Una linea temporale del futuro lontano per la vita sulla Terra

L'umanità ha le mani piene in questo momento con il cambiamento climatico globale, che promette secoli di tempeste più forti, siccità più lunghe e altri disastri ingigantiti. La Terra ha visto molto caos climatico nei suoi 4, 5 miliardi di anni, sebbene di solito a un ritmo molto più lento. La nostra specie è troppo giovane per sapere com'è, essendosi evoluta solo circa 200.000 anni fa durante una finestra relativamente tranquilla nel tempo.

Ora, riempiendo il cielo di anidride carbonica, stiamo cominciando a renderci conto di quanto siamo stati fortunati. L'effetto serra aiutato dall'uomo sta già provocando il caos con i climi e gli ecosistemi di tutto il pianeta, minacciando di minare tutto il nostro successo negli ultimi millenni. Tuttavia, nonostante l'urgenza del cambiamento climatico che cambia il mondo, la natura è anche in grado di devastare ancora di più. Chiedilo ai dinosauri.

L'universo ci invia occasionalmente promemoria a riguardo, dai voli con asteroidi alle meteore che esplodono nella nostra atmosfera come 440.000 tonnellate di TNT. Anche la Terra rivela periodicamente la propria volatilità, sorprendendoci con terremoti ed eruzioni vulcaniche. E anche lo spazio potrebbe non essere esente dal lungo slogan verso l'apocalisse: il bosone di Higgs scoperto di recente, per esempio, potrebbe significare la rovina per l'universo.

Il futuro lontano porterà anche molte buone notizie e stranezze innocue, ma quelle di solito non ci catturano eoni in anticipo come fanno le catastrofi. Vale comunque la pena considerare se può ricordarci di apprezzare ciò che abbiamo ora e di lavorare di più per sostenerlo. L'Homo sapiens potrebbe essere un colpo lungo per sopravvivere nei prossimi 100 trilioni di anni - specialmente da quando lo abbiamo realizzato finora solo allo 0, 0000002 percento - ma il fatto che ci stiamo pensando ora almeno ci dà una possibilità di combattere.

In quella nota, ecco una sbirciatina incentrata sulla Terra nel futuro lontano. È tutto speculativo, ovviamente, e chiunque sia vivo oggi non sarà in giro per verificarlo di fatto. Tuttavia, si basa sul lavoro di astronomi, geologi e altri scienziati, a differenza di molte previsioni del giorno del giudizio. Tutti gli eventi sono elencati per numero di anni a partire da oggi:

I cambiamenti climatici minacciano sempre più l'agricoltura aumentando condizioni meteorologiche avverse, parassiti e malattie. (Foto: Mikhail Mordasov / AFP / Getty Images)

100 anni: un secolo afoso

La Terra continua a scaldarsi, forse fino a 10, 8 gradi Fahrenheit (un cambiamento di 6 gradi Celsius) dalla temperatura media di oggi. Ciò provoca una cascata di crisi in tutto il mondo, tra cui siccità, incendi, inondazioni e carenze alimentari più gravi causati dal mutare delle condizioni meteorologiche. I livelli del mare sono da 1 a 4 piedi (da 0, 3 a 1, 2 metri) più alti di oggi e l'Atlantico genera uragani più "molto intensi". L'Artico è privo di ghiaccio in estate, amplificando ulteriormente i cambiamenti climatici.

200 anni: vivere a lungo e prosperare?

L'aspettativa di vita umana sta aumentando, aiutando sempre più persone a vivere oltre i 100. Tuttavia, mentre la crescita della popolazione è rallentata, ci sono ancora circa 9 miliardi di noi che mettono a dura prova le risorse della Terra. I cambiamenti climatici hanno ucciso innumerevoli persone, spazzato via la preziosa fauna selvatica e causato il collasso degli ecosistemi chiave. I nostri pronipoti cercano di perdonarci per questo disastro, anche se le emissioni di CO2 della nostra epoca stanno ancora intrappolando il calore nell'atmosfera. Il lato positivo, tuttavia, la tecnologia ha anche compensato alcuni problemi legati al clima, migliorando i raccolti, l'assistenza sanitaria e l'efficienza energetica.

300 anni: l'umanità fa grandi campionati

Creata dall'astronomo sovietico Nikolai Kardashev, la scala Kardashev classifica le civiltà avanzate in base alle loro fonti energetiche. Una civiltà di tipo I utilizza tutte le risorse disponibili sul suo pianeta natale, mentre il tipo II attinge tutta l'energia di una stella e il tipo III sfrutta il potere galattico. Il fisico americano Michio Kaku ha predetto che l'umanità sarà una civiltà di tipo I entro il 2300.

La resa di un artista di un asteroide vicino alla Terra. (Immagine: NASA / Jet Propulsion Lab / Caltech)

860 anni: anatra!

L'asteroide 1950 DA passerà quasi vicino alla Terra il 16 marzo 2880. Sebbene sia possibile una collisione, la NASA prevede che mancherà per un attimo, fornendo un importante promemoria di ciò che verrà - e un'altra ragione per festeggiare il giorno di San Patrizio.

1.000 anni: anatra ancora di più!

Grazie alla continua evoluzione umana (sì, ci stiamo ancora evolvendo), le persone dell'anno 3000 potrebbero essere giganti alti 7 piedi che possono vivere per 120 anni, secondo alcune proiezioni.

2000 anni: pole position

I poli magnetici nord e sud del pianeta si invertono periodicamente, con l'ultimo passaggio che si verifica nell'età della pietra. Potrebbe essere di nuovo in corso oggi, ma poiché è un processo lento, il Polo Nord probabilmente non sarà in Antartide per alcuni millenni.

L'asterismo 'Triangolo estivo' contiene due delle future stelle del nord della Terra - Deneb (lontano centro-sinistra) e Vega (in alto a sinistra) - insieme ad Altair nella metà inferiore. (Foto: A. Fuji / NASA / ESA)

8.000 anni: Ballando con le stelle

Come se l'inversione polare non fosse abbastanza confusa, i cambiamenti graduali nella rotazione terrestre hanno ora detronizzato Polaris come stella polare, sostituendolo con Deneb. Ma Deneb verrà successivamente usurpato da Vega, che lascerà il posto a Thuban, ponendo finalmente le basi per Polaris per riguadagnare il ruolo in 26.000 anni.

50.000 anni: periodo di riflessione

A meno che i gas serra in eccesso non stiano ancora rimescolando il clima terrestre, l'attuale periodo interglaciale termina infine, innescando un nuovo periodo glaciale dell'era glaciale in corso.

100.000 anni: il Canis Majoris si scatena

La più grande stella conosciuta nella Via Lattea è finalmente esplosa, producendo una delle supernova più spettacolari della storia galattica. È visibile dalla Terra alla luce del giorno.

Questa eruzione del 2011 dal vulcano Puyehue del Cile è stata drammatica, ma non è nulla in confronto a ciò che un supervulcano può fare. (Foto: Claudio Santana / AFP / Getty Images)

100.000 anni: scoppia un supervulcano

Ci sono circa 20 supervulcani conosciuti sulla Terra, incluso uno famoso sotto Yellowstone, e insieme fanno una eruzione maggiore una volta ogni 100.000 anni circa. Ormai almeno uno è probabilmente scoppiato, rilasciando fino a 100 miglia cubiche (417 chilometri cubici) di magma e causando morte e distruzione diffuse.

200.000 anni: un nuovo cielo notturno

A causa del "moto proprio", o del movimento a lungo termine dei corpi celesti attraverso lo spazio, costellazioni familiari (come Orione o Perseo) e asterismi (come il Grande Carro) non esistono più come le vediamo oggi dalla Terra.

250.000 anni: le Hawaii hanno un bambino

Loihi, un giovane vulcano sottomarino nella catena hawaiana, sorge sopra la superficie dell'Oceano Pacifico e diventa una nuova isola. (Alcune stime prevedono che ciò accada prima, forse entro 10.000 o 100.000 anni, ma potrebbe anche non accadere mai.)

1 milione di anni: un supervulcano esplode ancora di più

Se pensavi che 100 miglia cubiche di magma fossero cattive, aspetta qualche migliaio di secoli e probabilmente vedrai un supervulcano vomitare fino a sette volte tale importo.

Nei prossimi 1, 5 milioni di anni, la Terra potrebbe affrontare una tempesta di comete simile al rendering di questo artista. (Immagine: NASA / JPL / Caltech)

1, 4 milioni di anni: cometa costante

La stella nana arancione Gliese 710 passa entro 1, 1 anni luce dal nostro sole, causando un'interruzione gravitazionale nella Oort Cloud. Questo rimuove gli oggetti dall'alone ghiacciato del sistema solare, probabilmente inviando una serie di comete verso il sole - e noi.

10 milioni di anni: Sea plus

Il Mar Rosso si riversa nell'ampliamento della spaccatura dell'Africa orientale, creando un nuovo bacino oceanico tra il Corno d'Africa e il resto del continente.

30 milioni di anni: dov'è Bruce Willis?

Un asteroide da 6 a 12 miglia (da 10 a 19 km) colpisce la Terra circa una volta ogni 100 milioni di anni, e l'ultimo ha colpito 65 milioni di anni fa. Ciò suggerisce che un altro potrebbe colpire nei prossimi 30 milioni di anni circa, rilasciando una quantità di energia pari a 100 milioni di megatoni di TNT. Copre il pianeta di detriti, innescando vasti incendi e innescando un grave effetto serra. La polvere oscurerebbe anche il cielo per anni, compensando forse un po 'dell'effetto serra ma ostacolando anche la crescita delle piante.

50 milioni di anni: meno mare

L'Africa si scontra con l'Eurasia, chiudendo il Mar Mediterraneo e sostituendolo con una catena montuosa su scala himalayana. Allo stesso tempo, l'Australia sta migrando verso nord e l'Oceano Atlantico continua ad allargarsi.

250 milioni di anni: continenti, unitevi!

La deriva continentale rompe ancora una volta la terra asciutta della Terra in un supercontinente, che ricorda l'antica Pangea. Gli scienziati lo stanno già chiamando Pangaea Proxima.

600 milioni di anni: la Terra ha bisogno di un po 'd'ombra

La crescente luminosità del sole aumenta l'invecchiamento delle rocce superficiali sulla Terra, intrappolando l'anidride carbonica nel terreno. Le rocce si seccano e si induriscono a causa della più rapida evaporazione dell'acqua. La tettonica delle placche rallenta, i vulcani smettono di riciclare il carbonio nell'aria e i livelli di anidride carbonica iniziano a scendere. Questo alla fine impedisce la fotosintesi C3, probabilmente uccidendo gran parte della vita vegetale del pianeta.

800 milioni di anni: la vita multicellulare si estingue

Il continuo declino dei livelli di anidride carbonica rende impossibile la fotosintesi C4. A meno che gli umani non abbiano escogitato una sorta di schema di geoingegneria per preservare la rete alimentare - e senza innescare accidentalmente un nuovo tipo di calamità nel processo - la biosfera terrestre si riduce a organismi monocellulari.

La superficie della Terra potrebbe diventare piuttosto spiacevole in poche centinaia di milioni di anni. (Foto: Anatolii Mazhora / Shutterstock)

1 miliardo di anni: la Terra non può trattenere l'acqua

Il sole è ora più luminoso del 10 percento, riscaldando la superficie terrestre a 116 gradi Fahrenheit (47 gradi Celsius). Gli oceani iniziano a evaporare, inondando l'atmosfera di vapore acqueo e stimolando un effetto serra estremo.

1, 3 miliardi di anni: Marte è in bolla

L'esaurimento della CO2 uccide gli eucarioti terrestri, lasciando solo la vita procariotica. Ma dal lato positivo (letteralmente e forse in senso figurato), la crescente luminosità del sole sta anche espandendo la zona abitabile del sistema solare verso Marte, dove le temperature superficiali potrebbero presto assomigliare a quelle della Terra dell'era glaciale.

2 miliardi di anni: il sistema solare potrebbe girare nello spazio

Una collisione galattica di proporzioni catastrofiche tra la Grande nuvola di Magellano, la galassia satellitare più luminosa della Via Lattea, e la Via Lattea potrebbe risvegliare il buco nero dormiente della nostra galassia, secondo gli astrofisici dell'Università di Durham nel Regno Unito Se il buco nero è sorpreso, consumerebbe gas circostanti e aumenterebbe di 10 volte in termini di dimensioni. Quindi, il buco emetterebbe radiazioni ad alta energia. Mentre i ricercatori non credono che influenzerà la Terra, ha il potenziale per inviare il nostro sistema solare attraverso lo spazio.

2, 8 miliardi di anni: la Terra è morta

La temperatura superficiale media della Terra sale a quasi 300 gradi Fahrenheit (circa 150 gradi Celsius), anche ai poli. I resti sparsi della vita monocellulare probabilmente si estingueranno, lasciando la Terra senza vita per la prima volta in miliardi di anni. Se gli umani esistono ancora, faremmo meglio a essere altrove ormai.

4 miliardi di anni: benvenuti a 'Milkomeda'

Ci sono buone probabilità che la galassia di Andromeda si sia scontrata con la Via Lattea ormai, avviando una fusione che produrrà una nuova galassia chiamata "Milkomeda".

5 miliardi di anni: il sole è un gigante rosso

Avendo esaurito la sua riserva di idrogeno, il sole diventa un gigante rosso con un raggio 200 volte più grande di oggi. I pianeti più interni del sistema solare vengono distrutti.

8 miliardi di anni: Titano sembra carino

Il sole ha completato il suo stadio gigante rosso e potrebbe aver distrutto la Terra. Ora è un nano bianco, che si riduce a quasi metà della sua massa attuale. Nel frattempo, l'aumento della temperatura superficiale sulla luna di Saturno, Titano, potrebbe essere in grado di sostenere la vita come la conosciamo. Potrebbe essere un cambiamento allettante dalle attuali condizioni su Titano, che hanno ispirato speculazioni sulla vita aliena ma non sarebbero molto ospitali per i terrestri.

15 miliardi di anni: sole nero nano

Con la sua vita nella sequenza principale al termine, il sole si raffredda e si attenua in un ipotetico nano nero. (Questo è ipotetico perché la lunghezza stimata del processo è più lunga dell'era attuale dell'universo, quindi probabilmente i nani neri non esistono oggi.)

1 trilione di anni: polvere di stelle di picco

Man mano che le scorte di nuvole di gas produttrici di stelle si esauriscono, molte galassie iniziano a esaurirsi.

L'era stellare delle stelle che forma l'universo dovrebbe concludersi tra 100 trilioni di anni, lasciandosi alle spalle un cosmo oscuro e spettrale popolato da buchi neri. (Immagine: M. Alvarez, T. Abel e J. Wise / KIPAC / SLAC / NASA)

100 trilioni di anni: la fine di un'era stellare

La formazione stellare è terminata e le ultime stelle della sequenza principale stanno morendo, lasciando solo stelle nane, stelle di neutroni e buchi neri. Questi ultimi mangiano gradualmente tutti i pianeti canaglia rimanenti. L'universo è vicino alla fine della sua attuale Era Stellifera (aka "Era Stellare"), quando la maggior parte dell'energia proveniva dalla fusione termonucleare nei nuclei delle stelle.

10 undecilioni (1036) anni: che branco di degeneri

L'Era Stellifera alla fine cede il passo all'era degenerata, poiché le uniche fonti di energia rimanenti nell'universo sono il decadimento del protone e l'annientamento delle particelle.

10 tredecilioni (1042) anni: schiena in nero

Inizia l'era del buco nero, popolata da poco più di buchi neri e particelle subatomiche. A causa della continua espansione dell'universo, anche quelli sono difficili da trovare.

Googol (10100) anni: uno scatto nel buio

Dopo molti eoni di evaporazione del buco nero, l'universo come lo conosciamo giace in rovina, ridotto a una radica discarica di fotoni, neutrini, elettroni e positroni. Una serie di teorie ipotizzano cosa accadrà dopo, tra cui il Big Freeze, il Big Rip, il Big Crunch e il Big Bounce - per non parlare dell'idea di un multiverso - ma si ritiene che il nostro universo si espanderà per sempre.

1010 ^ 10 ^ 76.66 anni: secondo (uni) verso, uguale al primo?

L'universo potrebbe essere in rovina, ma dato il tempo sufficiente, alcuni futuristi pensano che accadrà qualcosa di incredibile. È come una serie infinita di giochi di poker: alla fine ti verrà data la stessa mano esatta molte volte. Secondo il matematico del 19 ° secolo Henri Poincaré, le fluttuazioni quantistiche in un sistema con energia totale fissa ricreano anche versioni simili della storia su scale temporali inconcepibili. Nel 1994, il fisico Don N. Page stimò la durata del "tempo di ricorrenza di Poincaré", descrivendolo come "i tempi finiti più lunghi finora calcolati esplicitamente da qualsiasi fisico".

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Anche se i buchi neri morenti non lasciano nulla alle spalle, tuttavia, e se le stranezze quantistiche non ci concedono un mulligan cosmico, molti fisici e filosofi pensano ancora che nulla possa effettivamente essere qualcosa. Come ha affermato l'astrofisico Neil deGrasse Tyson nel 2013 durante un dibattito sulla natura del nulla, "Se le leggi della fisica si applicano ancora, le leggi della fisica non sono nulla".

In altre parole, non abbiamo nulla di cui preoccuparci.

Nota del redattore: questo articolo è stato aggiornato da quando è stato pubblicato originariamente nel maggio 2013.

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