affacciate sull'oceano per catturare piante grasse autoctone e spedirle in Asia, in particolare la Corea, dove le casalinghe le posizionano sui davanzali come status simboli.

Gli arresti di bracconieri catturati nell'atto hanno esposto un mondo sotterraneo di trafficanti di piante internazionali al centro di un mercato nero orticolo che rende i fanatici delle piante in "Il ladro di orchidee" che rubano orchidee rare nelle paludi della Florida sembrano dirottamenti amatoriali. Gli arresti e le convinzioni criminali in California hanno rivelato che i bracconieri asiatici senza scrupoli stanno volando a San Francisco e si fanno strada lungo la costa per Los Angeles, strappando piante grasse nel genere Dudleya - principalmente le specie Dudleya farinosa - dai diritti statali di strada e habitat naturali come vanno.

E non è tutto. Le scartoffie, comprese le ricevute trovate sui bracconieri, rivelano un lato ancora più oscuro della storia. Sulla base dei documenti, esiste una rete mondiale di rivenditori di piante, acquirenti e venditori che prendono di mira non solo piante grasse ma anche piante carnivore e altre in numerosi paesi. Fino ad ora, molti hanno volato sotto il radar degli ufficiali doganali e delle agenzie di regolamentazione statunitensi, ma operano in tutto il mondo - nel sud-est asiatico; le Filippine; Malaysia; Indonesia; Italia, Portogallo e altrove in Europa; in tutti gli Stati Uniti; in Corea e Cina. Ed è proprio quello che sappiamo.

Nei casi succulenti in California, le autorità hanno scoperto che mentre i trafficanti si dirigevano verso sud, si sono fermati negli uffici postali locali lungo la strada per spedire fino a 60 scatole di Dudleyas alla volta su un percorso clandestino che porta le piante a Hong Kong e Seul. Da lì, gli impianti vengono inviati agli acquirenti in Corea, Cina e Giappone prima di arrivare alla loro destinazione finale in case e davanzali. Nessuno sa con certezza quanti Dudley sono stati introdotti clandestinamente dalla California, ma le perdite si verificano facilmente in decine di migliaia di piante. Campioni particolarmente desiderabili di escrescenze multiple, chiamati rosette, possono ottenere fino a $ 750- $ 1.000 ciascuno. Secondo quanto riferito, esemplari particolarmente rari o desiderabili hanno venduto per $ 5.000.

Le piante più rare di questa saga di bracconaggio sono state spogliate dall'isola di Cedros, in Messico, un'isola deserta a circa 60 miglia dalla costa occidentale del Messico, nello stato messicano della Baja California. Secondo quanto riferito, i contrabbandieri hanno utilizzato elicotteri per raggiungere le aree remote dell'isola per cacciare il Dudleya pachyphytum, per il quale l'unica posizione conosciuta al mondo è una piccola riserva biologica sulla parte superiore dell'isola, nebbiosa, rivolta verso ovest. L'area è così remota che non ci sono sentieri d'acqua nell'habitat delle piante, e un passo sbagliato potrebbe mandare un contrabbandiere che si tuffa da una scogliera e infilzato da un agave o un cactus. C'è anche preoccupazione tra alcuni che la mafia o i cartelli messicani potrebbero essere coinvolti nei furti di Cedros.

Numerosi arresti, alcuni dei quali hanno portato a condanne per reati, e i resoconti dei media hanno portato alla luce il bracconaggio su Cedros e sulla costa occidentale degli Stati Uniti. Le autorità, guidate dal Dipartimento dei pesci e della fauna selvatica della California, hanno anche chiesto l'aiuto della California Native Plant Society per cercare i bracconieri e aiutare a ripiantare i Dudleyas sequestrati e per ristabilire le piante che i bracconieri hanno danneggiato troppo gravemente per reimpiantare immediatamente. Tuttavia, il bracconaggio continua.

Il bracconaggio recente non ha precedenti

Questa foto di Stephen McCabe, scattata più di 30 anni fa mentre stava scalando una roccia per ispezionare D. farinosa, mostra cosa faranno alcuni contrabbandieri per trovare queste piante. (Foto: Chris Bern)

Stephen McCabe, un botanico in pensione, esperto di Dudleya e direttore emerito della ricerca presso l'Università della California di Santa Cruz Arboretum, ha saputo fin dagli anni '80 che i Dudleyas stavano scomparendo dai loro habitat nelle montagne di Santa Monica, in altri luoghi della costa occidentale e Cedros Island, anche se nulla di simile a quello che è successo di recente. "L'ultima scala del bracconaggio di Dudleya farinosa è senza precedenti ed è molto recente", ha dichiarato McCabe. Sta lavorando con le autorità per la pesca e la fauna selvatica per aiutare a identificare gli habitat da cui sono state prelevate le piante sequestrate e per aiutare le autorità a rimettere le piante nei luoghi appropriati.

Crede che la prima prova di un crescente desiderio di piante grasse in Corea abbia iniziato a presentarsi circa otto o nove anni fa con vendite legali di alcuni tipi di Echeverias, che sono simili nell'aspetto a Dudleyas. Inizialmente, i coreani erano particolarmente interessati alle piante che sembravano Echeveria agavoides "Ebano". Diversi coltivatori commerciali in California hanno detto a McCabe che i coreani sarebbero volati sopra e avrebbero negoziato duramente per acquistare quante più Echeveria agavoides 'Ebony', o succulente simili, avrebbero potuto ottenere.

"Hanno detto che le piante erano per casalinghe coreane che le avrebbero messe sui davanzali delle finestre", ha detto McCabe. "Riguardava la simmetria degli Echeverias. Pensavano che potesse essere perché c'è una certa somiglianza con la simmetria con i fiori di loto che sono così importanti in Asia." Ne hanno avuto abbastanza, e poi sono passati alla prossima fabbrica di moda, ha spiegato McCabe.

Quella moda era il Dudleya pachyphytum, la specie rara sull'isola di Cedros. Le piante crescono in un'area così remota che, come descrive McCabe, "È molto difficile raggiungere l'isola e quindi è un'escursione di due miglia per raggiungere le piante senza alcuna vera traccia e si guadagna oltre 2000 piedi di altezza. " Ha detto di aver sentito parlare di bracconieri che usano elicotteri per atterrare su una cresta nella zona desolata in cui crescono le piante, ma dubita di notizie di bracconieri che si aggirano per elicotteri per rubare le piante perché non è sicuro che avrebbero potuto ottenere quel livello di abilità. Ha anche sentito delle notizie secondo cui le autorità locali hanno chiuso l'accesso alla parte dell'isola dove cresce Dudleya Pachyphytum.

Con Cedros apparentemente vietato al mercato nero, il bracconaggio è esploso sulla costa occidentale degli Stati Uniti negli ultimi due anni, ha affermato McCabe. I bracconieri stanno prendendo varie specie di Dudleya, tra cui Dudleya brittonii (gesso gigante Dudleya) e Dudleya pulverulenta (gesso Dudleya), ma quella che stanno prendendo in maggior numero è Dudleya farinosa. McCabe afferma che il bracconaggio si sta verificando in tutta la gamma di Dudleya farinosa da Monterey, in California, nell'Oregon meridionale. Questa specie di Dudleya fa appello al mercato coreano perché è quello che McCabe chiama "Dudleya pachyphytum di un povero uomo. Non ha le foglie spesse, ma ha foglie bianche, è più facile da coltivare, è molto, molto più facile da bracconare. E ci sono Dudleya farinosa tremendamente più grande di quella del Dudleya pachphytum ".

La grande occasione

Questa è solo una delle migliaia di piante di D. farinosa sequestrate dai bracconieri a Point Arena, California, nella primavera del 2018. (Foto: Patrick Freeling)

Se tutto questo è una novità per te, è stata anche una novità per i guardiani della California Fish and Wildlife quando hanno avuto il primo indizio di quello che stava succedendo. È arrivata una telefonata di una donna irritata e preoccupata, frustrata da una lunga attesa all'ufficio postale di Mendocino. Questo è un piccolo ufficio postale e un uomo asiatico di fronte a lei si prendeva tutto il tempo dell'impiegato per spedire 60 scatole fuori dal paese.

Alla fine la donna chiese all'uomo cosa c'era nelle scatole. "Shhhhhh, qualcosa di molto prezioso", rispose. Quindi gli chiese dove avesse ottenuto qualcosa di così prezioso e lui indicò la costa. Ciò la spinse a chiamare l'ufficio locale di Fish & Wildlife, dove raggiunse Warden Patrick Freeling, un veterano di 10 anni. Attraverso un senso del dovere e uno spirito di perseveranza e curiosità, Freeling ha quasi completamente aperto l'operazione di contrabbando internazionale Dudleya. Ciò, tuttavia, richiederebbe del tempo.

Responsabile di un'area della costa di Mendocino e di porzioni nell'entroterra in cui è alla ricerca di crimini ambientali e faunistici, Freeling inizialmente sospettava che la chiamata di Mendocino riguardasse l'abalone, un mollusco altamente desiderabile. Lavorando con le autorità postali, scoprì che invece di un mollusco le scatole contenevano piante, in particolare la succulenta Dudleya farinosa. Freeling non aveva mai sentito parlare di Dudleya farinosa, quindi fece una ricerca su Google. Ha scoperto che la pianta è una succulenta abbastanza comune lungo le aree costiere della California e dell'Oregon. Come passo cautelativo, avvisò gli altri guardacaccia, ma non ricevette risposta.

Gli studenti dell'Università di California a Santa Cruz Arboretum hanno ripiantato D. farinosa in Big Sur 2018. (Foto: Stephen McCabe)

Il mese successivo, Freeling ricevette una chiamata da un altro cittadino preoccupato. Questa volta il chiamante si trovava nel sud di Mendocino a Point Arena e riferì di aver visto un uomo asiatico che indossava uno zaino rappel sul bordo di una scogliera. Freeling sospettò nuovamente il bracconaggio di abalone e rispose alla zona. Trovò l'uomo e accertò che invece di abalone il suo zaino era pieno di farinosa di Dudleya. Lo bluffò confessando che era la stessa persona che aveva spedito piante dall'ufficio postale di Mendocino. "Quanto stai ricevendo per queste piante?" Chiese Freeling. "Circa $ 20- $ 25 ciascuno", ha risposto. Freeling in seguito apprese che le piante avevano un valore al dettaglio sul mercato nero con una media di $ 70 ciascuno. Fu il primo contatto di Freeling con qualcuno che rubava piante grasse negli Stati Uniti. Non sarebbe stato il suo ultimo.

A questo punto, ancora non sicuro di cosa stesse trattando, ma con i suoi sospetti suscitava che questi non fossero incidenti isolati, Freeling portò le sue preoccupazioni all'ufficio del procuratore distrettuale. Nei mesi seguenti, i suoi sospetti furono confermati da indagini postali e arresti rivelarono un modello di bracconaggio di Dudleya che portò l'ufficio del procuratore distrettuale a ottenere condanne feroci per il bracconaggio di piante. Le convinzioni per il bracconaggio di abalone non sono rare, ma una convinzione criminale per il bracconaggio di piante era praticamente inaudita. Quando Freeling ha trovato scartoffie e ricevute da tutto il mondo sulle persone che ha arrestato, ha detto che alla fine è scattato con lui che il contrabbando di Dudleya era solo una parte di un'operazione di contrabbando di impianti globali molto più ampia.

Decine di migliaia di piante valgono milioni

Una pianta di Dudleya pachyphytum con rosette multiple fotografata su Isla Cedros, in Messico. Le piante coltivate hanno spesso un rivestimento ceroso bianco più uniforme sulle foglie. (Foto: Stephen McCabe)

Nessuno sa con certezza quante piante grasse sono state affogate negli anni sull'isola di Cedros e lungo la costa occidentale degli Stati Uniti. I registri delle piante sequestrate in California, tuttavia, chiariscono che il totale è di decine di migliaia.

Inoltre, non esiste una stima certa del valore al dettaglio degli impianti del mercato nero, anche se un arresto nella Contea di Humboldt mostra chiaramente che il valore si aggira facilmente in milioni di dollari. In quell'arresto, le autorità hanno sequestrato 2.149 specie di Dudleya. I documenti trovati durante l'arresto indicano che i bracconieri hanno preso circa 27.403 piante nel 2017 e nel 2018. Sulla base di ciò che dice Freeling è una stima conservativa di $ 70 per singola pianta di rosette, il valore al dettaglio dei Dudleyas che solo questi bracconieri hanno impiegato in meno di due anni è $ 1, 9 milioni.

"Questo è stato il primo giudizio che abbiamo avuto su un caso di grande impianto", ha detto Freeling. "Sta creando un precedente per altri tribunali che non hanno mai sentito parlare di Dudleya farinosa e non sono mai a capo di un caso di bracconaggio di piante, e guarderanno la disposizione in questo caso. Penso che sia il più grande deterrente che abbiamo in casi eccezionali - e abbiamo un esercito di volontari super motivati ​​che sono là fuori e stanno guardando, osservando e riferendo ". Quell'esercito include succulenti gruppi di hobby, botanici come McCabe e altri che stanno implorando il pubblico di acquistare piante grasse solo da rivenditori affidabili.

L'ultima risata

Il pachyphytum di Dudleya si verifica solo sulle creste superiori ventose e avvolte dalla nebbia, rivolte verso ovest su alcuni pendii e ripide scogliere sulla remota isola. (Foto: Stephen McCabe)

Ironia della sorte, l'ultima risata potrebbe essere per le casalinghe coreane che acquistano Dudleya farinosa e altre specie di Dudleya come simboli di status. Mentre le piante sono estremamente trasportabili perché possono sopravvivere senza acqua per un tempo piuttosto lungo, McCabe ritiene che le piante dovranno affrontare un momento difficile in Asia per diversi motivi.

Uno è che le piante raccolte in natura hanno spesso problemi con insetti e altri. Dudleya farinosa e altre specie di Dudleya che sono state strappate dalle scogliere costiere non sono diverse. "Alcune delle piante che ho ispezionato hanno bruchi al loro interno", ha detto McCabe. "Il bruco potrebbe continuare ad andare in giro e alla fine uccidere la pianta."

Un altro è il clima in Asia, che è drasticamente diverso dal clima che le piante sperimentano nel loro habitat nativo. "Molti di questi stanno andando in una zona che non ha una siccità estiva come la California", ha detto McCabe. "Stanno andando in climi dove non faranno bene perché le estati sono calde e umide, e questo è davvero difficile per Dudleyas."

Un terzo problema, e forse il più difficile da superare, è che i Dudley hanno bisogno di più luce di quella che otterranno in molte case. Possono sopravvivere nelle serre in Asia perché i coltivatori commerciali hanno un deumidificatore con i fan in funzione. In breve, disse McCabe, "Dudleya farinosa non è una buona pianta da casa. Senza avere una luce crescente e un ventilatore, penso che una grande parte di quelli raccolti finirà per morire."

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