Questo potrebbe essere un anno davvero brutto per i terremoti

Potrebbe essere un anno rivoluzionario, nel peggiore dei modi.

Normalmente, quando qualcuno ti dice che succederanno cose terribili nell'anno a venire, non vale la pena preoccuparsi. Dopotutto, dai cambiamenti climatici alla rapida diminuzione della biodiversità, fino alla crisi del cioccolato, abbiamo già molto di cui preoccuparci.

Perché aggiungere un'altra goccia di disperazione?

Ma quando qualcuno è Roger Bilham, un importante geologo dell'Università del Colorado, può essere prudente allacciarsi le cinture di sicurezza sismiche.

In un articolo pubblicato ad agosto sulla rivista Geophysical Research Letters, Bilham e Rebecca Bendick dell'Università del Montana suggeriscono che ci sarà un numero insolitamente alto di devastanti terremoti nel 2018.

Certo, non ci sarà mai un giorno in cui la Terra si fermerà. Questa roccia inquieta è costantemente in flusso, grazie al costante mescolamento tra 15-20 placche tettoniche nella crosta terrestre. Macinano e raschiano, soprattutto grazie a una varietà di attività radioattive nel mantello fuso su cui pattinano.

In effetti, il nostro pianeta è diventato ancora più impegnato nel 2014. Gli scienziati hanno notato che le piastre hanno raddoppiato la loro attività, muovendosi più velocemente che in qualsiasi momento negli ultimi 2 miliardi di anni.

Le placche tettoniche nella crosta terrestre hanno un impatto profondo, spesso devastante, sulla superficie del nostro pianeta. (Foto: Naeblys / Shutterstock)

Ma quelle piastre mobili possono solo essere parte dell'impostazione dei tavoli per il 2018. Quando la rotazione della Terra rallenta, gli scienziati notano, si correla anche con un'attività sismica più attiva.

Nello studio, Bilham osserva che negli ultimi 100 anni, ci sono state cinque occasioni in cui il rallentamento della rotazione del pianeta è stato seguito da una serie di terremoti, in particolare sull'estremità più grave della scala Richter.

Il rallentamento è impercettibile per la maggior parte di noi - si manifesta essenzialmente in giorni che sono solo pochi millisecondi più brevi. E il pianeta alla fine riacquista il passo. Ma non prima che quei piccoli cambiamenti si registrino con i profondi meccanismi interni del nostro pianeta.

"Certo che sembra un po 'folle", ha detto Bendick a Science. "Ma pensaci un po 'e potrebbe non sembrare così stravagante. La rotazione della Terra è nota per attraversare periodi regolari di decenni in cui rallenta e accelera. Anche i cambiamenti stagionali, come un forte El Niño, possono influenzare la rotazione del pianeta ".

E questo, sostiene il team, può comportare il rilascio di un'enorme quantità di energia, che fa lavorare quelle placche tettoniche fino a un fervore devastante.

"L'anno 2017 segna sei anni dopo un episodio di decelerazione iniziato nel 2011, suggerendo che il mondo è ora entrato in un periodo di maggiore produttività sismica globale con una durata di almeno cinque anni", osserva Bilham.

Anche se la teoria di Bilham e Bendick si rivela vera, potrebbe esserci ancora motivo di ottimismo. Inutile dire che il modo migliore per sopravvivere a un terremoto è prepararsi per uno.

"Qualcosa che la gente ha sempre sperato di trovare ... è una specie di indicatore principale della sismicità, perché ci dà un avvertimento su questi eventi", ha detto Bendick al Washington Post.

Sfortunatamente, a causa della miriade di complessi processi in atto nei turni tettonici, gli scienziati devono ancora trovare un mezzo affidabile per prevedere i terremoti.

Ciò potrebbe finalmente cambiare se davvero, come Bilham ha detto a Science, "la Terra ci offre un vantaggio di 5 anni sui futuri terremoti".

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