Sì, i pipistrelli mangiano davvero molte zanzare

I pipistrelli sono buoni vicini, in gran parte grazie ai loro appetiti fuori misura per gli insetti che ci infastidiscono. I coltivatori di mais americani risparmiano circa $ 1 miliardo ogni anno, ad esempio, grazie al controllo dei parassiti gratuito e non tossico fornito da pipistrelli che mangiano falene di mais.

E a parte i loro benefici agricoli, i pipistrelli sono particolarmente amati per predare alcuni degli insetti più disprezzati e pericolosi del pianeta: le zanzare. Questo servizio è uno dei motivi principali per cui molte persone hanno creato case da pipistrello nel cortile, in particolare nel mezzo della crescente minaccia di malattie trasmesse dalle zanzare come la malaria, la dengue, la chikungunya, il Nilo occidentale e Zika.

Tuttavia, mentre è risaputo che molti pipistrelli banchettano con le zanzare, la scienza dietro quella conoscenza è sorprendentemente sfocata. Uno studio comunemente citato suggerisce che un singolo pipistrello può mangiare 10 zanzare al minuto, ad esempio, ma quegli esperimenti sono stati condotti in recinti, quindi non rappresentano condizioni naturali. In natura, secondo quanto riferito, un piccolo pipistrello marrone (nella foto sopra) può mangiare centinaia di mosche delle dimensioni di una zanzara a notte, ma quante di queste mosche si rivelano essere vere e proprie zanzare?

Per scoprirlo, un team di ricercatori ha svolto il lavoro sporco per il resto di noi. Hanno visitato colonie di pipistrelli selvatici, raccolto escrementi di pipistrelli - alias guano - e cercato segni di DNA di zanzare. Il loro studio, pubblicato sul Journal of Mammalogy, includeva 12 posatoi di piccoli pipistrelli marroni (Myotis lucifugus) e 10 di grandi pipistrelli marroni (Eptesicus fuscus), situati in foreste e terreni agricoli in tutto il Wisconsin. Poiché entrambe le specie occupano ampie aree del Nord America, i risultati sono probabilmente rilevanti ben oltre l'area di studio.

Dopo aver raccolto abbastanza guano, i ricercatori hanno esaminato i loro campioni usando un metodo molecolare recentemente migliorato per rilevare il DNA di artropodi. Hanno trovato il DNA delle zanzare al 100 percento dei piccoli siti di roosting di pipistrelli marroni e nel 72 percento dei singoli campioni provenienti da tali siti. Per i grandi pipistrelli marroni, il DNA delle zanzare è emerso al 60 percento dei siti e in un terzo di tutti i campioni.

I pipistrelli marroni grandi e piccoli sono entrambi diffusi in Nord America ed entrambe le specie sembrano mangiare molte zanzare. (Foto: Scott Heron / Flickr)

Il DNA ha anche rivelato quali tipi di zanzare mangiano i pipistrelli. Piccoli pipistrelli marroni, ad esempio, predarono nove specie di zanzare che ospitano il virus del Nilo occidentale, una malattia trasmessa dagli insetti che può minacciare sia gli uomini che gli uccelli.

Saranno necessarie ulteriori ricerche per chiarire in che modo ciò influisce sull'uomo, sottolineano gli autori dello studio, ma questi risultati suggeriscono che saremmo saggi da continuare a indagare. "I nostri risultati mostrano che i pipistrelli mangiano più tipi di zanzare, e lo fanno più frequentemente, rispetto agli studi mostrati in passato", afferma la scrittrice principale Amy Wray, dottoranda in ecologia delle foreste e della fauna selvatica all'Università del Wisconsin-Madison, in una dichiarazione. "Mentre questo studio non ci dice se i pipistrelli sopprimono effettivamente le popolazioni di zanzare, crea un valido motivo per rivalutare il loro potenziale di controllo delle zanzare attraverso ulteriori ricerche."

I piccoli pipistrelli marroni sono cacciatori di zanzare particolarmente prolifici, probabilmente a causa delle loro cornici più piccole e più agili. I grandi pipistrelli marroni non sono inclini, ma potrebbero preferire prede più magre che è più facile da catturare e offre più calorie per alimentare i loro corpi più grandi.

"Le zanzare fanno parte solo di una dieta più ampia che include molti altri componenti", afferma Wray. "In studi futuri, speriamo di esplorare le interazioni alimentari tra pipistrelli e zanzare, in particolare per le diverse specie di pipistrelli in diverse regioni."

Questo tipo di ricerca è sempre più urgente, sostengono Wray e i suoi colleghi, tra lo sviluppo di minacce esistenziali come la sindrome del naso bianco. "I pipistrelli continuano a diminuire a livello globale a causa della perdita di habitat, delle turbine eoliche e, in Nord America, della sindrome del naso bianco", afferma il coautore Zach Peery, professore di ecologia delle foreste e della fauna selvatica presso UW-Madison. "Quindi è fondamentale che il loro ruolo potenziale come agenti di controllo delle zanzare, e quindi la loro importanza come obiettivo per la conservazione, siano riesaminati a fondo".

Sul sito: come i cardinali possono proteggerti dal virus del Nilo occidentale

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