Questi piccoli pesci usano il loro veleno per uccidere ... il dolore

I blennie di zanne sono graziosi piccoli pesci della barriera corallina degli oceani Indiano e Pacifico, ma nonostante il loro aspetto non imponente, non sono pushovers. Come suggerisce il loro nome, hanno le zanne - zanne piuttosto serie. Sono anche velenosi e, come ha scoperto un nuovo studio, il veleno di fang blenny è diverso da qualsiasi altro veleno noto alla scienza.

E mentre è usato come arma in natura, questo veleno bizzare potrebbe essere unicamente utile per l'uomo, secondo i ricercatori sulla rivista Current Biology.

Una vasta gamma di animali ha sviluppato una vasta gamma di veleni nel tempo, sostanze chimiche che tendono ad essere dolorose e sono spesso utilizzate per disabilitare le prede. I blennie di zanne, tuttavia, non usano il veleno per cacciare, ma si nutrono principalmente di plancton. E quando usano il loro veleno, non è solo indolore, ma sembra fungere da antidolorifico.

"Il pesce inietta altri pesci con peptidi oppioidi che agiscono come eroina o morfina, inibendo il dolore piuttosto che causandolo", afferma Bryan Fry, ricercatore dell'Università del Queensland, uno dei 23 coautori che hanno lavorato al nuovo studio. "Il suo veleno è chimicamente unico. Il veleno fa sì che i pesci morsi diventino più lenti nei movimenti e vertigini agendo sui loro recettori degli oppioidi.

"Per dirla in termini umani", continua Fry, "i peptidi oppioidi sarebbero l'ultima cosa che un nuotatore olimpico d'elite userebbe come sostanze che migliorano le prestazioni. Sarebbe più probabile che affoghino che vincere l'oro".

Velenoso, ma non vizioso

Blennies Forktail nuotano tra i coralli al largo della costa della Malesia. (Foto: Bernard Dupont / Flickr)

Piuttosto che aiutare le specie di zanne a catturare cibo, questo veleno potrebbe essersi evoluto per aiutarli a evitare di diventare cibo, affermano gli autori dello studio. Gli animali che ricevono il veleno subiscono un breve ma potenzialmente debilitante calo della pressione sanguigna, che potrebbe rallentarli abbastanza da far nuotare il blenny per sicurezza.

Questa "arma segreta", spiega Fry, lascia sorprendentemente audaci i minuscoli blennies.

"I blennie di zanne sono i pesci più interessanti che io abbia mai studiato e hanno uno dei veleni più intriganti di tutti", dice. "Questi pesci sono affascinanti nel loro comportamento. Affronta senza paura potenziali predatori mentre combattono intensamente per lo spazio con pesci di dimensioni simili. Le loro armi segrete sono due grandi denti scanalati sulla mascella inferiore che sono collegati alle ghiandole velenose".

La scienza ha imparato a sfruttare il potere di molti veleni per il beneficio umano negli ultimi anni: il veleno di serpente può aiutare con infarti e coaguli di sangue, ad esempio, mentre il veleno di ragno può fermare il danno cerebrale da un ictus. E nonostante la stranezza del veleno di Blenny, Fry e i suoi colleghi affermano che ulteriori studi sulla sua chimica potrebbero aiutare i ricercatori a sviluppare nuovi tipi di antidolorifici per le persone.

Un blenny salvato è un blenny guadagnato

Una zanna di blackline blenny riposa in una spugna tubolare nel Mar Rosso. (Foto: Rich Carey / Shutterstock)

I blennie di zanne, raggruppati nel genere Meiacanthus, sono popolari come pesci da acquario tropicali ornamentali. In natura, tuttavia, molti dipendono da ecosistemi sempre più fragili - le barriere coralline - i cui problemi sono troppo grandi per essere risolti dal veleno. Questi habitat sono sottoposti a crescenti pressioni da minacce legate all'uomo come le collisioni delle navi, l'inquinamento costiero e in particolare i cambiamenti climatici, entrambi dovuti all'acidificazione degli oceani e all'aumento della temperatura dell'acqua, che può stimolare lo sbiancamento dei coralli.

Ciò include la Grande Barriera Corallina, come sottolinea Fry, un gioiello della corona di ecosistemi corallini che negli ultimi tempi ha subito livelli storici di decolorazione. Sappiamo già molte ragioni per cui salvare le barriere coralline è nel miglior interesse dell'umanità e, come illustra la zanna blenny, potremmo aver ancora solo graffiato la superficie.

"Questo studio è un eccellente esempio del motivo per cui dobbiamo proteggere la natura", afferma Fry. "Se perdiamo la Grande Barriera Corallina, perderemo animali come il fang blenny e il suo veleno unico che potrebbe essere la fonte del prossimo farmaco antidolorifico di successo".

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