Volpe artica: perfettamente adattata all'ambiente gelido, ma quali sono le prospettive?

C'è una leggenda sulla volpe artica in Finlandia: ogni notte l'animale bianco peloso corre lungo le montagne settentrionali, scatenando scintille ogni volta che la sua grande coda folta sfiora le rocce. In finlandese, queste scintille sono note come revontulet o incendi. Conosciamo le "scintille" luminose sotto un altro nome: aurora boreale o aurora boreale.

Oggi la Finlandia è uno dei pochi paesi in cui la volpe artica è in pericolo. La caccia alla pelliccia calda degli animali nella regione di Fennoscandia (che comprende anche Svezia e Norvegia) ha devastato le popolazioni di volpi lì all'inizio del XX secolo. La specie non è riuscita a riprendersi in quella regione e rimane protetta in ciascun paese. Solo una dozzina di animali rimangono nella regione.

Fortunatamente, Fennoscandia è un caso isolato. Le volpi artiche si trovano in abbondanti livelli in tutto l'Artico, tra cui Nord America, Europa e Asia. Gli scienziati stimano che centinaia di migliaia di volpi artiche vagano per la fredda tundra, un'area troppo fredda per far crescere gli alberi ma in cui gli animali sono perfettamente adattati per sopravvivere.

Anche la pelliccia bianca delle volpi - che ha stimolato la spirale della popolazione in Finlandia - è un fattore enorme nell'abbondanza delle specie. Il pelo spesso, più caldo di qualsiasi altra pelliccia, protegge gli animali a temperature inferiori a meno 58 gradi. Oltre alla folta pelle del corpo e della coda, la pelliccia copre anche le orecchie dell'animale e la pianta dei suoi piedi, permettendogli di camminare e scavare nella neve e nel ghiaccio più freddi. E nei mesi invernali, la pelliccia bianca fornisce anche mimetizzazione, permettendo alle specie di cacciare qualunque preda possano trovare quando le temperature sono al minimo.

La pelliccia della volpe non è sempre bianca. Alla fine dell'inverno la volpe abbandona il suo mantello bianco, passando a uno strato di marrone o grigio - ancora una volta, un perfetto camuffamento per quando il terreno è coperto di piante e prede come lemming e uccelli sono abbondanti.

Un altro adattamento che ha servito bene la volpe è il suo acuto senso dell'udito. Quelle orecchie coperte di pelliccia possono percepire qualsiasi preda che si muove sotto anche la neve più fitta. Quando la volpe sente un animale muoversi, si avventa e quei piedi ricoperti di pelliccia gli permettono di scavare e, alla fine, cenare.

Volpi artiche contro i cambiamenti climatici

Resta da vedere quanto bene gli adattamenti della volpe artica serviranno le specie come ambienti settentrionali caldi a causa dei cambiamenti climatici. Una ricerca pubblicata all'inizio di quest'anno negli Atti della Royal Society B avverte che i lemming - la preda preferita per la volpe - sono "altamente sensibili ai cambiamenti climatici". Lo studio ha scoperto che le popolazioni di civette delle nevi in ​​Groenlandia sono diminuite del 98% dopo il collasso della popolazione lemming della zona. Sebbene le volpi artiche siano mangiatori generalisti e consumino tutto ciò che possono trovare, la mancanza di lemming ha avuto "effetti notevoli sulle loro prestazioni riproduttive" nella zona. Ricerche precedenti hanno dimostrato che le popolazioni lemming tendono a schiantarsi ogni tre o cinque anni, seguite da uno schianto nelle popolazioni di volpi artiche. Entrambe le specie di solito si riprendono in normali condizioni ambientali.

I cambiamenti climatici potrebbero inoltre aumentare la concorrenza nell'habitat della volpe artica. Le volpi rosse si stanno spostando sempre più verso nord in aree dove prima non vivevano, tra cui Finlandia, Russia e altre regioni. Non solo le volpi rosse mangiano la stessa preda, sono anche più grandi e più aggressive delle volpi artiche e sono note per attaccare i loro cugini bianchi. Non sembra che le volpi rosse uccidano le volpi artiche, ma le madri di volpi artiche sono state osservate abbandonando i loro piccoli dopo un attacco di volpe rossa.

Altre modifiche potrebbero influenzare la volpe artica. Secondo un rapporto (pdf) della Commissione di Sopravvivenza delle specie della IUCN, il riscaldamento delle temperature potrebbe trasformare lentamente l'habitat della tundra in foreste boreali - habitat che è una novità per la volpe artica. Gli alberi forniscono nuovi luoghi in cui le prede possono vivere e nascondersi, e non è ancora noto se le volpi possano adattarsi a quel cambiamento.

E poi c'è l'orso polare, a cui la volpe artica è strettamente legata. Le volpi hanno l'abitudine di scavare sui resti delle uccisioni lasciate dagli orsi polari. Se le popolazioni di orsi polari diminuiscono come previsto a causa dei cambiamenti climatici, le volpi potrebbero perdere una delle principali fonti di cibo.

Fortunatamente, le volpi artiche sono allevatori prodigiosi, che di solito producono da cinque a otto cuccioli ma a volte producono fino a 25 cuccioli per figliata. Maturano rapidamente, raggiungendo l'età riproduttiva in meno di un anno, lasciando ricominciare tutto il ciclo. Se la specie ha abbastanza prede da mangiare, la volpe artica non andrà da nessuna parte presto.

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