Questi "ragni pellicani" appena scoperti assomigliano ai pellicani per una buona ragione

Se qualcosa sembra strano nel piccolo pellicano nella foto sopra, è perché non è un pellicano. È un "ragno pellicano", una delle 18 specie di aracnidi recentemente scoperte del Madagascar che hanno una strana somiglianza con i loro omonimi uccelli marini.

Le 18 specie precedentemente sconosciute sono descritte in un nuovo studio, pubblicato questa settimana sulla rivista Zookeys. Il ragno sopra, Eriauchenius milajaneae, è noto solo da una remota montagna nel sud-est del Madagascar.

I ragni pellicano furono introdotti alla scienza nel 1854, quando una delle creature dall'aspetto bizzarro fu trovata conservata nell'ambra di 50 milioni di anni. Con una lunga struttura simile al collo e le parti della bocca sporgenti come un "becco angolato", i confronti con un pellicano erano probabilmente inevitabili. Gli scienziati inizialmente pensavano che i ragni di pellicano fossero estinti, ma poi alcuni decenni dopo furono scoperti esemplari vivi - e fu allora che divenne chiaro lo scopo dietro il loro aspetto da pellicano.

I ragni pellicano, noti anche come ragni assassini, si sono evoluti in questo modo per una buona ragione: mangiano altri ragni e hanno bisogno di un modo per sottomettere le loro prede potenzialmente pericolose a distanza di sicurezza. Sono cacciatori attivi, che si trascinano nella notte alla ricerca di dragline di seta create da altri ragni. Quando ne trovano uno, seguono la seta fino alla sua fonte, a volte pizzicando la ragnatela per indurla ad avvicinarsi. E una volta che la preda ignara è a portata di mano, un ragno pellicano la impalerà con le sue lunghe "mascelle" a punta di zanna (in realtà appendici chiamate chelicerae), come spiega la Smithsonian Institution. Quindi usa le sue chelicerae per tenere la preda lontana dal suo corpo, mantenendosi al sicuro da potenziali contrattacchi fino alla morte del ragno catturato (vedi foto sotto).

Un ragno pellicano penzola la sua preda a testa in giù con le sue chelicerae dopo averlo catturato. (Foto: Nikolai Scharff)

"Sono un po 'come questi piccoli lupi nella foresta che catturano altri ragni", dice l'autore principale dello studio e l'entomologa Smithsonian Hannah Wood al National Geographic.

Sebbene la loro dieta di compagni ragni abbia ispirato alcuni a chiamarli "cannibali", i ragni pellicano in realtà non sembrano preda della loro stessa specie. Wood dice che non ne ha mai visto uno mangiare un altro ragno pellicano di alcun tipo - anche quando li mette insieme in una capsula di Petri, si danno semplicemente educatamente spazio. "Se ne avessi tre, farebbero un motivo a triangolo", dice. "Quattro formano un quadrato."

Questi aracnidi sono "fossili viventi", afferma Wood in una nota, osservando che sono notevolmente simili alle specie antiche conservate nella documentazione fossile, alcune delle quali vissute 165 milioni di anni fa. E oltre al Madagascar, sono stati trovati anche moderni ragni pellicano che vivono in Sudafrica e in Australia, una curiosa distribuzione che suggerisce che i loro antenati abitavano queste terre emerse quando erano ancora tutti parte del supercontinente Pangaea.

Eriauchenius bourgini è una minuscola specie di ragno pellicano proveniente dalla parte centro-orientale del Madagascar. (Foto: Hannah Wood)

I ragni pellicano sono particolarmente diversi in Madagascar e la biodiversità è stata al centro del nuovo studio. Fornisce descrizioni dettagliate di 26 specie diverse, 18 delle quali non erano mai state identificate prima, attraverso due generi separati. Il Madagascar è famoso per la sua strana e vasta fauna selvatica, ma molte specie autoctone sono sempre più minacciate dalla perdita di habitat a causa della deforestazione. Ricercatori come Wood sperano di combattere questa tendenza facendo luce sull'eredità ecologica in gioco.

Poiché vivono spesso in habitat remoti e difficili da esplorare, solo poche specie di ragni pellicano erano state ben studiate fino a poco tempo fa. Queste nuove descrizioni rappresentano un grande balzo in avanti, ma Wood afferma che probabilmente continuano a graffiare la superficie. "Penso che ci saranno molte più specie che non sono ancora state descritte o documentate", afferma. Svelarli dovrebbe aiutare a raccogliere aiuti per conservare ciò che resta delle antiche foreste del Madagascar - e la fauna selvatica unica che si basa su di loro.

Sul sito: Il misterioso "ragno di Silkhenge" è un architetto maestro

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